Grand Prix Retro eregalerij – Niki Lauda

Zes weken nadat de laatste sacramenten waren toegediend, komt Niki Lauda als vierde over de finish in Monza. De littekens van de zware crash op de Nürburgring zijn nog duidelijk zichtbaar. De snelle comeback tekent het doorzettingsvermogen van de Oostenrijker. Deze karaktertrek levert Lauda uiteindelijk drie wereldtitels op.

Dat de Oostenrijker in de autosport terecht komt, is helemaal niet vanzelfsprekend. Lauda groeit op in een welgestelde familie, maar net als bij Nelson Piquet is de familie niet blij met de hobby van Niki. Zonder financiële steun moet Lauda zich een weg zien te worstelen door de rangen van de autosport. Hij leent geld bij banken en steekt zich in de schulden om Formule Vee en Formule 2 te rijden.

Inkopen

In 1971 gaat Lauda bij het Formule 2-team van March aan de slag. Een jaar later promoveert hij naar het Formule 1-team van de Britse renstal, maar het wordt een desastreus seizoen. Lauda vertrekt en koopt zich vervolgens in bij BRM.

Hoewel het team zich in zijn nadagen bevindt, toont hij aan snel te zijn. En dat valt op bij Enzo Ferrari, de grote baas van de Italiaanse sportwagenfabrikant. Ferrari is wel geïnteresseerd in de Oostenrijker. De Italiaan informeert bij nieuwbakken Ferrari-coureur Clay Regazzoni naar Lauda, met wie de Zwitser bij BRM heeft gereden.

Af van financiële schulden

Het gesprek overtuigt Ferrari, die Lauda contracteert. Hiermee is de Oostenrijker meteen van zijn financiële schulden verlost.

Ferrari beschikt in 1974 niet over de snelste bolide, maar Lauda wint twee races en hij doet mee om de titel. Door eigen fouten raakt de wereldtitel toch uit het zicht. De Oostenrijker toont zich een snelle leerling. Hij leert van zijn fouten en een jaar later verovert hij mede dankzij vijf zeges zijn eerste titel.

Crash op Nürburgring

Ook in 1976 verloopt het seizoen voorspoedig. Lauda leidt de stand om het kampioenschap met een voorsprong van 31 punten. In Duitsland gaat het echter compleet mis. Op de Nürburgring crasht hij zwaar. De Ferrari vliegt in de brand en collega’s redden Lauda uit het wrak. Met zware brandwonden wordt hij vervoerd naar het ziekenhuis. Er wordt gevreesd voor zijn leven, maar zes weken later staat de Oostenrijker weer aan de start.

Met de zichtbare gevolgen van de crash rijdt Lauda in Monza naar een vierde plaats. Hij heeft slechts twee grand prixs gemist. De voorsprong op concurrent James Hunt is hierdoor wel geslonken. Met nog één race te gaan is het verschil slechts drie punten in het voordeel van Lauda.

Wereldtitel voor Hunt

De laatste race van het seizoen, op het Japanse circuit van Fuji, wordt verreden onder slechte weersomstandigheden. Lauda gaat van start, maar hij vindt het te gevaarlijk en zet de Ferrari aan de kant. Hunt profiteert en wint de wereldtitel, met een punt voorsprong op de Oostenrijker.

De beslissing van Lauda om te stoppen, valt niet goed bij Ferrari. In 1977 valt er in eerste instantie weinig te merken van de scheuren in de relatie. Met overmacht pakt hij de titel, maar stapt twee races voor het einde op. Dat Lauda zou vertrekken bij Ferrari was bekend, maar het beslissing van de renstal om in Canada een derde auto in te zetten voor Gilles Villeneuve doet de Oostenrijker besluiten per direct op te stappen.

Overstap naar Brabham

Lauda vindt emplooi bij Brabham, de renstal van Bernie Ecclestone, voor een salaris van een miljoen dollar. De samenwerking is geen succes. In twee seizoenen boekt Lauda slechts twee overwinningen, waarvan de eerste memorabel is.

In het Zweedse Anderstorp staat Lauda aan de start met de zogenoemde ‘fancar’. Een enorme ventilator aan de achterkant van de auto zorgt ervoor dat de Brabham aan het asfalt wordt gezogen en hierdoor enorm veel grip genereert.

Laten verleiden tot comeback

Een jaar later gooit Lauda na de trainingen in Canada het bijltje erbij neer. Hij heeft er genoeg van om rondjes te rijden en verlaat de Formule 1. Maar in 1982 weet McLaren-teambaas Ron Dennis Lauda te verleiden tot een comeback.

De eerste twee seizoenen zijn moeilijk met slechts twee overwinningen, maar in 1984 keert het tij. Lauda is volop in de strijd om de wereldtitel met teamgenoot Alain Prost. Met vijf overwinningen blijft hij de Fransman met slechts een halve punt voor, de kleinste marge in de Formule 1-historie. Voor Lauda blijft het bij drie wereldtitels

Definitief een punt achter carrière

In 1985 haalt hij slechts drie keer de finish. De laatste keer dat Lauda de finishvlag ziet, is als hij als winnaar van de Nederlandse Grand Prix wordt afgevlagd. Het is niet alleen de laatste zege van de Oostenrijker. Het is ook de laatste race op het circuit van Zandvoort. Na de uitvalbeurt in Australië zet Lauda definitief een punt achter zijn Formule 1-loopbaan.

Niki Lauda – 22 februari 1949 – 20 mei 2019

Races: 170
Pole positions: 24
Zeges: 25
Wereldtitels: 3
Eerste race: 1971 Oostenrijk
Eerste zege: 1974 Spanje
Laatste zege: 1985 Nederland
Laatste race: 1985 Australië

Jouw reactie