Verstappen soleert naar zege in GP Mexico, Hamilton wereldkampioen

Max Verstappen heeft op imposante wijze de Grand Prix van Mexico op zijn naam geschreven. De Nederlander wist na een spectaculaire start de leiding te nemen en gaf deze niet meer uit handen. Bottas en Raikkonen flankeerden de jonge Nederlander op het podium. Hamilton en Vettel liepen averij op tijdens de start en werden na een pitstop veroordeeld tot een inhaalrace. Omdat Vettel zich niet ver genoeg kon opwerken, sleepte Hamilton zijn vierde wereldtitel in de wacht.

Chaotische start
Zoals verwacht konden we ons opmaken voor een mooi spektakel bij de start van de race. Max Verstappen, Sebastian Vettel en Lewis Hamilton stormden driedik over het lange rechte stuk op de eerste bocht af. Verstappen was het meest brutaal en toonde zijn spierballen richting Vettel. Na een kleine touché wist de Nederlander de eerste plek op te eisen. Terwijl Vettel nog even licht het achterwiel van Verstappen raakte en zijn voorvleugel iets beschadigde, dook Hamilton langszij. Vettel probeerde uit alle macht zijn plek te verdedigen, maar raakte de achterband van Hamilton. Ditmaal had dit grote gevolgen: beide titelkandidaten moesten nog in de eerste ronde naar de pits. Hamilton vanwege een lekke band en Vettel vanwege een kapotte voorvleugel.

Verstappen begon langzaam maar zeker zijn voorsprong uit te bouwen op respectievelijk Bottas, Ocon, Hülkenberg, Perez en Raikkonen. Teamgenoot Daniel Ricciardo startte door een gridpenalty vanaf de zestiende plek, maar kwam na de eerste ronde al als negende door. In de zesde ronde verscheen de Australiër ineens vanaf vanaf P7 in de pitstraat voor een onverwachte stop. Niet veel later zagen we hem ridder te voet door de paddock lopen en vertelde hij aan Ziggo Sport: “Het is niet mijn weekend. Het begon vrijdag erg goed. Maar gistermiddag bleek dat er iets niet goed was en moesten we de motor vervangen. De start vandaag was goed en ik maakte veel plekken goed. Ineens maakte de turbo een raar geluid en ik denk dat deze kapot is gegaan.”

Blauwe vlag voor Hamilton
Terwijl Vettel zich steeds meer omhoog werkte en inmiddels op plek 12 bivakkeerde, bleef Hamilton op de laatste positie rondrijden achter Sainz. In ronde 22 kregen we een wat onwerkelijk beeld voorgeschoteld: Lewis Hamilton kreeg de blauwe vlag omdat hij door Max Verstappen op een ronde werd gezet. Niet veel later werd Hamilton ook op een ronde gezet door teamgenoot Bottas. Hamilton klaagde over de boordradio dat hij het gat naar zijn voorganger (Sainz) maar niet kon dichten.

Net als in de vorige race sloeg de pechduivel weer toe bij Nico Hülkenberg. In ronde 26 ontstond er een elektronisch probleem met zijn Renault en het team maande hem direct zijn race af te breken: “Stop Nico. De auto is niet veilig, je mag de auto niet aanraken en moet er via de voorkant af”.  Ook de Renault-motor in de Toro Rosso van Hartley begon te sputteren en zelfs grote rookpluimen uit te spuwen. De Nieuw-Zeelander zette zijn wagen aan de kant en de Virtual Safetycar werd ingeschakeld. Verstappen dook direct naar binnen voor een pitstop en wisselde naar supersofts. Ook Bottas en Raikkonen volgden deze strategie: Bottas naar supersofts en Raikkonen naar softs. Vettel ging niet veel later naar naar de ultrasofts.

Sebastian “Mama Mia” Vettel
Terwijl Vettel tweederde van de race op de zevende stek rondreed, bleef Hamilton maar worstelen met zijn Mercedes. Zelfs het inhalen van de Saubers bleek een grote opgave voor hem. Over de boordradio wist het team hem te melden dat hij met de huidige strategie een achtste plek mogelijk moest zijn. Vettel klom in de 51e ronde op naar P6 na een mooie inhaalactie op publiekslieveling Perez. De Mexicaan besloot hierna gelijk te wisselen naar de ultrasofts. Een aantal ronden later verschalkte de Duitser zowel Stroll als Ocon en schoof hierdoor op naar P4. En terwijl ook de motor van Ericcson op vurige wijze de geest gaf, begonnen de titelkandidaten te rekenen. Hamilton vroeg via de boordradio wat de positie van Vettel was. Zijn team gaf aan dat hij een P2 nodig heeft om nog überhaupt een kans te maken op de titel. “Is dat mogelijk?,” vroeg de Brit. “Nee,” antwoordde zijn team. Vettel vroeg op zijn beurt aan Ferrari hoe ver hij nog was verwijderd van de derde plek. “23 seconden? Mama Mia, dat is te veel.”

Na 71 ronden op het 4,3 kilometer lange circuit van Autodromo Hermanos Rodriguez kwam Max Verstappen als winnaar over de streep. Bottas en Raikkonen klommen naast de Nederlander op het podium en omdat Vettel niet verder kwam dan P4, stelde Lewis Hamilton zijn vierde wereldtitel veilig. Hij komt hierdoor qua titels op gelijke voet met Alain Prost en Sebastian Vettel.