Grand Prix Retro eregalerij – Damon Hill

Er zijn nogal wat vader-zooncombinaties in de Formule 1. Denk maar aan Jos en Max Verstappen, Keke en Nico Rosberg en Gilles en Jacques Villeneuve. Graham en Damon Hill nemen een bijzondere plaats in, in de historie van de koningsklasse van de autosport. Zij waren de eerste combinatie waarvan zowel de vader als de zoon de wereldtitel wist te winnen. Damon trad in 1996 in de voetsporen van zijn vader, die in 1962 en 1968 de beste was in de Formule 1.

Het leven van het gezin Hill draait om de autosportloopbaan van vader Graham. Als hij in 1975 om het leven komt bij een vliegtuigongeluk verandert het leven van moeder, zoon Damon en zijn twee zussen volledig. Het gezin moet de eindjes bij elkaar knopen. Om zijn studie te betalen, wordt Damon motorkoerier.

Racecursus

Hij vindt tweewielers interessanter dan auto’s. Hij neemt deel aan wedstrijden, maar omdat zijn moeder races toch wel eng vindt, dringt ze er bij haar zoon op aan een racecursus te gaan volgen op Winfield Racing School. Daar maakt Damon kennis met single seaters.

In 1985, dan is Hill al 25 jaar oud, lukt het hem genoeg sponsors te vinden om een seizoen in de Formule Ford te rijden. Vervolgens stapt hij over naar het Brits Formule 3-kampioenschap, waarna hij gaat racen in de Formule 3000. In deze klasse kent hij weinig succes, maar zijn harde werken en doorzettingsvermogen vallen op bij Frank Williams, die hem in 1991 aanstelt als testcoureur bij het Formule 1-team van Williams.

Kans bij Brabham

Een jaar later krijgt Hill bij Brabham de kans om te racen in de koningsklasse van de autosport. Het seizoen is al drie races oud als hij Giovanna Amati opvolgt bij het team dat geen schim meer is van de succesvolle formatie uit de begin jaren ’80. De BT60B is nauwelijks competitief te noemen. Alleen Eric van der Poele weet zich in Zuid-Afrika voor de race te kwalificeren. Bovendien zit de renstal financieel aan de grond.

Ook Hill heeft moeite bij Brabham. Vijf races op rij kan de Brit de wagen niet kwalificeren voor race. In Groot-Brittannië lukt het hem wel en hij eindigt als 16de. Twee Grand Prix’ later zit het avontuur bij Brabham er alweer op. De elfde plaats in Hongarije van Hill, op vier ronden van winnaar Ayrton Senna, betekent het laatste wapenfeit van het team in de Formule 1. Het is over en sluiten voor Brabham.

Hill schuift plaats op bij Williams

Ondanks het uitstapje naar Brabham is Hill nog steeds testcoureur bij Williams. Mede dankzij zijn werk en input wordt Nigel Mansell in 1992 wereldkampioen. Als de nieuwbakken kampioen besluit Williams te verlaten, na de komst van Alain Prost, schuift Hill een plaatsje op.

In zijn eerste volledige Formule 1-seizoen doet Hill het niet slecht. Met drie overwinningen, vier keer een tweede plaats en driemaal een derde stek eindigt de Brit als derde achter wereldkampioen Prost en Senna. Als Prost definitief een punt zet achter zijn loopbaan komt Senna in 1994 naar Williams. De Braziliaan komt tijdens de derde race van het seizoen, op Imola, om het leven. Hierdoor krijgt Hill de nummer 1-positie binnen het team toebedeeld.

Strijd met Schumacher

Hill groeit uit tot de belangrijkste rivaal van Michael Schumacher. De Duitser gaat comfortabel aan de leiding in het kampioenschap, maar ziet zijn voorsprong als sneeuw voor de zon verdwijnen door een diskwalificatie en schorsing.

Een omstreden crash in de laatste race in Australië zorgt ervoor dat Schumacher wereldkampioen wordt met een punt verschil. De Duitser is tijdens de 35ste ronde van de baan geraakt. Hill ziet zijn kans schoon en doet een inhaalpoging. Schumacher gooit de deur dicht en de twee raken elkaar. De Duitser kan niet verder en Hill moet even later opgeven. Boze tongen beweren dat Schumacher met opzet tegen de Brit is gebotst.

Kritiek

Ook in het daaropvolgende seizoen wordt Hill verslagen door Schumacher. Er komt kritiek op de Brit. Met, volgens de kenners, de snelste auto op de grid wint Hill slechts vier races. Als Schumacher naar Ferrari vertrekt, lijkt de Brit van zijn kwelgeest te zijn verlost, maar Hill ondervindt in 1996 hevige concurrentie van zijn teamgenoot en debutant Jacques Villeneuve.

Hill gaat het seizoen prima van start met overwinningen in vier van de eerste vijf races. Halverwege kent de Brit een mindere periode. Hij valt drie keer uit. Williams hakt de knoop door en besluit na het seizoen afscheid te nemen van Hill en te kiezen voor Heinz-Harald Frentzen. De Brit lijkt zich door die boodschap niet van de wijs brengen en verovert uiteindelijk de wereldtitel.

Onderdak bij Arrows

De wereldkampioen moet op zoek naar een ander team. Aanbiedingen van McLaren en Ferrari slaat hij af. Hill kiest voor Arrows, een team dat in zijn 20-jarige bestaan geen enkele race heeft gewonnen. 1997 wordt dan ook een zwaar jaar voor de Brit.

In de eerste race van het seizoen in Australië gaat Hill niet van start. Hij kwalificeert zich als twintigste, maar tijdens de opwarmronde slaat het gaspedaal vast en moet hij de auto aan de kant zetten. Pas tijdens de negende Grand Prix, in Groot-Brittannië, scoort Hill het eerste punt van het seizoen met een zesde plaats.

Net geen zege

Twee races later lijkt hij de Hongaarse Grand Prix te winnen. Hij gaat riant aan de leiding, maar krijgt in de laatste ronde hydraulische problemen, waardoor voormalig Williams-teamgenoot Jacques Villeneuve alsnog met de overwinning ervandoor gaat. Het is voor Hill de enige podiumplek dat jaar.

De Brit hoopt op betere tijden en tekent bij Jordan. Na een diskwalificatie in Brazilië en drie uitvalbeurten wint Hill in België voor teamgenoot Ralf Schumacher. Het blijkt dat Eddie Jordan teamorders heeft uitgevaardigd om te voorkomen dat beide coureurs zouden gaan strijden om de winst met alle risico’s van dien. De eerste overwinning van Jordan in de Formule 1 betekent tevens de laatste voor Hill.

Laatste jaar in F1

Door de zesde plaats in het kampioenschap van Hill zijn de verwachtingen voor 1999 hooggespannen. Er komt echter weinig van terecht. De Brit verzamelt slechts zeven punten, terwijl nieuwe teamgenoot Frentzen tot 54 punten komt en twee Grand Prix’ wint. Halverwege het seizoen verliest Hill de motivatie en besluit aan het einde van het seizoen te stoppen met Formule 1.

Damon Hill – 17 september 1960

Races: 115
Pole positions: 20
Zeges: 22
Wereldtitels: 1
Eerste race: 1992 Groot-Brittannië
Eerste zege: 1993 Hongarije
Laatste zege: 1998 België
Laatste race: 1999 Japan

Jouw reactie