Vijf dingen om naar uit te kijken tijdens de IndyCar seizoensopener

(c) IndyCar SERIES

 De relatief lange Amerikaanse winterstop van de IndyCar Series werd door de coronacrisis verlengd. Het seizoen had in maart van start moeten gaan op het stratencircuit in St. Petersburg, maar de race werd afgelast. Het seizoen zal nu in de nacht van zaterdag op zondag worden afgetrapt op de Texas Motor Speedway. Er staat wederom een mix van ovals, stratencircuits en permanente banen op de kalender. Tel daarbij op dat alle teams gebruik maken van een Honda of Chevrolet motor en een universele aero kit, en je hebt alle ingrediënten die garant staan voor een spectaculaire raceklasse. En dankzij onze eigen Rinus VeeKay is er daarnaast nu nog een extra aanleiding om vannacht de tv aan te zetten. Dit zijn de vijf dingen om naar uit te kijken:

  1. Rinus VeeKay

We kunnen er natuurlijk niet omheen om als eerste onze eigen Rinus van Kalmthout, Rinus VeeKay voor Amerikanen, te noemen. VeeKay is de eerste Nederlandse IndyCar-coureur sinds Robert Doornbos. De 19-jarige Hoofddorper maakte een aantal jaar terug voor velen een opmerkelijke keuze: hij ging de plas over om zijn carrière op te bouwen. Na een titel in de Indy Pro 2000 en een succesvol seizoen in de Indy Lights wist Rocket Rinus een stoeltje te bemachtigen bij Ed Carpenter Racing. En alhoewel vorig jaar de gehoopte resultaten uitbleven is het absoluut een team met perspectief. Op de ovals heeft VeeKay een perfecte leermeester in oval specialist en teameigenaar Ed Carpenter. Op de permanente circuits en street courses krijgt hij gezelschap van de snelle Conor Daly.

Het was voor de Nederlander nog wel een uitdaging om de Verenigde Staten binnen te komen. Door reisrestricties kon Veekay niet direct naar de Verenigde Staten reizen, maar moest hij eerst twee weken in Quarantaine in Mexico. “Het was een hele toer, maar het gaat er uiteindelijk om dat we kunnen racen”, vertelde Veekay. De Nederlander zag er in de tests snel uit en ziet het nieuwe seizoen met vertrouwen tegemoet. Gaan we ook in Amerika af en toe een Hollands feestje kunnen vieren?

2. Meerdere kanshebbers op overwinningen en de titel

De IndyCar is minder voorspelbaar dan Formule 1. Vorig jaar wonnen zeven verschillende coureurs een race. En dat maakt IndyCar interessant om naar te kijken.

Meerdere coureurs bij verschillende teams maken kans om de felbegeerde titel binnen te halen. Regerend, tweevoudig kampioen Josef Newgarden is ook dit jaar weer favoriet. Hij zal vooral tegenstand krijgen van zijn Penske teamgenoten Will Power en Indy 500 2019 winnaar Simon Pagenaud. Ook de auto’s van Chip Ganassi Racing doen traditioneel mee om de prijzen. De ogen zijn daarbij vooral gericht op vijfvoudig kampioen Scott Dixon. De Nieuw-Zeelander krijgt dit jaar oud-Formule 1 coureur Marcus Ericsson naast zich. Rookie of the year Felix Rosenqvist completeert de line-up van Ganassi en is er een om in de gaten te houden.

Een andere kanshebber van wie we vuurwerk kunnen verwachten is Andretti coureur Alexander Rossi. De Amerikaan, gekend om zijn aanvallende rijstijl, eiste vorig jaar de derde plaats in het kampioenschap op. Zijn teamgenoot Colton Herta maakte vorig jaar indruk door in zijn debuutseizoen meteen twee keer met de overwinning aan de haal te gaan. De zoon van oud-coureur Bryan Herta is dit jaar een van de outsiders.

3. Oud-Formule 1 coureurs in het veld

De IndyCar wordt voor steeds meer coureurs een goed alternatief op de Formule 1. De naam van Marcus Ericsson viel zojuist al even, maar de voormalig Caterham, Sauber en Alfa Romeo coureur is niet de enige oud-F1 coureur op de grid. Zo verschijnen ook Max Chilton, Takuma Sato, Sébastien Bourdais en Felipe Nasr aan de start. De grootste kansen liggen er echter toch voor Ericsson. De Zweed maakte de overstap naar het topteam van Chip Ganassi en heeft dus een potentieel winnende auto tot zijn beschikking. Felipe Nasr werd pas deze week toegevoegd aan de line-up. De oud-Sauber coureur stapt in bij Carlin.

4. McLaren is terug!

En niet alleen voor deelname aan de Indy500, maar voor een volledig seizoen.

De renstal gaat daarvoor de samenwerking aan met Schmidt Peterson Motorsports. Verrassend genoeg werd IndyCar veteraan én publiekslieveling James Hinchcliffe daarbij aan de kant geschoven en werd er gekozen voor een jong rijdersduo. Indy Lights kampioen Oliver Askew maakt dit jaar zijn debuut. Zijn teamgenoot Pato O’Ward reed vorig jaar al een aantal races voor Carlin. Hij werd opgenomen in het Red Bull Junior programma, maar werd na teleurstellende resultaten in de Super Formula in Japan en de Formule 2 al snel weer uit het programma gezet. De Mexicaan wilt met McLaren sportieve revanche halen.

En dan is er natuurlijk nog Fernando Alonso. De Spanjaard maakte in 2018 en 2019 al eenmalig zijn opwachting tijdens de Indy500 en gaat dat in 2020 weer doen. De beroemde race op de Indianapolis Motor Speedway is vanwege het coronavirus verplaatst naar 23 augustus. Het is daarbij voor McLaren te hopen dat dat beter verloopt dan de dramatische editie van 2019. Fernando Alonso wist zich toen na een opeenstapeling van fouten bij het team niet te kwalificeren.

5. De visor cam

De Amerikanen hebben gevoel voor show. En kan je nog dichterbij de actie komen dan door mee te kijken door de ogen van de coureur? Een aantal IndyCar coureurs is daarom voorzien van de visor cam. Rijd een rondje mee en je ervaart meteen het gevoel van snelheid en hoe de coureurs (zonder stuurbekrachtiging!) de IndyCar bolides op de baan proberen te houden. Enige mogelijke belemmering voor het uitzicht is dit jaar de komst van het aeroscreen. Waar de Formule 1 koos voor de halo, kozen de Amerikanen voor de door Red Bull Advanced Technologies ontwikkelde cockpitbescherming.

Kortom, in afwezigheid van de Formule 1 dit weekend alsnog genoeg om naar uit te kijken! De kwalificatie is vanavond vanaf 23:00 uur Nederlandse tijd te zien op Ziggo Sport. De race start zondagnacht om 1:30 Nederlandse tijd en is ook te zien op Ziggo Sport.