Sensationele overwinning Perez na pitstopchaos Mercedes

(c) Racing Point

Sergio Perez heeft op sensationele wijze de Grand Prix van Sakhir gewonnen. De Mexicaan lag na een touche laatste na de eerste ronde, maar wist zich een weg naar voren te knokken. George Russell ging lang aan de leiding van de wedstrijd, maar zag door een mislukte pitstop en een lekke band zijn overwinning in rook opgaan. Esteban Ocon pakte zijn eerste podium, Lance Stroll maakte het feest voor Racing Point compleet met P3. Voor Max Verstappen eindigde de race al na vier bochten.

De van pole position vertrokken Valtteri Bottas kende een matige start van de maar liefst 87 ronden tellende race. De Fin zag nog voor de eerste bocht teamgenoot George Russell voorbij komen. In de vierde bocht ontstond de voorspelde chaos. Charles Leclerc probeerde enkele plaatsen goed te maken en kwam hard in aanraking met Sergio Perez. Max Verstappen moest voor de crashende Racing Point uitwijken en gleed op het vuil de bandenstapel in. Ook voor Leclerc betekende het einde oefening.

George Russell kon in de daaropvolgende safety car fase even in rust genieten van het feit dat hij voor het in eerst zijn carrière aan de leiding van een Grand Prix reed. Terwijl de Mercedessen daarna langzaam aan de horizon verdwenen, ontstond daarachter een trein met auto’s achter Sainz in het gevecht om de derde plaats. Tot inhaalacties kwam het echter niet, omdat alle coureurs gebruik konden maken van de DRS en dat voordeel dus genivelleerd werd. En dus gingen de strategie en de bandenkeuze weer een belangrijke rol spelen. Kvyat beet vanaf P5 het spits af, waarna Sainz en Gasly volgden. De vroege pitstop van de Rus in combinatie met een snelle outlap, zorgde ervoor dat hij een plekje won ten opzichte van Ricciardo.

Vooraan het veld draaide Russell in een strak tempo zijn ronden af. Bottas kon zijn teamgenoot slechts volgen. Alhoewel Pirelli een tweestopper had voorspeld, maakte het Mercedes-duo pas na het halverwege punt hun eerste stop. Daarmee werd het duidelijk dat zij voor een eenstopper zouden gaan. Onder andere Ocon, Stroll en Perez zaten op dezelfde strategie en dus zou het richting het einde spannend gaan worden met de coureurs die nog een keer naar binnen zouden moeten gaan.

Nicholas Latifi was de eerste uitvaller van de dag. De Canadees moest zijn Williams met technische problemen aan de kant zetten. Een korte virtual safety car fase volgde, waardoor de coureurs die op een tweestopper zaten snel naar binnen doken voor hun laatste stop. Esteban Ocon vond zich daardoor terug op de derde plaats. De Renault-coureur had echter geen antwoord op de ontketende Perez, die na zijn touche in de eerste ronde zich knap een weg naar voren had gevochten.

In ronde 62 moest de safety car opnieuw de baan opkomen, nadat debutant Jack Aitken in de laatste bocht zijn voorvleugel verloor bij een crash. Mercedes besloot beide auto’s naar binnen te halen, maar in de pitstraat ontstond ongekende chaos die deed denken aan de Grand Prix van Duitsland vorig jaar. Bij Russell werd een verkeerde set banden gemonteerd, waardoor de stop van Bottas ook mis ging. Omdat Russell nogmaals naar binnen moest komen om de juiste set banden te halen, verloor hij de leiding aan Perez. Ocon en Stroll volgden op P2 en P3.

Russell wist na de herstart niet van opgeven en passeerde zijn teamgenoot Bottas met een spectaculaire inhaalactie buitenlangs. Lance Stroll was een ronde later een vogel voor de kat, een ronde later werd ook Ocon slachtoffer van de dadendrang van de jonge Brit. De pechduivel sloeg wederom toe bij Russell, nadat hij met een lekke achterband de pits moest opzoeken en terugviel tot ver in het achterveld.

Sergio Perez zag daardoor de druk achter zich wegvallen en reed onbedreigd naar zijn allereerste Formule 1-overwinning. Het is tevens de eerste zege voor het team van Racing Point. Ook Esteban Ocon kende een geweldige avond in Bahrein. De Fransman finishte als tweede en pakte daardoor zijn eerste podiumplek. Lance Stroll finishte als derde en maakte het feest voor Racing Point compleet. De onfortuinlijke Russell eindigde als negende, net achter zijn teamgenoot Bottas.

(c) Formula 1