Throwback Tuesday; een jaar geleden, Hockenheim 2019

(c) Pirelli

Vandaag is het op de kop af een jaar geleden dat we één van de meest chaotische races van het afgelopen decennium voorgeschoteld kregen. De Grand Prix van Duitsland op de Hockenheimring ging de boeken in als een absolute klassieker, met Max Verstappen als winnaar. Vandaag blikken we nog eens terug op die gekke zondag in juli.

Het was voor het eerst sinds een lange tijd weer eens wat koeler in Europa, het was die week overal tropisch warm geweest. Maar voor het eerst viel er weer wat regen. En dus kregen we de langverwachte regenrace. De laatste regenrace was een jaar geleden, ook op Hockenheim, ook al viel er destijds lang niet zoveel als in 2019.

De hype voorafgaand aan de start was dus groot. Met Lewis Hamilton op pole verliep het weekend waarin Mercedes 125 jaar motorsport vierde tot zover zonder problemen. Bottas stond niet ver achter Hamilton op een derde plek. De Mercedessen werden gesplitst door ene Max Verstappen. Sebastian Vettel startte vanaf de laatste startplek nadat hij problemen had gekend tijdens de kwalificatie.

Ook na de start, die voor de zoveelste keer dat seizoen moeizaam verliep voor Verstappen, had Mercedes alles nog op de rit. Bottas was vanwege de slechte start van Verstappen opgeschoven naar de tweede plek en Hamilton reed comfortabel vooraan, stukje bij beetje wist hij het gat te vergroten.

Het duurde echter niet langer dan twee ronden voordat de eerste Safety Car de baan op werd geroepen. Een gecrashte Sergio Pérez was de oorzaak, hij was de eerste van vele uitvallers die dag. Het veld ging massaal de pits in. Ondertussen was Sebastian Vettel al opgeklommen van de laatste plek naar P10, binnen zes ronden (!).

Vervolgens is het weer ‘business as usual’ vooraan het veld. De Mercedessen leiden en weten wederom een gat op te bouwen. De baan droogt op en steeds meer coureurs duiken de pits in voor droogweer-banden. Max Verstappen maakt zijn enige fout van de race als hij op de mediums met minder grip een volledige 360 draait. Hij vervolgt zijn weg daarna zonder moeite.

Het punt waarop Verstappen zijn Red Bull kwijt raakt ligt enkele honderden meters voor het punt waar de meeste andere rijders hun auto kwijt raken. Het is de op een na laatste bocht waar het meerdere malen mis gaat. De reden is de ‘dragstrip’ die hier aan de buitenkant van de bocht ligt, het is er spiegelglad. En wanneer ook Charles Leclerc op dit punt de banden in gaat wordt de race op zijn kop gezet.

Opnieuw komt de Safety Car naar buiten en dus zou je zeggen dat iedereen even kan ademhalen. Maar het blijkt eens te meer dat in de regen rijden nooit makkelijk is. Terwijl de marshalls nog bezig zijn met de Ferrari van Leclerc gaat ook Hamilton er op hetzelfde punt af. De Brit schampt de muur en kan door. Het kost hem alleen wel een voorvleugel.

En dus duikt Hamilton de pit in. Hij is alleen net voorbij de officiële entry van de pits en dus moet de destijds nog vijfvoudig wereldkampioen om het paaltje bij de ingang van de pits heen en over het gras om zijn pitbox te halen. Dit levert hem een tijdstraf van vijf seconden op. Het echte drama ontvouwt zich desondanks pas een aantal seconden later. Hamilton wordt niet verwacht in de pits en dus staan de banden en een nieuwe voorvleugel nog niet klaar.

De ‘pitcrew’ stormt de pitbox uit maar de kans op een goede stop is al vergeven. Daarbovenop weet het team ook niet welke banden Hamilton wil hebben in verband met de wisselende weersomstandigheden en reeds aanzwengelende regen. Uiteindelijk staat Hamilton een dikke vijftig seconden stil, en bij terugkomst op de baan rijdt Hamilton op de vijfde positie.

Bij de herstart leidt Max Verstappen het veld aangezien Bottas niet meteen naar binnen kon tijdens de Safety Car vanwege de problemen met Hamilton’s pitstop. Middenvelders Hulkenberg en Albon zijn ondertussen stiekempjes naar voren geschoven en liggen op de tweede en vierde plaats.

Hulkenberg die op deze 28e juli nog een laatste kans kreeg op een felbegeerd eerste podium. De Duitser rijdt een uitstekende race en probeert uit de problemen te blijven zodra de Mercedessen hem passeren. Maar ook voor de man uit Emmerich is bocht 12 de achilleshiel. Hij onderstuurd iets van de baan en op dat moment wist hij al dat het klaar was, zo zou hij later verklaren.

Voor de derde keer komt de Safety Car de baan op terwijl Lance Stroll de gok waagt om de slicks er weer op te zetten. Een aantal ronden later blijkt het inderdaad tijd te zijn voor slicks en nu gaat ook de rest van het veld naar binnen. Racing Point heeft een meesterzet gedaan en Lance Stroll rijdt nu kortstondig op de eerste positie.

Lewis Hamilton is ondertussen nog verder teruggezakt vanwege zijn penalty die hij tijdens zijn laatste pitstop heeft uitgezeten. Hij ligt nu op P12 en vraagt zijn team zelfs of ze de auto niet beter aan de kant kunnen zetten. Twee pitmuren verder, bij Red Bull, is de stemming veel beter. Max Verstappen heeft de koppositie weer overgenomen en maakt dankbaar gebruik van zijn nieuwe setje softs. Hij is duidelijk de snelste van het veld.

Naast Verstappen en Lance Stroll heeft ook Daniil Kvyat een topdag. In de laatste pitstop-fase weet hij op te klimmen naar de derde positie. Maak dat de tweede positie want ook Lance Stroll haalt hij nog in. Het leek er wel op dat hij nog druk van achteren kon verwachten, aangezien Valtteri Bottas niet heel ver achter hem ligt. Die druk valt alleen weg als na een zeldzame spin van Hamilton, die wel door kan, ook Bottas op hetzelfde punt spint en de muur in gaat. Mercedes’ ramp is compleet, op een dag die feestelijk had moeten zijn. een Safety Car was weer vereist om Bottas’ wrak op een veilige manier te verwijderen van de baan.

Op de tweede plek lag ondertussen Sebastian Vettel die een stille maar geweldige race had gereden met cruciale inhaalacties in de slotfase van de race. Alle Nederlanders stonden op de banken voor Verstappen, net als alle Duitsers die hetzelfde deden voor hun held Vettel. En Daniil Kvyat zou het podium gaan voltooien in een weekend dat voor hem nog bijzonderder bleek te zijn achteraf, toen hij verklaarde een dag eerder een dochter te hebben gekregen.

En zo passeerde Max Verstappen na één van de meest chaotische races in de geschiedenis van de Formule 1 als eerste de finishvlag in een race met vier Safety Cars, zes uitvallers en een winnaar die vijf keer de pitstraat bezocht. Met recht mag gezegd worden dat Hockenheim 2019 iconisch was en als een klassieker de geschiedenisboeken in gaat.