Zarco verrast met poleposition en ronderecord in Qatar

Op de eerste dag van de MotoGP van Qatar was Johann Zarco niet in goeden doen. De Fransman was ongewoon gespannen, geïrriteerd en gefrustreerd. De druk van verwachtingen en geruchten over zijn toekomst kostten hem zijn concentratie. Op dag 2 hervond en herpakte Zarco zich. En hoe. Met een verbluffend ronderecord (1.53,680) stuurde hij zijn Tech3 Yamaha naar poleposition.

Twee weken geleden sloot Zarco de test in Qatar af met de snelste tijd. Dat schiep verwachtingen. In de persconferenties voorafgaand aan de Grand Prix werd de Fransman dan ook bestookt met vragen en verwachtingen: moest hij tot de titelkandidaten worden gerekend? Hoe dacht hij Marc Marquez van de troon te stoten? Zou het niet prachtig zijn als hij als niet-fabrieksrijder wereldkampioen zou worden? Vorig jaar, toen hij als rookie zijn entree maakte in de MotoGP, waren er geen verwachtingen en reed hij zes ronden aan kop in Qatar, dus wat kon hij nu laten zien? Zarco, gewoonlijk de rust en redelijkheid zelve, werd er nerveus van.

“Ik was niet relaxt”, gaf hij toe. “Met de tiende tijd op dag 1 was ik ook zeker niet tevreden. En dan viel ik ook nog eens in de training. Ik ben niet het type da dan meteen weer op snelheid is. Maar vanmorgen al kreeg ik het gevoel terug wat ik twee weken geleden in de test had. Op een lichte machine (weinig brandstof aan boord, red.) en met zachte banden kon ik deze fantastische tijd rijden. In het begin van de ronde zag het er nog niet naar uit, omdat ik midden in de groep zat en niemand aan de kop wilde. Ik kon er langs en tot mijn verbazing kon ik wegrijden en deze tijd neerzetten. Over de racesnelheid ben ik nog niet tevreden – ik denk niet dat het genoeg is om te winnen – maar de uitgangspositie is in elk geval goed. Ik mag niet klagen. Het is een best begin van het seizoen.”

Zarco’s Yamaha-collega’s uit het fabrieksteam kwamen geen moment in de buurt van de Fransman. Valentino Rossi (+0,709) start vanaf de achtste plaats, Maverick Viñales (+1,027) werkte zich vanuit QP1 de finaleronde in en start vanaf de twaalfde plaats.

Drie coureurs onder ronderecord

Met zijn tijd verpulverde Zarco het al tien jaar staande record van Jorge Lorenzo, destijds gereden op qualifiers; ultrazachte banden die nu niet meer zijn toegestaan. Zarco was niet de enige die onder het stokoude record dook. Ook Marc Marquez (foto) en Danilo Petrucci, de andere twee coureurs op de eerste rij, waren sneller.

“Het was een lastige kwalificatie”, vond Petrucci, die vanaf de derde plaats begint aan de openingsrace van het seizoen. “Er staat veel wind en de baan was vies, waardoor de grip niet optimaal was. Mijn eerste run was niet goed en ik wilde in de tweede run graag alleen rijden, maar toen ik de baan op kwam, zat er elf man om me heen. Daar was ik niet zo blij mee. Ik zat vlek achter Marquez en zag Zarco in de verte heel erg snel zijn. Ik dacht zodoende dat de eerste rij er niet in zou zitten, dus ik ben eigenlijk wel verrast dat het wel is gelukt.”

Ook Marquez had er geen rekening mee gehouden dat hij de eerste startrij zou halen. “We hebben ons in de trainingen geconcentreerd op race-setup en precisie, meer dan op een snelle ronde. Anderen waren deze dagen al zo snel geweest en ik zat een beetje klem achter Alex Rins, dus het is wel een beetje een verrassing. Wel een heel fijne verrassing; ik ben er erg blij mee. Qatar is geen circuit dat me goed ligt, dus het wordt een kwestie van zo constant mogelijk presteren en zo min mogelijk punten verliezen.”

Dovizioso mist de slag

In alle trainingen was Andrea Dovizioso ongenaakbaar, maar in de kwalificatie miste de Ducaticoureur de slag. Zijn 1.54,074 van de eerste run leek genoeg voor de eerste rij, maar in de slotseconden van de kwalificatie doken er nog vier onder, zodat de nummer 2 van afgelopen jaar het nieuwe seizoen vanaf de vijfde plaats moet beginnen. “In de slotfase lukte het simpelweg niet om mijn tijd nog te verbeteren”, gaf de Italiaan aan.

Toch verwachten zijn rivalen dat Dovizioso de beste kansen heeft in de race, die om 17.00 uur Nederlandse tijd begint. “De snelste rijder zit niet achter de tafel”, zei Marquez, verwijzend naar Dovizioso. “Ik geef hem toch de beste kansen, ondanks een mindere kwalificatie.” Petrucci was het daarmee eens. “Dovi is de beste in het conserveren van de banden. Dat, plus de pure snelheid, maakt hem toch wel favoriet.”

Moto2: Alex Marquez overklast de rest van het veld

Lorenzo Baldassari en Pecco Bagnaia kwamen enigszins in de buurt, maar Alex Marquez verslaan in de kwalificatie voor de Moto2 bleek een onmogelijke opgave. Ondanks de harde wind die het fijne woestijnzand over het Losail International Circuit joeg, leek de sessie bijna moeiteloos te verlopen voor de jongere broer van MotoGP-kampioen Marc. “Mijn ritme en de setup van de motor zijn goed”, zei Marquez na afloop van de kwalificatie. “Ik denk dat we klaar zijn voor de race ongeacht de omstandigheden.”

Bo Bendsneyder moest het doen met de twintigste plaats. “Ik maakte zelf een aantal foutjes waardoor een perfecte ronde er niet in zat, maar ik kijk wel uit naar de race”, aldus de Moto2-rookie. De Moto2-race begint om 15.20 uur Nederlandse tijd.

Moto3: Antonelli voor het eerst in twee jaar op pole

Dat een poleposition niet zo gemakkelijk is, bewijst Niccolo Antonelli. Voor het eerst in twee jaar (Le Mans 2016) greep de Italiaan de eerste plaats in de kwalificatie voor de Moto3. Het verschil met de ‘polekampioen’ van vorig seizoen, Jorge Martin, was echter slechts 0,001. Gabriel Rodrigo eiste de laatste plaats op de eerste rij voor zich op, voor de twee Japanners Sasaki en Toba.
De Moto3-race van de GP van Qatar start om 14.00 uur Nederlandse tijd.