Halfjaarrapport Mercedes: Niet meer de snelste, wél bovenaan

(C) Mercedes AMG

Het is een onwennige eerste seizoenshelft voor het team van Mercedes. Voor het eerst in jaren heeft de Duitse formatie niet meer met overmacht de snelste auto. De renstal van Lewis Hamilton en Valtteri Bottas moet zelfs vier races wachten voordat de eerste Grand Prix-zege wordt behaald. Niettemin staan Mercedes en viervoudig wereldkampioen tijdens de zomerstop wel ‘gewoon’ bovenaan.

Niet kunnen winnen in de eerste drie races van het seizoen. Het overkomt Lewis Hamilton voor het laatst in 2012. De W09 is een razendsnelle auto, maar het is niet meer de Mercedes die de rest van het velde kan wegcijferen. Ferrari heeft het beste werk geleverd deze winter en zit de Zilverpijlen al vanaf de eerste race op de hielen. Met regelmaat is het team uit Maranello zelfs sneller.

Moeizame seizoensstart

Nadat hij in Melbourne nipt pole pakt moet Hamilton de zege tijdens de Grand Prix door een tactische fout van zijn team tijdens een virtual safetycar-periode, laten aan Sebastian Vettel. Ook in Bahrein zegeviert Vettel, terwijl Red Bulls Daniel Ricciardo in China de zege pakt.

In Baku zit het Hamilton eindelijk mee. De Brit profiteert na een knotsgekke race van pech bij teamgenoot Bottas, die met nog drie rondes te gaan zijn band lek rijdt. Het is kenmerkend voor Hamilton dit seizoen. De viervoudig wereldkampioen zet geen stap verkeerd en is vrijwel nooit op een foutje te betrappen. Omdat zijn grote concurrent in de titelstrijd Sebastian Vettel wél fouten maakt staat Hamilton bij het ingaan van de zomerstop – met bijna een Grand Prix-zege voorsprong – aan de leiding van het wereldkampioenschap.

Ferrari het snelst

Dat gegeven is opvallend, aangezien Ferrari toch echt over de sterkste krachtbron lijkt te beschikken. Op Silverstone, een circuit waar Hamilton traditiegetrouw domineert, rijdt Vettel – geholpen door een startcrash van de Brit – onbedreigd naar de zege. Ook in Hockenheim moet Vettel de zege veroveren, maar halverwege de Grand Prix stuur hij zijn Ferrari de grindbak in. Een foutje waar Hamilton dankbaar van profiteert.

Ook op de Hungaroring zegeviert Hamilton, een circuit waar Ferrari in theorie de betere papieren zou moeten hebben. Een verregende kwalificatie levert Hamilton een fraaie poleposition op, die hij tijdens de race omzet in een knappe overwinning.

Wisselvallig seizoen Bottas wordt beloond

Zo stabiel als Hamilton rijdt, zo wisselvallig verloopt het seizoen van Bottas. Mede door een aantal ongelukkige uitvalbeurten staat de Fin slechts op de vierde plaats in het kampioenschap. De Fin wacht nog op zijn eerste overwinning van het seizoen, maar werd al wel vijf keer tweede.

Ondanks die uitblijvende zege heeft Bottas zijn hoofdprijs dit jaar al wel te pakken. Mercedes is zeer tevreden over de verrichtingen van de drievoudig Grand Prix-winnaar en beloont hem vlak voor de zomerstop met een nieuw contract. Het zal een boost voor Bottas zijn en geeft hemt bovendien extra motivatie om na de zomerbreak die eerste seizoenszege te veroveren.