Analyse: waarom er een Grand Prix in Vietnam moest komen

(c) Vietnam Grand Prix

Vandaag had de allereerste Grand Prix van Vietnam moeten plaatsvinden. Het Hanoi Street Circuit was op tijd gereed, maar het coronavirus gooide roet in het eten en dus werd de race uitgesteld. Maar waarom wilde de Formule 1 eigenlijk racen in Vietnam?

Eerste plannen
De eerste berichten over een mogelijke Grand Prix van Vietnam waren er al in 2010. Een nieuw circuit in de buurt van Ho Chi Minhstad moest de plek worden voor de eerste race in het land in Zuid-Oost Azië. Het circuit kwam er echter nooit. 

Van toenmalig Formule 1-baas Bernie Ecclestone was bekend dat hij graag nieuwe races organiseerde in landen die de Formule 1-pot verder konden spekken. Zo werden onder andere Azerbeidzjan en Rusland toegevoegd aan de kalender. Landen waar bijna geen enkele historische band met de Formule 1 te ontdekken is. En dat is waar voor veel liefhebbers van de sport de schoen wringt. De meesten zien liever de gepassioneerde fans in Brazilië, het oranjelegioen op Zandvoort of de autosportgekke Britten op Silverstone, dan de lege tribunes in Bahrein of de grauwe ambiance in China.

Koersverandering
Toen in 2017 Ecclestone de Formule 1 verkocht aan Liberty Media kwam er een kleine koersverandering. Chase Carey, CEO van Liberty Media, benadrukte ‘dat er alleen een locatie wordt toegevoegd aan de kalender indien het iets speciaals toevoegt aan de sport’ en ‘het een plek is die wereldwijd tot de verbeelding spreekt’. Mede daarom kwam ook een Grand Prix in Nederland op het vizier, werd er gesproken over een mogelijke stratenrace in Denemarken en werd er gekeken naar een Amerikaanse Grand Prix in Miami of Las Vegas. 

Hoe past Vietnam dan in dit plaatje? Volgens Carey zocht de Formule 1, naast de Grand Prix’ in China, Japan en Singapore, naar een additionele race in Azië om daar verder te groeien. Vietnam, een land met meer dan 96 miljoen inwoners, is dan een interessante nieuwe markt. Uiteindelijk is een groeiende fanbase in een land waar de Formule 1 eerst nog geen voet aan de grond had goed voor het mondiale karakter van de sport. Maar ook voor de autofabrikanten, zoals Mercedes en Renault en sponsoren zoals Heineken die aan de sport verbonden zijn, is een afzetmarkt van 96 miljoen potentiële kopers uiteraard interessant.

Daarnaast voldoet Vietnam ook zeker aan het criteria om een race te hosten op een plek die tot de verbeelding spreekt: wuivende palmbomen, witte stranden en idyllische baaitjes. Je kan je vast al de introductie inbeelden die voorafgaand aan de Grand Prix zou worden getoond. 

Lokale boost
Maar zaten de Vietnamezen wel te wachten op een Formule 1-evenement? Een groot deel van de bevolking leeft in armoede, heeft niets met autosport en met ticketprijzen die op Europees niveau lagen, zou de race alleen voor de allerrijksten toegankelijk zijn. De investeerder in de race, Vingroup, liet weten dat de Grand Prix volledig door de private sector wordt bekostigd. Volgens CEO Nguyen Viet Quang is de missie van de promotor ‘om de mensen in Vietnam een beter leven te bieden’. Een Grand Prix in Hanoi zou ten goede komen aan de infrastructuur van de stad, tot meer banen leiden en een katalysator zijn voor toekomstige evenementen in de stad. Daarnaast zou een race in Vietnam een flinke boost kunnen geven aan het op de kaart zetten van het land en daarmee het toerisme kunnen stimuleren. 

Uitstel en geen afstel
Nu de Grand Prix voorlopig is uitgesteld door het coronavirus is het dus nog even wachten of we kunnen spreken van volle tribunes en een succesvolle eerste editie in Vietnam. Het circuit was op tijd klaar en was volgens Ross Brawn speciaal ontworpen om spektakel op te leveren. 

De Formule 1 zal er in ieder geval alles aan doen om Vietnam een plekje te geven op de herziene kalender. Het niet kunnen hosten van een dergelijk prestigieus project waar ook nog eens grote commerciële belangen mee zijn gemoeid, zou voor zowel de FOM als de organisatie zeer ongelegen komen.