Halfjaarrapport Force India: Opleving na beroerde start

(c) Force India

De redactie van Grand Prix Radio blikt in de zomerstop terug op de eerste seizoenshelft. Vandaag staat het team van Force India centraal.

Force India sloot afgelopen jaar net als het jaar daarvoor keurig als vierde af in de stand van de constructeurs. Nog niet goed genoeg om de top drie aan te vallen, maar zeker goed genoeg om de rest van het veld ruim achter zich te laten. En dat is zeer knap te noemen gezien het budget waar ze mee strijden. Dit jaar wil het team dit kunstje herhalen.

Beroerd uit de startblokken
De formatie presenteert de VJM11 en plaatst wederom Sergio Pérez en Esteban Ocon achter het stuur. Tijdens wintertest blijkt echter dat de wagen niet aan de verwachtingen voldoet en Sergio Pérez tempert dan ook de verwachtingen: “Het is op dit moment nog lastig te zeggen waar we staan, maar ik denk niet dat we zoals vorig jaar het middenveld aanvoeren.”

De Mexicaan blijkt gelijk te hebben en de eerste race eindigen beide coureurs zelfs buiten de punten. McLaren, Haas en Renault hebben grotere stappen gezet dan zij en zijn qua snelheid het team voorbij gestreefd. Dit was ook al de verwachting van vice-teambaas Otmar Szafnauer: “Tijdens de wintertests zagen we al dat het middenveld dichter in elkaar is geschoven, dus we zijn niet echt verrast. Ik denk dat de punten dit jaar wat meer verdeeld gaan worden over de verschillende teams en dus zal het een zware opgave worden om de vierde plaats vast te houden.”

De races daarna wordt het niet veel beter en Force India weet slechts één puntje binnen te sprokkelen nadat er al drie Grand Prix zijn verreden. De reden van deze slechte prestaties wijdt het team aan een ontwerpfout. De nieuwe sidepods verstoren de luchtstroom dusdanig dat er minder downforce aan de achterkant wordt gegenereerd dan men achter de tekentafel had berekend. De coureurs moeten nog even met dit euvel doorworstelen. “Met onze financiële situatie is het niet mogelijk om hier van vandaag op morgen te reageren,” aldus het team.

Kantelpunt in Baku
Dan volgt de bizarre Grand Prix van Azerbeidzjan waarin van alles mogelijk is. Pérez beklimt zowaar het podium en wordt, net als twee jaar daarvoor, wederom derde in Baku. Dit geeft het team weer een morele boost en door de upgrades die ze daarna doorvoeren, beginnen de punten weer geleidelijk binnen te stromen. Met name in Monaco, Oostenrijk en Duitsland doet het team goede zaken.

Hierdoor klimt Force India op naar de zesde positie in de strijd om het constructeurskampioenschap. Met een totaal van 59 punten gaat het team vervolgens de zomerstop in. Vorig jaar stond het team overigens in dezelfde periode op 101 punten. Met dat puntenaantal zou het team nu wederom ‘best of the rest’ zijn geweest en op de vierde plek hebben gestaan.

Financiële problemen
De Grand Prix van Oostenrijk staat in het teken van de 200e Grand Prix van de renstal in de Formule 1. Veel ruimte voor feestvreugde is er helaas niet omdat het team in financiële problemen verkeert. Het heeft daarvoor al een lening gekregen van Liberty Media om het team wat lucht te geven. Naar verluidt zou een voorwaarde hiervan zijn dat teambaas Vijay Mallya uit het bestuur treedt (al beweert hij zelf dat dit te maken heeft met het juridische conflict waar hij in verwikkeld is geraakt).

Vijf potentiële kopers zouden zich inmiddels hebben gemeld om de renstal over te nemen. Terwijl eind juli de geruchten aanzwellen dat Lawrence Stroll, inderdaad de vader van, de renstal wil overnemen, wordt het team onder curatele gesteld. De medewerkers van Force India wachten met samengeknepen billen af of het team überhaupt blijft bestaan, maar dan volgt op 7 augustus de verlossing: een groep investeerders onder aanvoering van miljardair Lawrence Stroll neemt de renstal over en de toekomst van de formatie uit Silverstone is gered.

Conclusie
Het team is zeker niet van start gegaan zoals het had gehoopt, maar heeft zich goed weten te herstellen. Door de overname kan iedereen opgelucht ademhalen en komt er weer rust in de tent. De rust die zo nodig is om met het team op te kunnen klimmen in het klassement.

Force India is momenteel in een stevig gevecht gewikkeld met Haas en McLaren om de vijfde plek. Ook Renault, dat vierde staat staat, is nog binnen handbereik. Eenvoudig zal het niet worden, maar als het team zich zo blijft ontwikkelen dan is wellicht wederom alsnog die vierde positie in de eindstand mogelijk.