Hamilton wint door zware crash ontsierde Grand Prix van Bahrein

(c) Mercedes

Lewis Hamilton heeft zijn elfde overwinning van het seizoen behaald. De Brit kwam tijdens de Grand Prix van Bahrein geen enkel moment in de problemen en kwam voor Max Verstappen als eerste over de meet. Sergio Perez zag in de absolute slotfase een podiumplek in rook opgaan, waardoor Alexander Albon mee mocht naar het ereschavot. De race werd overschaduwd door een zeer zwaar ongeluk van Romain Grosjean.

De van pole position gestarte Lewis Hamilton kwam goed weg van zijn plaats en behield na de eerste bocht de leiding. Bottas kende een dramatische start en zag onder andere Verstappen en Perez voorbij schieten en sloot als zesde aan.

In het achterveld ging het in bocht 3 helemaal mis. Romain Grosjean schoot na contact met Daniil Kvyat met grote snelheid haaks rechtsaf, waarna de Haas-bolide als een grote vuurbal in de vangrails eindigde. De race werd meteen stilgelegd. Beelden toonden dat door de impact de complete auto in tweeën brak en de monocoque door de vangrail boorde. De Fransman kon ternauwernood ontsnappen uit de vuurzee en werd ondersteund door de doktoren met een ambulance afgevoerd.

Koprol

Na bijna anderhalf uur werd de race weer hervat met een staande start. Het veld kwam dit keer weer niet ongeschonden door de openingsronde heen. Lance Stroll werd in bocht 8 aangetikt door Kvyat en belandde op zijn dak. De Rus moest zijn actie bekopen met een tijdstraf van tien seconden. Voor Bottas kwam de daaropvolgende safety car situatie op een goed moment, omdat hij vanwege een lekke band naar binnen moest komen. De Fin wisselde direct naar het harde rubber en sloot achteraan het veld weer aan.

Het hele veld werd in de negende ronde weer losgelaten en dit keer kon er wel een volledige ronde op racesnelheid worden afgelegd. Hamilton voerde het veld aan, gevolgd door Verstappen en Perez. De Brit en Red Bull-coureur lieten er in de openingsfase geen gras over groeien en trokken een gat richting de rest van het veld.

Pitstoptombola afgetrapt door Ricciardo

Ingegeven door de hoge bandenslijtage werd de eerste serie aan pitstops al vroeg afgetrapt door Daniel Ricciardo. Raceleider Hamilton dook in de 20e ronde naar binnen om te wisselen naar opnieuw de medium band. Daarmee was direct duidelijk dat de wereldkampioen op een tweestopstrategie zou zitten. De leiding kwam daarmee kortstondig in handen van Verstappen. De Nederlander maakte zijn stop een ronde later en wisselde naar de harde band.

In de daaropvolgende stint bleef het gat tussen Hamilton en Verstappen gelijk. Daarachter hield Perez op de derde plaats stand ten opzichte van Albon. De strijd om het middenveld werd gestreden tussen McLaren en Renault. Vooral Sainz maakte een indrukwekkende opmars naar de zesde plaats in de race.

Driestopper Verstappen

Verstappen maakte in de 35e ronde al zijn tweede stop om opnieuw te wisselen naar de harde band. Hamilton pareerde de stop van de Nederlander direct en kwam ook met een setje van het harde rubber weer naar buiten. Ook op deze set banden hield Verstappen de Mercedes op schootsafstand, maar een aanval op de wereldkampioen bleek er niet in te zitten. Ook achter het leidende duo vonden er nog maar weinig positiewisselingen plaats en dus leek de race langzaam als een nachtkaars uit te gaan. Met nog drie ronden te gaan sloeg het noodlot echter toe voor Perez. De Mercedes-motor van de Mexicaan gaf met een flinke plof de geest, waarna er opnieuw een safety car fase volgde. Albon profiteerde en schoof op naar de derde plaats.

De safety car bleef tot het einde van de race op de baan en dus kwam Lewis Hamilton na 57 ronden als eerste over de finish. Voor de kersverse wereldkampioen is het alweer zijn elfde overwinning van het seizoen en zijn vijfde op rij. Max Verstappen maximaliseerde met een tweede plek. De Nederlander loopt een flinke berg aan punten in op Valtteri Bottas in de strijd om de tweede plaats in het kampioenschap. De Fin kwam niet verder dan de achtste plek. Alexander Albon herstelde zich van zijn zware crash op vrijdag en finishte op de derde plaats. McLaren deed in de strijd om het constructeurskampioenschap goede zaken door een vierde en vijfde plaats te scoren.