‘Slikken dat Verstappen F1-stoeltje kreeg en ik er geen had’

(c) Renault Sport

Fransman Esteban Ocon blikt in een interview met Formula 1 terug op het begin en het verloop van zijn race-carrière. Van zijn eerste duels met Charles Leclerc en Anthoine Hubert tot zijn rivaliteit met Max Verstappen. “Ik weet nog dat er een race was in Italië die ik uiteindelijk won, maar ik en Verstappen lagen ver voor op de rest van het veld. Dat was waar de rivaliteit begon en die rivaliteit werd alleen maar groter.”

In de beginjaren van zijn race-carrière werd Ocon mini kart kampioen van Noord-Frankrijk, terwijl een toen nog jonge Charles Leclerc, mini kart kampioen van Zuid-Frankrijk werd. De twee kwamen elkaar uiteindelijk tegen bij de Franse Cup, waar coureurs uit verschillende Franse regio’s aan meededen. In de finalerace ging het mis tussen de twee. Ze raakten elkaar waardoor Leclerc in de bandenstapel terechtkwam en Ocon ver terugviel. Het was uiteindelijk Anthoine Hubert die de race won.

De relatie tussen de familie Ocon en de familie Leclerc werd na die race steeds sterker. “Ik en mijn ouders zijn toen op vakantie geweest bij Charles en zijn familie vlakbij Monaco. Ook hebben we toen gekart met Jules en de Bianchi familie in Brignoles op hun kartbaan.”

Ocons grote rivaal bleek echter niet zozeer Leclerc te zijn. Het was namelijk Anthoine Hubert die het Ocon moeilijk maakte. De Renault-coureur stelt ook dat hij en Hubert altijd elkaars grote rivalen waren.

Kennismaking met Verstappen

Uiteindelijk begon Ocon met deelnemen aan Europese en Wereldwijde kartraces. “De eerste keer dat ik tegen Max Verstappen racete was in 2010. Het was een moeilijk jaar voor me. Ik was alleen met mijn vader en we namen het samen op tegen de grote teams.” In 2011 streden de Nederlander en de Fransman voor de World Series Championship, die Verstappen uiteindelijk won.

Verstappen en Ocon bleven elkaar tegenkomen op de baan. “Max werd steeds sterker. Hij werd ineens degene die ik moest verslaan om te winnen”, vertelt Ocon. De Renault-coureur won uiteindelijk de Formule 3-titel, maar had nog geen stoeltje voor het jaar daarna. “Ik vond het moeilijk om te zien dat Max al een deal had om over te stappen naar de Formule 1. Hij lag derde in de stand voor het kampioenschap en had een stoeltje in de Formule 1, terwijl ik eerste lag en geen stoeltje in welke categorie dan ook had op dat moment.”

Extra motivatie

Ocon zat echter niet bij de pakken neer, hij gebruikte de tegenslagen als extra motivatie. “Ik wist dat ik hard moest werken en de beste in de junior categorie moest blijven, wilde ik ooit kans maken op een Formule 1-stoeltje. Het was mijn ultieme doel; niet zozeer om weer tegen Max te racen, maar meer om net als hem in de Formule 1 te kunnen racen.”