Preview GP van Australië: Op voorhand unieke seizoensopener

Komend weekeinde start na een lange winterstop het Formule 1 seizoen ‘down under’ in het Australische Melbourne. Na alle teampresentaties en de testdagen zullen we zondagochtend vroeg weten wie van de teams zijn huiswerk het best heeft gedaan. Het is voor ons de vroegste race van het seizoen, samen met de Japanse Grand Prix. Vergeet niet je wekker een uur vooruit te zetten in de nacht van zaterdag op zondag, want anders mis je dankzij het ingaan van de zomertijd misschien het doven van de rode lichten. Dat gezegd hebbende, na het lezen van deze preview verschijn jij in ieder geval uitgeslapen aan de start van de Grand Prix van Australië.

Vier kampioenen

De Australische Grand Prix van dit jaar is op voorhand al uniek: voor het eerst in de geschiedenis van de moderne Formule 1 zullen twee viervoudig wereldkampioenen in een openingsrace met elkaar de degens kruisen. Sebastian Vettel en Lewis Hamilton kunnen in Melbourne een goede eerste stap zetten op weg naar hun vijfde kroon. Beide coureurs wonnen elk tweemaal in Melbourne, Vettel vorig jaar en in 2011, Hamilton in 2015 en 2008. Kimi Raikkonen won hier ook tweemaal, in 2007 in zijn Ferrari en in 2013 in de Lotus. Verder won van de huidige coureurs Fernando Alonso hier eenmaal, met Renault in 2006. Deze vier heren zijn in Melbourne bovendien de enige wereldkampioenen op de grid. De ongekroonde koning van Melbourne is nog altijd Michael Schumacher met vier overwinningen.

Meest succesvolle constructeur

De meest succesvolle constructeur is het team van McLaren met 11 overwinningen op het 5,303 kilometer lange circuit gevolgd door Ferrari met 8 overwinningen, Williams met 5, Mercedes met 3 en Renault met 2 zeges. De teams van Benetton, Lotus, Brawn en Red Bull scoorden elk 1 Grand Prix overwinning in deze 58 ronden tellende race over een afstand van 307,574 kilometer. Van de nog actieve teams in de Formule 1 staat Williams het langste droog in Melbourne. Jaques Villeneuve won hier in 1997 de laatste Australische Grand Prix voor het markante team.

Openingsrace

Melbourne is dit jaar voor de 23ste keer achtereen het toneel van de 34ste Australische Grand Prix. Daarvoor werd deze GP namelijk gehouden op het circuit van Adelaide. Melbourne organiseert dit jaar voor de 21e keer de openingsrace, tweemaal moesten de ‘Aussies’ deze eer afstaan aan Bahrein, in 2006 en 2010. Aanvankelijk zou Bahrein ook in 2011 gastheer zijn van de openingsrace, maar vanwege de protesten in Bahrein werd de Grand Prix daags voor het raceweekeinde afgelast. Van de 22 races in Melbourne kwam de winnaar ‘slechts’ negen keer van poleposition af. Lewis Hamilton had hier vorig jaar de pole in handen met een tijd van 1:22.188 en behaalde hier sinds 2008 in totaal zesmaal pole position. Hij verzilverde er twee, namelijk in 2008 en 2015. De laagst gekwalificeerde coureur die ooit in Melbourne won was Eddie Irvine. De Ier won voor Ferrari in 1999 nadat hij van de elfde plaats was vertrokken.

Thuisrace

Voor Red Bull’s Daniel Ricciardo is de aankomende Grand Prix in Melbourne een thuisrace. De in Perth geboren coureur won zijn thuisrace nog nooit, noch een van zijn 12 landgenoten die ooit in de Formule 1 actief waren en op Melbourne dan wel Adelaide raceten. Zijn beste resultaat hier was een vierde plaats in 2016, net buiten het podium. Het zal de Australiër er alles aan gelegen zijn om zijn befaamde ‘Shoey’-podiumritueel voor zijn thuispubliek te kunnen vertonen. Ricciardo is de enige ‘Aussie’ op de grid, al zal de in Nieuw-Zeeland geboren Brendon Hartley van Red Bull’s zusterteam Toro Rosso, de race in Australië misschien stiekem ook als een thuisrace beschouwen.

Bochtenwerk

Het semi-permanente stratencircuit van Melbourne is voor een groot deel openbare weg dat voor een raceweekeinde wordt afgesloten, andere delen maken deel uit van het circuit dat qua rijrichting met de klok mee gaat. Albert Park telt zestien bochten, die men voornamelijk bij nummer noemt. Toch dragen de meeste bochten de namen van illustere kampioenen, zoals Lauda, Clark, Prost, Hill en Senna. Bocht 1 biedt het meeste spektakel, wanneer het veld na een lange winterstop elkaar geen duimbreed toegeeft naar de krappe rechterknik.

Incidentrijk

Van de laatste tien edities rukte de safetycar in acht GP’s één of meerdere keren uit. Zo zag Ralf Schumacher in 2001 Jacques Villeneuve over zich heen vliegen na een vliegende koprol in de stijl zoals Martin Brundle dat bij de eerste race in Melbourne in 1996 al deed. Een jaar later, in 2002 herhaalt Schumacher het kunstje zelf door achterop de teamgenoot van zijn broer, Rubens Barrichello, te klappen. Wie hier ook een megaklapper maakte was Fernando Alonso in 2016. De Spanjaard kon maar moeilijk onder zijn omgeslagen McLaren vandaan kruipen, en dat was nog zonder halo.

Inhalen

Hoewel inhalen in principe niet onmogelijk is in Melbourne, zoals aan het einde van bocht 1 en aan het einde van de linker doordraaier tussen bocht 10 en 11, vielen er tijdens de vorige editie van de Australische Grand Prix slechts drie inhaalacties te noteren. In de hoop het aantal inhaalpogingen dit jaar te verhogen heeft de circuitdirectie een derde DRS-zone toegevoegd, en wel na de supersnelle chicane tussen bocht 11 en 12. Men hoopt dat de coureurs zo genoeg snelheid kunnen meenemen om spectaculaire inhaalacties te maken. Over snelheid gesproken, het baanrecord is nog altijd in handen van niemand minder dan Michael Schumacher. In 2004 zette hij in de Ferrari een tijd van 1:24.125 op de klokken.

Max en Melbourne

En wat mogen we dit weekeinde verwachten van Max Verstappen? De Nederlander lijkt met de RB14 een wagen in handen te hebben die blijkens de tests in Barcelona dichter bij de concurrentie ligt. Vorig jaar werd Verstappen hier kleurloos vijfde na een even kleurloze, en vooral éénzame race vanaf de vijfde startpositie. Het jaar daarvoor behaalde bij een tiende plaats voor Scuderia Toro Rosso na een uitvalbeurt voor datzelfde team in 2015. Gezien het circuit en de laatste overwinning van Max op een soortgelijk circuit in Mexico zou er zondag wel eens een podium in kunnen zitten. Het zal met name belangrijk zijn hoe Verstappen weg komt bij de start, of hij ongeschonden door bocht 1 komt en, misschien het allerbelangrijkste, zijn wagen heel blijft.

Bekijk hier alle tijden van de vrije trainingen, kwalificatie en race.