Tsunoda: “Top vijf in Formule 2 of weer terug naar Japan”

(c) Red Bull Content Pool

Yuki Tsunoda is een van de kanshebbers op een zitje bij AlphaTauri voor volgend seizoen. De druk op de Honda en Red Bull junior om dit jaar te presteren in de Formule 2 is echter groot. “Helmut Marko zei tegen mij dat ik in de top vijf moet eindigen of anders weer in Japan kan gaan racen.”

Tsunoda kent tot nu toe een bliksemcarrière in de autosport. De Japanner werd op 18-jarige leeftijd gestrikt voor het Honda junior programma en maakte de overstap naar Europa. Tijdens een driedaagse test op de Hungaroring maakte hij ook indruk op Red Bull talentenscout Helmut Marko, vertelt Tsunoda op de Formule 2-website: “Hij besloot me op basis van de resultaten een Red Bull junior te maken. Die test was het belangrijkste moment in mijn leven tot nu toe. Anders had ik hier nu niet gestaan.”

In 2019 debuteerde Tsunoda in de Formule 3. Tijdens het door het overlijden van Anthoine Hubert overschaduwde weekend op Spa-Francorchamps behaalde de Honda/Red Bull protegé zijn eerste podium. Een week later volgde op Monza zijn eerste overwinning. Tsunoda noemt het een keerpunt qua prestaties.

Alhoewel een extra jaar in de Formule 3 logisch leek, werd de jonge Japanner direct in het diepe gegooid in de Formule 2. Tsunoda stelt niet teleur in zijn debuutseizoen: met drie pole positions, twee overwinningen en vijf podiumplaatsen staat de Japanner op een keurige derde plaats in het kampioenschap.

Tsunoda legt uit dat de druk om te presteren flink werd opgevoerd door Red Bull: “Helmut vertelde mij dat ik het goed moest doen dit seizoen en dat ik minimaal vijfde moet worden om een superlicentie te bemachtigen. Hij zei dat als ik vijfde zou worden ik in aanmerking zou komen om in de Formule 1 te rijden, en dat ik anders weer terug zou worden gestuurd naar Japan. Het was streng, maar ik ben het met hem eens. Als je een goede coureur bent, zoals George Russell, Lando Norris of Charles Leclerc, dan heb je maar één jaar nodig in de Formule 2 in plaats van twee of drie.”

De 20-jarige Honda protegé reist met een duidelijk doel af richting de laatste races in Bahrein: voldoende punten scoren om in de top vijf te eindigen en zo kans te blijven maken op het felbegeerde zitje bij AlphaTauri. Tsunoda staat echter maar zeven punten voor op de nummer zes in het kampioenschap en dus kan het wel eens heel spannend gaan worden. “De Japanse fans wachten op een landgenoot in de Formule 1. Ik ben daar het meest dichtbij, dus ik wil die wens graag laten uitkomen.”