Grand Prix Retro eregalerij – Jenson Button

Als jongste Brit ooit stapt Jenson Button in de wereld van de Formule 1. Het duurt lang voordat hij zijn belofte kan inlossen. Pas in zijn zevende seizoen boekt hij zijn eerste overwinning. Drie jaar later maakt Button zijn jongensdroom waar: hij kroont zich tot wereldkampioen.

De verbazing is groot na de eerste tests aan de vooravond van het seizoen 2009. Button en teamgenoot Rubens Barrichello blijken de concurrentie met seconden te snel af te zijn. Het team, dat het jaar ervoor nog door het leven ging als Honda en is omgedoopt tot Brawn GP, blijkt met de Mercedes-motoren en de dubbele diffuser een gouden formule in handen te hebben.

Eindelijk succes

Zou Button dan eindelijk in staat worden gesteld om de wereldtitel te grijpen? Iets waartoe kenners de Brit toe in staat achten, maar er door allerlei oorzaken nog niet van is gekomen. Button maakte dan al sinds 2000 deel uit van het Formule 1-circus en echt veel succes heeft hij tot dan toe nog niet gekend.

Dat Button potentie heeft, laat hij zien in de juniorcategorieën. Hij wint het Brits Formule Ford kampioenschap en in het Brits Formule 3 laat hij zien met de top mee te kunnen. Het levert hem een test op bij het Formule 1-team van Prost.

Williams kiest voor Button

Deze test verloopt dermate succesvol, dat Button diverse aanbiedingen krijgt om testcoureur te worden. Groot is de verbazing als Frank Williams de gok durft te nemen en de Brit presenteert als opvolger van de vertrokken Alessandro Zanardi. Slechts 20 jaar oud is Button de jongste Britse coureur ooit in de Formule 1. Kenners dichten hem een grote toekomst toe.

Het eerste jaar verloopt eigenlijk prima. Al in zijn tweede Grand Prix pikt Button een punt op. In Duitsland eindigt hij als vierde en op Spa-Francorchamps vertrekt hij als derde van de grid. Prima cijfers voor een debutant, maar Button moet toch het veld ruimen bij Williams. Er wordt gekozen voor Juan Pablo Montoya en Button wordt voor twee seizoenen uitgeleend aan Benetton.

Slechte jaren bij Benetton

Het wordt geen succes. De auto is niet competitief genoeg en Button delft het onderspit tegen teamgenoot Giancarlo Fisichella. Ook het jaar daarop, als het team is omgedoopt tot Renault, blijft hij sukkelen. Hoewel hij twee keer als vierde over de finish rijdt, moet hij zijn meerdere erkennen in teamgenoot Jarno Trulli. Het betekent het einde van Button bij Renault. Hij moet plaatsmaken voor Fernando Alonso, de protegé van teambaas Flavio Briatore.

Button kiest voor BAR. In de eerste zes races behaalt hij acht punten. De Grand Prix van Monaco moet hij missen, omdat hij op zaterdag tijdens de training zwaar is gecrasht. En de samenwerking met Jacques Villeneuve, die in Japan zijn stoeltje moet afstaan aan Takuma Sato, verloopt niet geheel soepel. De Canadees vindt dat BAR Button heeft aangetrokken vanwege zijn looks en niet vanwege zijn kwaliteiten.

Eerste podium

In 2004 staat Button dan eindelijk voor het eerst op het ereschavot, nadat hij in Maleisië als derde wordt afgevlagd. Het wordt een succesjaar. Hoewel hij geen race wint, staat hij wel tien keer op het podium en vertrekt hij op Imola vanaf pole position. Het levert hem uiteindelijk een derde plaats op in de stand om de wereldtitel achter het Ferrari-duo Michael Schumacher en Barrichello.

Button heeft dan wel iets van zijn belofte waargemaakt, maar critici vragen zich af wanneer hij een race gaat winnen. Zeker als Button bekendmaakt te hebben getekend bij Williams, op het moment dat de renstal er niet al te florissant voorstaat.

