Raikkonen wint de GP van Amerika, Verstappen fenomenaal naar P2

(c) Scuderia Ferrari

De vijfde wereldtitel van Lewis Hamilton werd vandaag nog niet gevierd, want Kimi Raikkonen wist de Grand Prix van Amerika te winnen. Max Verstappen wist op grandioze wijze van P18 op te klimmen naar P2 en zelfs Hamilton in een bloedstollende eindfase achter zich te houden. Doordat Sebastian Vettel, ondanks een spin in de eerste ronde, nog knap vierde werd, werd het kampioenschap nog niet beslist.

Tumultueuze openingsronde

Na de start was het Raikkonen die vanaf P2 als beste van de eerste rij wegkwam. Hamilton probeerde hem nog af te stoppen, maar slaagde hier niet in. Niet veel later ging het mis in de achterhoede: Lance Stroll kwam in aanraking met Fernando Alonso en niet veel later tikte Romain Grosjean Charles Leclerc van de baan. Alle vier moesten ze de pits bezoeken en voor zowel Grosjean als Alonso was het einde oefening.

Een paar bochten later leek de laatste hoop van Vettel door zijn vingers te glippen. De Duitser viel Daniel Ricciardo aan voor de vierde positie, maar de twee raakten elkaar waardoor Vettel, net als in vorige race, spinde. Hij viel hierdoor terug naar de 15e plek en kon wederom beginnen aan een inhaalrace.

Beter ging het met Verstappen. Na één ronde was de Nederlander al indrukwekkend opgeklommen van P18 naar P9. Vier ronden later wist hij zowel Sergio Pérez als Esteban Ocon te passeren en lag hij al op de zevende positie.

Helaas voor zijn teamgenoot sloeg de pechduivel voor de zoveelste maal toe dit jaar. Vanaf een keurige vierde plek viel in ronde negen de Red Bull bolide van Ricciardo uit. De virtual safetycar werd ingeschakeld om zijn wagen weg te slepen. Verstappen, die inmiddels ook beide Renaults had ingehaald, schoof hierdoor op naar P4.

Vroege stop Hamilton

Hamilton nam het risico om tijdens de virtual safetycar direct een vroege pitstop te maken. Hij kwam op de derde plek terug de baan op, maar Bottas ging niet veel later gewillig aan de kant om de Brit te laten passeren. Langzaam maar zeker begon Hamilton het gat naar Raikkonen weer te dichten. Rondenlang zat de Mercedes op de staart van de Ferrari. Het werd nog even spannend, maar in ronde 22 besloot de Fin toch eieren voor zijn geld te kiezen en van banden te wisselen. Door dit gevecht kon Vettel, die inmiddels op de vierde plek lag, wat dichter naar de kop van het veld kruipen.

Verstappen besloot met een undercut Bottas af te troeven en eerder dan de Fin de pitstraat te bezoeken. Dit plan werkte: Bottas dook een ronde later naar binnen, maar kwam na zijn stop net achter de Nederlander de baan op.

Vettel, die nog een stop moest maken, liet vervolgens tactisch Raikkonen passeren zodat ‘The Iceman’ kon gaan jagen op Hamilton. Ferrari ging er namelijk vanuit dat de Brit door zijn vroege stop, in tegenstelling tot hen, nog een extra stop zou moeten maken.

Verstappen zat inmiddels dicht achter Vettel en passeerde hem en lag op podiumkoers: P3! De Duitser ging vlak daarna naar binnen voor nieuwe banden en viel terug op P5 achter Bottas.

Het gelijk van Ferrari

In ronde 38 waren de banden van Hamilton inderdaad dusdanig versleten dat hij voor de tweede maal een pitstop moest maken. Raikkonen kreeg hierdoor de leiding weer in handen en Verstappen schoof door naar P2. Ook nu ging Bottas even later, net als eerder in de race, aan de kant voor Hamilton zodat de Brit weer op P3 lag.

Met nog tien ronden te gaan zaten Raikkonen, Verstappen en Hamilton dicht achter elkaar en een spannende slotfase brak aan. Om kampioen te worden, moest de Brit minimaal tweede worden en dus Verstappen inhalen. Ronde na ronde reden de drie als aan een touwtje over het circuit, wachtende op degene die als eerste zou toeslaan of juist een fout zou maken.

Verstappen maakte een klein foutje waardoor Hamilton zijn kans schoon zag. Zij aan zij reden ze over de baan, maar de Brit schoot net iets van de baan en slaagde niet in zijn poging. Ondertussen had Vettel Bottas ingehaald, waardoor Hamilton twee plekken moest winnen om wereldkampioen te worden. Dit was gezien het naderende einde van de wedstrijd niet meer mogelijk.

Na 56 ronden kwam Raikkonen, na 113 wedstrijden zonder overwinning, eindelijk weer als eerste over de finish. Verstappen en Hamilton vulden de overige plekken op het podim van het Circuit of the Americas.