Backstage met de trainer van Ricciardo: Michael Italiano

Foto: McLaren

Om in de koningsklasse van de autosport mee te kunnen komen moet je als coureur goed fit zijn. Daarom staat achter iedere Formule 1-coureur een trainer die hen helpt fit en op gewicht te blijven. Op het gebied van trainen is het door Covid-19 ook een apart jaar geweest. Grand Prix Radio sprak met Michael Italiano, de trainer van McLaren-coureur Daniel Ricciardo, over hoe het is om een Formule 1-coureur te trainen in de huidige omstandigheden.

Michael en Daniel zijn allebei in Perth, West-Australië, opgegroeid. Wanneer de twee elkaar voor het eerst ontmoet hebben, weet Italiano echter niet meer precies. “Daniel heeft me verteld dat we ongeveer elf jaar oud waren toen we elkaar via gezamenlijke vrienden ontmoet hebben. Hij heeft een geweldig geheugen, dus ik geloof hem op zijn woord.”

In 2017 begon Michael als trainer van Daniel, toen Daniel nog voor Red Bull Racing reed. “We hebben het eigenlijk nooit besproken, we waren vrienden en eind 2017 bood hij mij de baan aan. Ik was thuis in Perth al actief als trainer, dus ik had al de nodige professionele kennis als coach toen hij besloot mij aan boord te nemen. Dit is mijn vierde jaar, het is een geweldige ervaring tot nu toe.”

Foto: Red Bull Racing (Peter Fox / Getty Images)

Normale trainingsroutine

Hoe het trainingsschema van een Formule 1-coureur eruitziet hangt af van de periode van het jaar geeft Michael aan. “Gedurende pre-season trainen we doorgaans elke dag, soms zelfs twee keer per dag. Natuurlijk hebben we er dan ook wel rustdagen tussen zitten.” Tijdens het seizoen wordt het trainen lastiger door het vele reizen, de verschillende tijdzones en dus ook de jetlags.

Na het seizoen gunnen ze zichzelf de nodige rust in december. “Normaal als het seizoen in december afgelopen is nemen we de maand vrij. Dat geeft Daniel de kans om tot rust te komen, familie te zien en een ‘normaal’ leven te leiden”, laat de trainer weten. “In januari start dan ons pre-season. De eerste race is midden maart, dus dan hebben we twee en een halve maand om hem terug te krijgen waar hij moet zijn qua race-niveau.”

Tijdens de training komt het trainen van de nekspieren op de eerste plaats. “We trainen zijn nek om de twee of drie dagen. Dat is het belangrijkste. Daarnaast is ook cardiotraining essentieel. Daarvoor fietst Daniel of gaan we joggen. Voor Covid-19 deden we ook veel krachttraining, maar dat is nu een stuk lastiger omdat trainen in een sportschool niet kan. We moesten zoeken naar manieren om vanuit huis te trainen en die hebben we wel gevonden.”

Triple-headers grootste uitdaging

“Tijdens het seizoen vliegen we van race naar race, maar hebben we ook wel eens een pauze van tien dagen. Tijdens deze pauzes kun je wel een blok vol trainingen gedaan krijgen”, legt Italiano uit. De triple-headers van het seizoen zijn volgens de Australiër het zwaarst. “Dit jaar krijgen we denk ik met de zwaarste te maken. Volgens mij gaan we van Singapore naar Rusland en dan door naar Japan in november. Dat zal ons wel op de proef stellen.” Michael doelt hiermee op de triple-header in september en oktober waar ze respectievelijk naar Rusland, Singapore en Japan reizen in een tijdspan van drie weken.

Foto: McLaren

Als we de Australiër vragen naar de grootste uitdaging in het training van een Formule 1-coureur noemt hij dan ook de Formule 1-kalender. “De grootste uitdaging is de Formule 1-kalender om eerlijk te zijn. De kalender is zo vol, dat vraagt erg veel van de coureurs. Ze hebben dit jaar twee races toegevoegd en spreken over nog meer. Dat betekent minder rust, meer tijd kwijt zijn aan reizen en meer verschillende tijdzones.”

Michael geeft aan dat het drukke schema een barrière creëert voor de coureurs om op het hoogste niveau te kunnen presteren. “We proberen de training voor Daniel om het drukke schema heen te plannen en dat is iets wat veel inspanning vergt.”

Invloed corona op trainen

Op de vraag in hoeverre de corona-situatie invloed heeft (gehad) op de manier van trainen geeft Michael aan dat het zeker dingen heeft veranderd. “De manier van over de wereld reizen van en naar races is anders. Normaliter was het makkelijk, als het moest kon ik een vliegtuig pakken om naar hem (Daniel red.) toe te reizen om te trainen, waar hij ook was. Nu komt er veel meer planning bij kijken.”

Daarnaast moet er gekeken worden of ze überhaupt naar het land kunnen reizen waar een race gepland staat. Dat in verband met de verschillende maatregelen die in de verschillende landen gelden. “Maar we zijn niet de enigen in deze moeilijke situatie, iedereen zit in hetzelfde schuitje. Je moet alleen wat flexibeler zijn en je erop aanpassen.”

Toch is de Covid-19-pandemie best pittig, ook als je je flexibel opstelt. De corona-situatie zorgt er namelijk voor dat Michael en Daniel hun families in Australië al bijna twee jaar niet hebben gezien. “We hadden wel mazzel dat we in Australië waren tijdens de eerste quarantaine vorig jaar. We konden zo drie maanden thuis verblijven, dat was fantastisch, maar sindsdien kunnen we niet terug”, vertelt Italiano. “Normaal gaan we rond Kerstmis terug, maar dat kon helaas niet. Hopelijk kunnen we dit jaar wel terug naar Australië.”

