Voorbeschouwing Indy500: wat zijn de kansen voor Veekay?

(c) IMS

Aanstaande zondag betreden 33 coureurs, waaronder Rinus ‘Veekay’ van Kalmthout, de arena van de Indianapolis Motor Speedway voor de 104de editie van de Indy500. Na 800 keer linksaf weten we wie de traditionele fles melk ontvangt en de iconische Borg-Warner Trophy op mag tillen. Maakt Van Kalmthout kans om aan het einde van de rit in victory lane te staan? Grand Prix Radio dook in de statistieken.

The Greatest Spectacle In Racing, zo noemen de Amerikanen de Indy500. En dat is natuurlijk niet overdreven: snelheden van meer dan 370 km/h, spectaculaire races, bizarre ontknopingen, flinke klappers en zo’n 300.000 bezoekers op de banken. De tribunes op de Indianapolis Motor Speedway blijven dit jaar echter leeg in verband met het coronavirus.

Je startpositie maakt (n)iets uit

Afgelopen zaterdag en zondag werden de kwalificaties verreden. Marco Andretti pakte zijn allereerste pole position op ‘the brickyard’, 33 jaar na zijn opa Mario. De Nederlandse ogen waren natuurlijk gericht op Rinus Veekay. De Hoofddorper maakte grote indruk door zich als rookieals vierde te kwalificeren. Dat leverde hem een plek op de tweede startrij én een uitstekende uitgangspositie op.

Maar maakt het in de Indy500 uit waar je start? Waar in de Formule 1 40% van de races van pole position zijn gewonnen, is dat voor de Indy500 slechts in één op de vijf keren het geval. Vorig jaar flikte Simon Pagenaud dat kunstje voor het laatst. Het was overigens de enige keer in de laatste tien edities. Sterker nog, in vijf van de laatste tien Indy500’s werd de race zelfs gewonnen van buiten de top 10. De laatste keer dat er iemand vanaf de vierde plaats de 500 mijlsrace won was Takuma Sato in 2017. Dat moet dus hoopgevend zijn voor Rinus Veekay.

Snelle debutanten

Het debuutseizoen kent voor Van Kalmthout voorlopig een aantal up and downs. Zo eindigde hij als vijfde in de wedstrijd op de Indianapolis road course, maar wil het op de ovals dit seizoen nog niet echt vlotten. Tijdens de seizoensopener in Texas belandde de Nederlander in de muur en in Iowa werd hij van achteren aangereden door Herta. Tijd voor revanche dus. Het wordt voor Van Kalmthout zijn allereerste deelname aan de Indy500, maar dat hoeft geen nadeel te zijn. Zowel Alexander Rossi (2016) als Juan Pablo Montoya (2000) wonnen bijvoorbeeld de race bij hun debuut.

Geef mij maar een Penske of Andretti

De grootste kans om te winnen heb je als je een bolide van het team van Penske of Andretti bestuurt. De twee teams verdeelden netjes de prijzen in de afgelopen zes edities. We moeten terug naar 2013 voor de laatste niet-Penske of Andretti-overwinning. Tony Kanaan eiste toen namens KV Racing de overwinning op ‘the brickyard’ voor zich op.

Maar het team van Rinus Veekay, Ed Carpenter Racing, is altijd een dark horse. Teameigenaar Ed Carpenter stuurde zijn auto in 2018 naar pole position en finishte in dat jaar als tweede in de race. Vorig jaar kwalificeerden de drie auto’s van ECR zich als tweede, derde en vierde, en eindigde Carpenter als zesde op minder dan twee seconde van winnaar Pagenaud.

Positieve Rinus

De vierde plaats in de kwalificatie van Veekay is dus geen toevalstreffer. De Nederlander was tijdens de vrije trainingen al in de bovenste helft van de tijdenlijst te vinden en bevestigde de goede vorm afgelopen zondag in de ‘fast nine’ kwalificatie. Belangrijker dan de snelheid over één ronde is natuurlijk het tempo dat in de race kan worden gereden en hoe de auto zich in het verkeer gedraagt. En ook dat leek tijdens de vrije trainingen wel snor te zitten. Van Kalmthout was in het Formule 1 Cafe op Ziggo Sport positief: “Ik durf wel te zeggen dat ik voor de overwinning ga. Ik heb de auto gevoeld in verkeer en dat gaat gewoon super. Ik ben gewoon een van de sterkste auto’s, dus we hebben gewoon een goede kans.”

Na 23 jaar weer een Nederlandse winnaar?

Is Veekay een van de absolute topfavorieten? Nee, vast niet. Ervaren Penske- en Andretti-coureurs als Newgarden, Power, Pagenaud, Rossi, Hinchcliffe en good old Dixon staan hoger op dat lijstje. Maar is het mogelijk om als 19-jarige rookie vanaf de vierde plaats in een ECR auto de Indy500 te winnen: absoluut! Veekay kan worden gerekend tot een van de outsiders voor de overwinning. De auto is snel en dan moet zondag maar net alles op z’n plek vallen in een race waarin van alles kan gebeuren. En wie weet volgt Van Kalmthout dan zijn leermeester Arie Luyendijk na 23 jaar op als de volgende Nederlandse winnaar van The Greatest Spectacle In Racing