Preview GP van Abu Dhabi: Genoeg op het spel voor de coureurs

(c) Mercedes AMG

Beide wereldtitels mogen dan vergeven zijn, toch staat er zondag nog genoeg op het spel tijdens de laatste Grand Prix van het seizoen in Abu Dhabi. Zoals voor Valtteri Bottas, die hier vorig jaar een imponerende hattrick scoorde met de pole, snelste raceronde en de overwinning.

Het decor kan niet treffender, wanneer zondag om 14.10 uur Nederlandse tijd de rode lichten doven boven het Yas Marina Circuit. Terwijl in het Midden-Oosten de race bij daglicht begint en in de avondschemer zal eindigen, zal namelijk ook de spreekwoordelijke zon ondergaan voor het Formule 1-seizoen.

Lewis Hamilton

Een seizoen dat vooral na de zomerstop gedomineerd leek door Mercedes, maar voor de Duitse renstal toch de boeken in gaat als de minst succesvolle campagne sinds 2013. De Zilverpijlen kunnen met winst zondag op 11 overwinningen komen. In 2014 en 2015 wonnen ze 16 races, in 2016 maar liefst 19 races en vorig seizoen 12 races in totaal. Saillaint detail, de huidige 10 overwinningen van Mercedes dit seizoen staan op naam van één coureur, Lewis Hamilton.

Valtteri Bottas zal er dus alles aan gelegen zijn om zijn zeven tweede plaatsen en derde plek te complementeren met een eerste plaats. Hij voegt zich dan bovendien bij het rijtje racewinnaars van dit seizoen, dat bestaat uit Hamilton (10), Vettel (5), Ricciardo en Verstappen (beiden 2) en Kimi Raikkonen. De Fin is met zijn zege in Amerika niet langer de coureur met de meeste races tussen zijn voorgaande en meest recente overwinning.

Zege

Die twijfelachtige eer valt nu nog aan Fernando Alonso te beurt (Spanje 2013), maar zal na zijn vertrek uit de Formule 1 bij Bottas komen te liggen. Mocht de Mercedes-coureur zondag namelijk niet winnen dan sluit hij een volledig seizoen zonder zege af en is het dus 21 races geleden dat hij een race won. De laatste coureur die overigens niet wist te winnen in een kampioenschapswagen was de Australiër Mark Webber in een Red Bull in 2013.

Zondag zal de tiende Grand Prix van Abu Dhabi worden verreden op het Yas Marina Circuit, sinds de wereld kennismaakte met de eerste ‘dag-naar-nacht’-race in 2009. De coureurs zullen 55 ronden tegen de klok in rijden op het 5,554 kilometer lange circuit. Topsnelheid komen in de buurt van de 320 kilometer per uur en de gemiddelde snelheid ligt rond de 195 kilometer per uur. Toch dateert het baanrecord uit het inaugurele jaar, toen Vettel in de Red Bull een 1:40,279 op de klokken zette.

Ondanks het feit dat de muren hier ver van de baan liggen en de zeeblauw geverfde uitloopstroken ultrabreed, klaagde Hamilton vorig jaar na afloop steen en been dat het circuit op de schop genomen moest worden, toen hij zijn teammaat in een zinderend gevecht maar niet voorbijkwam.

Vettel en Hamilton pakten hier elk drie overwinningen, de Duitser in zijn tijd bij Red Bull (2009, 2010, 2013) Hamilton bij McLaren (2011) en Mercedes (2014, 2016). Ook oud-wereldkampioen Nico Rosberg won hier in een Zilverpijl (2015). Van de huidige coureurs reden verder alleen Bottas (Mercedes, 2017) en Raikkonen (Lotus, 2012) hier naar de zege. In het geval van de ‘Iceman’ was het de enige keer dat een coureur hier won terwijl hij niet van de eerste startrij vertrok. Van de negen Grands Prix werden er namelijk vier van pole gewonnen en vier vanaf de tweede stek.

Uitzondering

Zoals gezegd is Raikkonen de uitzondering op de regel toen hij zes jaar geleden vanaf plek 4 de race aan mocht vangen. De Fin zal het kunstje graag herhalen wanneer hij zondag in een Ferrari aan de start staat, zijn laatste race voor de renstal uit Maranello. Het steigerende paard won nog nooit op het circuit dat op steenworp afstand ligt van Ferrari World, het grootse themapark op Yas Island.

Toch zal ook Vettel dit seizoen graag willen afsluiten met een zege na wederom een mislukte campagne. Nu ook het constructeurskampioenschap is beslist rest niets dan de eer, maar in aanloop naar zijn vijfde seizoen bij Ferrari kan een positieve afsluiting van dit seizoen een goede stap zijn naar een nieuw seizoen vol nieuwe kansen op een vijfde wereldtitel.

Genoeg op het spel dus komende zondag, voor de teams en de coureurs. Pakt Bottas zijn eerste zege van 2018, of Raikkonen zijn tweede. Brengt Hamilton zijn totaal naar 11 zeges of bezorgt Vettel zijn team hier de eerste zege en een mooie seizoensafsluiter? Of is het toch Max Verstappen die zich met een eventuele zege in theorie zelfs nog naar een derde plek in het kampioenschap kan rijden. Welke coureur er zondag ook als eerste onder de vlag zal doorkomen, de overwinning zal met rozenwater in de magnumflessen hoe dan ook zoet smaken.

De tijden van de vrije trainingen, kwalificatie en race lees je hier.