Virtuele trainingen

Door corona was ook de voorbereiding voor het seizoen anders dan het tweetal gewend is. Zo woont Italiano in het Verenigd Koninkrijk terwijl Ricciardo neerstreek in de Verenigde Staten. Dat afstandsverschil vormde een nieuwe uitdaging. “Daniel ging terug naar zijn huis in Los Angeles en ik kon daar niet komen, omdat ze de grenzen hier hadden dichtgegooid. We hebben dus veel virtuele trainingen gedaan dit jaar.”

Michael heeft in 2020 ook zijn eigen online fitness platform opgericht. Hij biedt samen met een team professionele trainers verschillende trainingen aan. “Ik heb een aantal thuis programma’s ontwikkeld, zodat mensen thuis hun trainingen kunnen doen. Het was voor ons namelijk een fundamenteel probleem dat we niet naar de sportschool konden. Ik dacht, ik ga trainingen voor thuis ontwikkelen, want ik ben vast niet de enige met dit probleem.”

“Het is wel drukker, nu ik niet meer alleen maar Daniel train, maar Daniel blijft mijn hoofdverantwoordelijkheid. Het online platform is erg leuk om erbij te doen”, legt Italiano uit. “We hebben inmiddels een mooie community ontwikkeld waar ik erg trots op ben. Zo hebben we duizenden leden in meer dan 35 landen, die samen trainen. Het is fijn om mijn expertise en kennis te kunnen delen en de positieve reacties zijn bevredigend.”

Wisselen van teams

Michael begon in 2017 als trainer van Daniel en stapte in 2021 samen met de Formule 1-coureur over naar het team van McLaren. Na Red Bull Racing en Renault is dit het derde team waar het tweetal samenwerkt. De verschillende teams hebben volgens Michael eigenlijk weinig invloed op de manier waarop hij Daniel traint. “Het betekent dat ik nu veel meer mensen in de paddock ken. Je zwaait nu steeds naar mensen, je voelt je eigenlijk super populair”, geeft hij grappend aan.

Daniel doet samen met Michael een warming-up voor de training in Sochi 2018 – Foto: Red Bull Racing (Mark Thompson / Getty Images)

“Maar om je vraag te beantwoorden, ieder team heeft natuurlijk haar eigen kleine verschillen in hoe ze werken, alles is wel een beetje anders. Maar als het raceweekend begint heeft iedereen maar één doel toch? En dat is meedoen en racen. Er hangt dezelfde sfeer in de pitboxen voor de start van de kwalificatie en de race, het enige verschil is dat je een ander kleur draagt.”

Voeding en gewicht

Naast training is ook de voeding en vooral het gewicht erg belangrijk in de Formule 1. “Daniel volgt geen specifieke diëten, maar een over het algemeen goed gebalanceerd voedzaam dieet.” Michael legt uit dat ze tijdens een raceweekend vooral gericht zijn op het gewicht.

Daniel wordt gewogen in de pitbox voor de training op Suzuka in 2018  – Foto: Red Bull Racing (Mark Thompson / Getty Images)

“Afhankelijk van zijn gewicht geef ik hem instructies over de hoeveelheid calorieën die hij moet eten. In Bahrein was Daniel erg licht tijdens de eerste race van het seizoen. Dus hij had mazzel dat hij best veel kon eten in Bahrein. Het hangt allemaal van het gewicht af, maar over het algemeen is het van belang geraffineerde suikers, gefrituurd eten en transvetten te mijden, die hebben geen toegevoegde waarde voor atletische prestaties.”

Tips voor fans om gezond te blijven

Voor de fans heeft Michael ook nog wel een aantal tips om gezond en fit te blijven. “Ten eerste zorg voor een ochtendroutine. Een deel van mijn filosofie is ‘win de dag in de ochtend’. Kom in beweging, ga naar buiten de zon in en begin de dag met een gezonde maaltijd. Ik geloof heel erg in dat je de dag kunt winnen in de ochtend met een sterke ochtendroutine.” Michael laat wel weten dat je voor een goede ochtendroutine geen ochtendmens hoeft te zijn. “Ook als je geen ochtendmens bent, betekent het niet dat je vroeg moet opstaan, maar als je dan opstaat, start dan met die routine.”

Foto: Michael Italiano

Een tweede tip die Michael geeft, heeft te maken met gezond eten. Volgens hem moet je er eigenlijk voor zorgen dat je geen ongezonde dingen in je koelkast of voorraadkast hebt staan. “Als je gezond wilt eten is geen ongezond eten kopen de makkelijkste manier. Als je dan honger hebt en je naar iets verlangt is de kans dat je iets slechts eet nul als je het niet in huis hebt.”

Tot slot geeft Michael als tip om iedere dag of om de dag je gezondheid als prioriteit te stellen. “Je moet prioriteiten voor jezelf stellen om consistentie op te bouwen. Dat kan eigenlijk van alles zijn bijvoorbeeld in de ochtend een half uur wandelen of om vijf uur, na je werk, een yoga of HIIT-training te doen. Als je van trainen geen prioriteit maakt, kun je je denk ik snel in de dagelijkse dingen verliezen, zoals de hele dag achter je laptop zitten en je ’s avonds afvragen waar de dag is gebleven.”

Lees ook: Daniel Ricciardo: “Eenzame zevende plek, maar niet slecht”