Norris berooft van overwinning door omstreden actie Pagenaud

Lando Norris slaat over de kop tijdens IndyCar Challenge © McLaren F1

De virtuele race op Indianapolis Motor Speedway in de IndyCar iRacing Challenge is een prooi geworden voor Scott McLaughlin. De Supercars-kampioen wist uit de chaos te blijven. Lando Norris werd 21e nadat hij al dan niet moedwillig in de slotfase opgehouden werd en crasthe door Indy 500-winnaar Simon Pagenaud.

De afsluitende race in de IndyCar iRacing Challenge begon met McLaughlin op pole position. Na de eerste ronde was hij echter zijn koppositie al kwijt. In de rondes daarop was het een constant gevecht om de koppositie tussen meerdere rijders. Scott Speed, Graham Rahal, Will Power en Norris streden in de eerste fase van de race om de eerste plaats.

Bij de tweede serie pitstops botsten James Davison, Speed en Wilson met elkaar wat resulteerde in een full-course yellow. Bij de herstart vormde zich een kopgroep met Felix Rosenqvist, Pagenaud, Max Chilton, Sebastien Bourdais, Norris, Power en Speed. Met nog veertien rondes te gaan beloofde het een spannende slotfase te worden.

Een crash in het middenveld zorgde echter voor weer een full-course yellow-situatie. Met nog negen rondes te gaan werd het veld weer losgelaten. De top acht bestond op dat moment uit Pagenaud, Rahal, Rosenqvist, Norris, Chilton, Askew, McLaughlin en Power.

Askew wist voor Norris de leiding te grijpen. Daarachter had Patricio O’Ward een geweldige herstart. Van buiten de top acht wist hij zich binnen de kortste keren de top drie in te rijden. Zodoende werd de top drie gevormd door enkel Arrow McLaren SP-coureurs. Grote verliezer van de herstart was Pagenaud die door een inhaalactie van Norris op Rahal de muur toucheerde.

In ronde 68 leek Norris onbedreigd op de zege af te stevenen. De McLaren-coureur kwam echter in aanraking met de langzaam rijdende Pagenaud. Norris finishte daardoor uiteindelijk als 21e. Askew nam de leiding van Norris over, daarachter streden O’Ward, Marcus Ericsson, Santino Ferrucci en McLaughlin om de andere ereplaatsen.

Toen O’Ward Ericsson probeerde in te halen in de laatste ronde, ging dat fout. Beide coureurs belandden in de muur. Ondertussen leken Ferrucci en Askew uit te maken wie er zou winnen, maar ook zij crashten met de finish in zicht. Ook hier leek opzet in het spel te zijn. McLaughlin was zo de lachende derde. Door de chaos wist Conor Daly, die verder niet in het stuk voorkwam, de tweede plaats te behalen. Ferruci en Askew kwamen al tollend over de finish als respectievelijk derde en vierde.

Norris: ‘Pagenaud wilde niet dat ik won’

Het voorval tussen Norris en Pagenaud in de slotfase kreeg nog een staartje. Volgens Norris wilde Pagenaud niet dat hij zou winnen. Op de livestream van Pagenaud zou ook te horen zijn ‘we schakelen Lando uit, laten we het doen’. Pagenaud zelf zou zeggen dat het zijn bedoeling was om de pitsstraat in te rijden.

“Hij verontschuldigde zich”, zei Norris later op zijn stream. “Hij wilde de pits in rijden en wilde mij ophouden en dat Askew zou winnen. Hij wilde dat ik niet won.” Norris voegde er sarcastisch aan toe dat Pagenaud gezegd had dat de Indy 500-winnaar niet de intentie had om hem uit te schakelen. “Dus hij probeert me op te houden midden in de bocht door precies voor mij te remmen. Omdat die gast een beetje zuur wordt omdat een niet-IndyCar-coureur op het punt staat een Indy-race te winnen.”

Norris vond het uiteindelijk vooral jammer voor zijn team. “Misschien dat sommige mensen het niet zo serieus nemen en denken dat het maar een spel is. Maar er zijn nog steeds veel andere rijders. Ik had mijn engineers en anderen die de strategie deden. We steken er tijd in. We hadden tijd kunnen doorbrengen met de familie. Zij willen nog steeds meedoen en die race winnen.”

Bekijk hieronder de botsing tussen Norris en Pagenaud: