Deze Formule 2-kampioenen zagen hun F1-droom stranden

(c) Formula E

Stel: je bent een talentvolle coureur en doorloopt succesvol de autosportladder. Je komt in de Formule 2 of diens voorloper de GP2 terecht en kan de Formule 1 al ruiken. Maar ondanks het winnen van het kampioenschap, zit dat laatste stapje naar de Formule 1 er toch niet in. Davide Valsecchi, Fabio Leimer én Nyck de Vries kunnen erover meepraten. Waar ging het mis voor dit trio?

De GP2, zoals de huidige Formule 2 tot 2016 heette, zag het levenslicht in 2005. De serie werd toegevoegd aan de Grand Prix-weekenden, zodat jonge, talentvolle coureurs zich voor de ogen van de Formule 1-teambazen in de schijnwerpers konden rijden. Daarnaast bood het voor coureurs die uit de Formule Renault of Formule 3 kwamen een perfecte tussenstap richting de koningsklasse van de autosport.

De klasse leverde in zijn eerste twee jaar direct twee grote kampioenen af: Nico Rosberg en Lewis Hamilton. Het zijn tot op heden ook de enige GP2/Formule 2-kampioenen die ook wereldkampioen werden in de Formule 1. Na Rosberg en Hamilton maakten nog elf coureurs de overstap als kampioen richting de Formule 1, met Charles Leclerc, George Russell en Mick Schumacher als jongste lichting.

Davide Valsecchi – van kampioen tot commentator

En dat betekent dat er in 16 GP2- en Formule 2-seizoenen drie coureurs zijn die de overstap niet hebben kunnen maken. De eerste in dat rijtje is Davide Valsecchi. De Italiaan had maar liefst vijf seizoenen in de GP2 nodig om uiteindelijk in 2012 de titel te pakken. Valsecchi wint dat jaar vier races voor het team van DAMS en verslaat in het kampioenschap Luiz Razia, een andere coureur die inmiddels slechts een voetnoot in de autosportstatistieken vormt.

Voor Valsecchi blijft de deur richting de Formule 1 echter zo goed als gesloten. Dat de Italiaan inmiddels 25 jaar oud is en voorafgaand aan zijn succesvolle GP2-jaar slechts een handvol goede resultaten bij elkaar heeft weten te rijden zal daar debet aan zijn geweest. Valsecchi wordt in 2013 nog wel aangesteld als testcoureur bij Lotus, maar ziet zijn hoop op een stoeltje definitief in rook opgaan als het team Heikki Kovalainen verkiest boven de Italiaan om de geblesseerde Kimi Räikkönen te vervangen.

De GP2-kampioen rijdt in de jaren erna nog in verschillende GT-kampioenschappen en verruilt in 2016 zijn racehandschoenen voor een microfoon. De Italiaan is sindsdien commentator bij SkySports en de esport-evenementen van de Formule 1 en neemt zo nu en dan op flamboyante wijze de podiuminterviews af.

Fabio Leimer – eenmalige opleving niet voldoende

Ook de GP2-kampioen van 2013, Fabio Leimer, wist geen stoeltje in de Formule 1 te bemachtigen. Het jaar ging toch al niet de boeken in als het seizoen met het meest sterke deelnemersveld. Leimer, uitkomend voor Racing Engineering, verslaat de Britten Sam Bird en James Calado in de strijd om het kampioenschap. Zijn resultaten zijn als een Zwitsers uurwerk: Leimer wint drie races, behaalt zeven podiumplaatsen en scoort constant punten.

Net als Valsecchi was Leimer al meerdere jaren actief in de GP2 en wist hij weinig succes te boeken in andere juniorklassen. Een zitje in de Formule 1 in 2014 zit er, mede door een gebrek aan sponsorgeld, dan ook niet in. De Zwitser vindt na een uitstapje in het WEC in 2015 alsnog onderdak in de Formule 1. Leimer wordt aangesteld als derde coureur bij het kleine Manor Marussia. Verder dan een vrije training in Hongarije komt hij echter niet. Leimer rijdt vervolgens nog in de Ferrari Supertrofeo, maar verdwijnt daarna roemloos van het toneel.

Nyck de Vries – Nederlands supertalent volgt nieuw pad

De laatste coureur in ons overzicht is Nyck de Vries. Al op jonge leeftijd leek een Formule 1-carrière in de sterren geschreven te staan voor de Nederlander. Hij is superieur in de karts en wordt door McLaren opgenomen in het opleidingsprogramma. Hij komt in 2017 in de Formule 2 terecht en wint direct in zijn debuutjaar de prestigieuze race in Monaco. Als in 2018 De Vries instapt bij het topteam van Prema wordt het dan ook een alles of niets jaar voor het talent uit Sneek. De Nederlander wordt vierde in het kampioenschap en ziet zijn gedroomde McLaren-stoeltje naar Lando Norris, de andere jongeling uit het opleidingsprogramma, gaan.

In 2019 revancheert De Vries zich door samen met ART Grand Prix alsnog dominant het Formule 2-kampioenschap op zijn naam te schrijven. De banden met McLaren zijn inmiddels echter doorgesneden. De Vries vervolgt daarom succesvol zijn carrière buiten de Formule 1. Hij wordt door Mercedes opgepikt en aangesteld als fabriekscoureur in de Formule E. Daarnaast rijdt hij voor Racing Team Nederland de 24 uur van Le Mans en wordt hij testcoureur bij Toyota in het WEC. Eind 2020 maakt De Vries alsnog zijn gedroomde eerste meters in een Formule 1-bolide namens Mercedes tijdens de Young Drivers Test in Abu Dhabi.

Lees ook: Nieuw circuit lay-out Rome E-Prix