Preview GP van Azerbeidzjan: ‘Here we go again’

Vanwege motorproblemen kon Max Verstappen vorig jaar een streep door de race in Bakoe zetten (c) Red Bull Racing

Dit weekeinde staat het één-na-langste, maar tegelijkertijd snelste stratencircuit op de kalender, dat van Baku, aan de Kaspische Zee. Viel de eerste editie van 2016 wat tegen, het afgelopen jaar bood volop vermaak.

Niet voor Max Verstappen overigens. De Nederlander viel vanuit een kansrijke vierde positie uit met motorproblemen, niet zijn eerste uitvalbeurt van dat seizoen, we herinneren ons het sarcastisch en tegelijkertijd wanhopig klinkende “here we go again” over de boordradio.

Braketest

De chaotische, maar enerverende race, die dit jaar om 14.10 uur van start gaat, bevatte botsingen tussen Bottas en Raikkonen, Vettel en Hamilton en Pérez en Ocon. Van deze incidenten ligt de aanvaring tussen de Duitser en de Brit het best op het netvlies. Na een door Vettel vermoede braketest van Hamilton komt de Ferrari-coureur langszij en ramt Hamilton uit wraak in de linkerflank.

Het is dit jaar de vierde race van het seizoen, waar voorheen de Grand Prix van Azerbeidzjan als achtste ronde op de kalender stond. Overigens is het technisch gesproken pas de tweede ‘Grand Prix van Azerbeidzjan’. De allereerste editie in 2016 heette ‘Grand Prix van Europa’.

Het is het enige circuit dat speciaal voor de gelegenheid wordt geasfalteerd. Normaal gesproken liggen er namelijk kinderkopjes langs de historische stadsmuur van deze prachtige hoofdstad. Daarmee onderscheidt het zich van stratencircuits als Monaco, waar de rijbaan deel uitmaakt van het circuit.

Langste rechte stuk

Het Baku City Circuit heeft met 1,975 kilometer het langste rechte stuk van alle circuits. Qua totale lengte moet Baku slechts Spa-Francorchamps voor zich dulden. Met 6,003 kilometer zijn er hoe dan ook 51 ronden nodig om aan de totale race-afstand van 306,049 kilometer te komen. Er zijn 20 bochten, helaas zonder aansprekende namen, en de race wordt tegen de klok in gereden. Vroeger zou dit problemen geven bij de coureurs maar bij de intensieve trainingsprogramma’s van de meeste rijders vormt dit geen belasting meer. Naast diverse 90 graden bochten is er ook een dubbele chicane die bergop voert en het lijkt wel alsof Tilke nóg meer unieke aspecten heeft ingebouwd aan de tekentafel, want het circuit heeft met 7,5 meter ook de smalste bocht van het stel.

Het prille verleden van deze Grand Prix maakt dat er nog veel te winnen is tussen coureurs en teams. Nico Rosberg won in 2016 de inaugurele race en Daniel Ricciardo vorig jaar de tweede editie. Tussen Mercedes en Red Bull staat het dus één tegen één. Alleen Nico Rosberg presteerde het om hier van pole position te winnen. Vorig jaar behaalde Lewis Hamilton pole door een tijd van 1:40.593 te laten noteren.

Bandenfabrikant Pirelli stelt de teams ditmaal de softs, supersofts en ultra’s ter beschikking. Het moet de top drie in staat stellen het baanrecord van Sebastian Vettel aan te vallen. De Duitser zette vorig jaar een tijd van 1:43,441 op de klokken.

Over tijden gesproken; bekijk hier alle tijden van vrije trainingen, kwalificatie en race.