Die ene keer: Heikki Kovalainen wint in Hongarije

(c) Twitter McLaren

De Formule 1 halen is voor vele jonge coureurs een droom. Maar als je eenmaal in de koningsklasse van de autosport zit, dan jaag je je volgende doel na: een overwinning behalen. En dat dat niet voor iedereen is weggelegd blijkt wel; er zijn 108 verschillende Grand Prix winnaars in de historie van de Formule 1. Voor een aantal coureurs bleef het bij die ene keer. Deze keer: Heikki Kovalainen, die in 2008 de Grand Prix van Hongarije won.

Heikki Kovalainen wordt op 19 oktober 1981 geboren in het Finse Suomussalmi. Kovalainen maakt in 2001 zijn racedebuut in de Formule Renault en via de Britse Formule 3 belandt hij in de World Series by Nissan. De Fin wordt kampioen in 2004 en verslaat daarbij onder andere toekomstige Formule 1 coureurs zoals Tiago Monteiro, Enrique Bernoldi en Narain Karthikeyan. Vanaf dat moment is de ster van de snelle Fin rijzende en leveren zijn prestaties een rol als testcoureur bij het Formule 1 team van Renault op. Voordat hij wordt losgelaten op het echte werk, bivakkeert Kovalainen eerst nog in de GP2 series. Hij wordt tweede achter Nico Rosberg.

Kilometervreter

In 2006 focust Kovalainen zich nog op het testwerk bij Renault. De stoeltjes zijn bezet door wereldkampioen Fernando Alonso en Giancarlo Fisichella. Met ruim 26.000 testkilometers aan ervaring in de rugzak mag de Fin in 2007 dan eindelijk instappen bij Renault om zijn belofte in te lossen.

Zijn debuutseizoen verloopt voorspoedig. Kovalainen rijdt 30 punten naar huis en weet zelfs 16 keer achter elkaar de finish te halen. Als in 2008 verloren zoon Fernando Alonso voor een terugkeer staat bij Renault, bewandelt Kovalainen de omgekeerde route. Hij wordt de teamgenoot van Lewis Hamilton bij McLaren.

Historische overwinning

De McLaren is snel in 2008. Hamilton vecht met Massa om de wereldtitel. Kovalainen pakt in Maleisië op het circuit van Sepang zijn allereerste podiumplaats. En dus is het wachten op de eerste overwinning van de Fin. Dat moment zou komen op 3 augustus in Hongarije.

Teamgenoot Hamilton pakt op zaterdag pole position, met Kovalainen op P2 en Massa op de derde plaats. Massa weet bij de start Kovalainen direct te passeren. De twee uitdagers voor de titel laten de Fin vervolgens al snel achter zich. Kovalainen consolideert op de derde plaats. Na de pitstops verandert er niets aan de stand, totdat teamgenoot Hamilton met een lekke band te maken krijgt. Kovalainen schuift door naar P2, maar heeft al een onoverbrugbaar gat van meer dan 20 seconde naar Massa. De race lijkt zo naar het einde te kabbelen totdat drie ronden voor het zwart-wit geblokt de Ferrari motor van Felipe Massa plots de geest geeft. Kovalainen profiteert en schuift zo door naar de leiding van de wedstrijd en staat deze niet meer af. Timo Glock wordt in de Toyota op 11 seconde tweede.

Wat de overwinning extra speciaal maakt is dat Kovalainen de honderdste coureur is die zich een winnaar van een Grand Prix mag noemen.

Lotus – Caterham – Lotus

Kovalainen weet in het restant van het seizoen wisselende resultaten bij elkaar te rijden. Hij pakt nog wel een podium in de legendarische regenrace op Monza (gewonnen door Vettel in een Toro Rosso). Als in 2009 McLaren de zaken niet goed voor elkaar heeft, besluit Kovalainen het kampioenschap met slechts 22 punten op de twaalfde plaats. Voor de Fin betekent dat ook het einde bij het team uit Woking. Hij stapt in bij het gloednieuwe Lotus Racing. Het achterhoede team verandert nog twee keer van naam, tot het in 2012 Caterham zou gaan heten, maar tot punten komt het niet. 

Kovalainen blijft in 2013 nog actief als testcoureur bij het team en stapt aan het einde seizoen nog in bij Lotus (het voormalige Renault) voor twee Grand Prix’. Hij vervangt Kimi Räikkönen, die kampt met rugklachten. En zo eindigt de Formule 1 carrière van Heikki Kovalainen op het circuit van Abu Dhabi en blijft het bij die ene keer. Op 3 augustus 2008 op de Hungaroring.