In de beklaagdenbank

De handtekening leidt echter tot een rechtszaak. BAR rept van een optie in het contract van Button, waardoor de Brit bij de renstal moet blijven. Button vindt dat de optie niet meer geldig is en hierdoor niet kan worden gelicht waardoor hij BAR kan verlaten. Uiteindelijk velt het Formula One’s Contract Recognition Board een oordeel: Button moet bij BAR blijven. De Brit zet zijn manager aan de kant en koopt het contract met Williams af.

Button gaat met de resultaten van het jaar daarvoor in het achterhoofd met optimisme 2005 in. Dit optimisme wordt niet geheel bevestigd, ondanks twee derde plaatsen. BAR wordt na afloop van de Grand Prix van San Marino gediskwalificeerd wegens het ondermijnen van de reglementen. Bovenop de diskwalificatie worden Button en Sato van de twee daaropvolgende races uitgesloten.

Honda neemt BAR over

Honda koopt de renstal. Hoewel Button in 2006 dan eindelijk het geluk heeft en in Hongarije in regenachtige condities van plek 14 naar de winst rijdt, lukt het niet het succes van 2004 te evenaren. 2007 en 2008 zijn donkere jaren voor Button, jaren om snel te vergeten omdat Honda niet in staat is een competitieve auto aan de start te zetten.

Als de Japanners eind 2008 besluiten de Formule 1 te verlaten, staat Button op straat. Hij wordt ‘gered’ door Ross Brawn, die het team overneemt. Het wordt een sprookjesseizoen als de Brit in de eerste zeven races zes overwinningen boekt. Het legt de basis voor zijn eerste wereldtitel, die hij behaalt in Brazilië. Met een vijfde plaats is hij één race voor het einde van het seizoen verzekert van de titel.

Keuze voor McLaren

Button wekt vervolgens verbazing door de overstap naar McLaren bekend te maken. Critici denken dat hij een verkeerde keus maakt, omdat de Britse renstal is geformeerd rondom Lewis Hamilton. Met twee zeges en vijf podiumplaatsen snoert hij zijn criticasters de mond.

In zijn tweede seizoen bij McLaren, in 2011, biedt Button serieuze tegenstand aan Sebastian Vettel van Red Bull Racing. Vooral in de tweede seizoenshelft komt de Brit sterk voor de dag. In de laatste negen races staat hij acht keer op het podium, waarvan drie keer op de hoogste trede. Het is echter niet genoeg om Vettel van de wereldtitel af te houden. Button wordt uiteindelijk vice-wereldkampioen.

Dramatische jaren

2012 begint goed met winst in Australië, maar daarna worstelt Button met de set-up van de McLaren. De winst in België en Brazilië biedt hoop op een beter seizoen, maar 2013 is bar en bar slecht. Voor eerst sinds 1980 behaalt McLaren geen enkele podiumplaats. Alleen in Brazilië, de laatste race van het seizoen, is Button met een vierde plaats dichtbij.

Slechter kan het niet gaan. 2014 begint nog goed met een derde plaats in Australië, maar het is schijn. Daarna haalt Button het ereschavot niet meer. Het duurt lang voordat de Brit wordt bevestigd voor 2015. Hij zet zijn handtekening onder een meerjarig contract, maar de krachtbronnen van Honda, die Mercedes is opgevolgd als motorleverancier, zijn een ramp.

Door problemen is succes verder weg dan ooit. In 2015 en 2016 is een zesde plaats het hoogst haalbare voor Button, die aan het einde van dat laatste jaar een punt zet achter zijn loopbaan. Een jaar later keert Button terug in de koningsklasse van de autosport. Fernando Alonso rijdt de Indianapolis 500 en McLaren vraagt de Brit eenmalig terug te keren tijdens de Grand Prix van Monaco. Het wordt geen succes. Button valt uit.

Jenson Button – 19 januari 1980

Races: 310
Pole positions: 8
Zeges: 15
Wereldtitels: 1
Eerste race: 2000 Australië
Eerste zege: 2006 Hongarije
Laatste zege: 2012 Brazilië
Laatste race: 2017 Monaco

Jouw reactie