MotoGP-wereldkampioen Nicky Hayden (35) overleden

Voormalig MotoGP-wereldkampioen Nicky Hayden is in Italië overleden aan de gevolgen van een ongeluk. De 35-jarige Amerikaan werd woensdagmiddag geschept door een auto toen hij op de fiets aan het trainen was in de buurt van Rimini. Vanwege de ernst van zijn verwondingen, waaronder ernstig borst- en hersenletsel, werd Hayden overgebracht naar een gespecialiseerd traumacentrum in Cesena, waar hij overleed in het bijzijn van zijn verloofde, zijn moeder en zijn broers en zus. Zijn vader moest vanwege gezondheidsproblemen in Kentucky blijven.

Nicky Hayden was zeer geliefd in de motorsport. De meeste coureurs maken ergens in hun carrière vijanden; Hayden maakte alleen maar vrienden. Hij lag goed bij iedereen.

Racen werd bij Nicky Hayden met de paplepel ingegoten. Zijn vader Earl was een verdienstelijk dirttrack-racer, zijn moeder Rose heeft geracet en allebei zijn broers en zijn twee zussen ook. Hayden had geen plan B, hij wilde maar één ding: motorcoureur worden. Zijn broer Tommy riep in een verklaring namens de familie op om ‘Nicky te herinneren op zijn gelukkigst: op een motor’.

In 2003 kwam Hayden vanuit het Amerikaans kampioenschap AMA naar de MotoGP, in het Repsol Honda-fabrieksteam waar hij teamgenoot werd van Valentino Rossi. In zijn eerste jaar werd hij meteen al vijfde. In 2005 werd hij derde. In 2006 werd de Amerikaan, afkomstig uit Owensboro (Kentucky) wereldkampioen. Hij was het levende bewijs dat dromen uit kunnen komen, als je er maar hard genoeg voor werkt. Hij won dat jaar na een super spectaculaire slotfase de TT van Assen na een duel met zijn landgenoot Colin Edwards en de race in Laguna Seca, die hij een jaar eerder ook al had gewonnen. Dat waren meteen ook de enige drie Grand Prix-overwinningen van Hayden.

Na zijn wereldtitel ging het minder met The Kentucky Kid, maar dat maakte voor zijn populariteit niets uit. Na een achtste en een zesde plaats in het WK stapte hij over van Honda naar Ducati. Daar behaalde hij in vijf seizoenen nog wel een paar podiumplaatsen, maar verder dan een zevende plaats in het wereldkampioenschap kwam hij niet. Na vijf jaar bij Ducati keerde Hayden terug bij Honda, waar hij twee jaar bij het M7 Drive Aspar-team bleef, maar ook dat was geen succes.

In 2016 stapte Hayden over naar de World Superbikes. In het WSBK reed Hayden voor het Ten Kate Honda-team, vorig jaar als teamgenoot van Michael van der Mark. Voor dat team won hij vorig jaar de wedstrijd in Maleisië. Dit jaar kwam hij niet in de buurt van het podium. Als vervanger van de geblesseerde Dani Pedrosa (in Australië) en Jack Miller (Valencia) keerde Hayden vorig jaar nog even kortstondig terug in de MotoGP. Vorig jaar werd Hayden ook opgenomen in de MotoGP Legends, een soort hall of fame van de MotoGP.

Hayden was in Italië – waar hij vorig weekend een wedstrijd in Imola had en waar hij deze week nog zou testen – aan het fietsen in de buurt van Rimini toen hij werd geschept door een auto. Hayden heeft altijd veel gefietst bij wijze van training en haalde ook als wielrenner een hoog niveau.

Hier is een interview met Nicky Hayden uit 2006 te lezen, waarin hij onder meer praat over zijn droom om wereldkampioen te worden en zijn liefde voor wielrennen.