Preview GP van Rusland: Beslissende race voor Sebastian Vettel

(c) Scuderia Ferrari

Dit weekeinde zal de vijfde Russische Grand Prix worden verreden op het zogeheten ‘Sochi Autodrom’. Op het achttien naamloze bochten tellende circuit moet Sebastian Vettel Russisch roulette spelen om zijn titelaspiraties en die van Ferrari levend te houden. En dat op Mercedes-terrein.

Het Sochi Autodrom is al vijf jaar op rij prooi voor de Zilverpijlen. Na twee overwinningen van Lewis Hamilton in 2014 en 2015, waren het Nico Rosberg en Valtteri Bottas die hier respectievelijk in 2016 en 2017 namens de Duitse constructeur wonnen. Vettel staat in het wereldkampioenschap momenteel veertig punten achter op Hamilton. Met nog maar zes races te gaan is er beslist geen ruimte meer voor fouten.

Winnen

Sterker nog, Vettel zal elke race moeten winnen om de achterstand weg te poetsen. Mocht de Brit telkens als tweede finishen dan wint de Duitser het wereldkampioenschap namelijk met twee punten verschil. Even afgezien van mogelijke pech of penalties voor de nummers één en twee in het kampioenschap.

Mocht Hamilton komende zondag winnen dan loopt de voorsprong op Vettel minimaal op tot 47 punten. In dat geval zijn er nog maar vijf races te gaan en kan Vettel alleen de titel nog winnen wanneer hij vijfmaal wint en Hamilton slechts eenmaal als tweede finisht en viermaal als derde. Dat lijkt onwaarschijnlijk gezien de vorm waarin beide viervoudig wereldkampioenen momenteel steken.

Pole

En dus is er zondag vanaf 13.10 uur voor Vettel alles aan gelegen om vóór Hamilton te finishen, in het meest gunstige geval als winnaar. Vorig jaar veroverde de Ferrari-coureur hier de pole in een tijd van 1:33,194, maar moest hij de zege uiteindelijk aan Bottas in de sterkere Mercedes laten. Dat de Ferrari volgens kenners momenteel de beste motor heeft zal de burger moed geven. Twee van de vier races werden hier van pole gewonnen dus hier op de eerste rij komen is dan al het halve werk.

Vorig jaar kwam er bovendien nog een klein deukje in het blazoen van de Zilverpijlen. Tot 2017 gingen ze in Sotsji alle ronden aan de leiding. Vorig jaar doorbrak Vettel die serie, zij het kortstondig, toen hij in de laatste fase van de race de leiding pakte toen Bottas een pitstop maakte. Omdat hij zelf ook nog naar binnen moest voor vers rubber kwam de Fin weer terug aan de leiding en reed naar de overwinning.

Nog een lichtpuntje is wellicht het feit dat Kimi Raikkonen vorig jaar in een tijd van 1:36,844 de snelste raceronde vestigde op het 5,848 kilometer lange circuit. Het zou de Scuderia dan ook goed uitkomen wanneer de Fin zijn teammaat zondag ook terzijde kan staan in de strijd om de beide kampioenschappen. Immers, bij de constructeurs loopt Ferrari 34 punten achter op Mercedes.

Strijdbaar

Werk aan de winkel dus voor de Italiaanse renstal die zich in aanloop naar de race strijdbaar toonde. De cijfers liegen echter niet en er zal risico genomen moeten worden om te voorkomen dat Hamilton zijn tachtigste pole pakt, of zijn zeventigste overwinning. Niet alleen komende zaterdag en zondag, maar daarna nóg vijf weekeinden op rij. Anders is voor Vettel in de strijd om de wereldtitel “alles vorbei”.

Beluister zaterdag en zondag het live commentaar bij kwalificatie en race op Grand Prix Radio en bekijk hier vast de tijden van vrije trainingen, kwalificatie en race.