Vooruitblik 2018: Belangrijk jaar voor Daniel Ricciardo

(c) Red Bull Content Pool

Maandag mag Daniel Ricciardo tijdens de wintertests op het circuit van Barcelona als eerste plaatsnemen in de Red Bull RB14. De Australiër begint aan een van zijn belangrijkste jaren uit zijn carrière. Zijn contract loopt namelijk af bij de Oostenrijkse renstal. Moet hij blijven bij het team dat hem al veel gebracht heeft of is een overstap naar Ferrari of Mercedes een betere keuze?

Ricciardo zal zich in ieder geval weinig zorgen maken over zijn toekomst in de Formule 1. Dat hij in 2019 aan de start staat daar twijfelt niemand aan, maar voor welk team? Voor zowel Mercedes, Ferrari als Red Bull is de goedlachse Australiër een prima kandidaat. Voor Ricciardo is op dit moment het enige dat telt of hij een goede kans maakt op de wereldtitel. De Honey Badger zal het begin van het seizoen afwachten voordat hij een keuze maakt.

Ricciardo weet waarschijnlijk als eerste of hij dit jaar kans maakt op de wereldtitel. Als de eerste echte kennismaking met de RB14 tegenvalt dan wordt het seizoen, zoals al enkele jaren, een inhaalrace. Voor de Australiër zal dit een enorme teleurstelling zijn. Vorig jaar was dat, ondanks de hoge verwachtingen, ook al het geval.

Het seizoen 2017 was voor Ricciardo een met gemengde gevoelens. Hij stond nog nooit zo vaak op het podium als in 2017, maar hij viel wel zes keer uit en verloor het kwalificatieduel met zijn teamgenoot Max Verstappen (13-7). Het was de eerste keer in zijn loopbaan dat de 28-jarige Australiër op de meeste zaterdagen niet sneller was dan zijn teamgenoot. Gelukkig voor Ricciardo ging het hem op de zondagen meestal beter af.

In 2018 zal hij erg graag zijn teamgenoot verslaan. Zeker als blijkt dat Red Bull en Renault weer een winnende combinatie is. Ricciardo weet dat het team beide coureurs een gelijke behandeling geeft, maar het is een publiek geheim dat Red Bull-eigenaar Dietrich Mateschitz Max Verstappen ziet als de volgende Red Bull-wereldkampioen. Daarnaast is de meerjarige verbintenis van de Nederlander met Red Bull geen voordeel voor Ricciardo.

De strijd binnen het Red Bull-team wordt in ieder geval heel interessant. Vorig seizoen was Verstappen geregeld de snellere in de kwalificaties en in de races. De Australiër zal er dit jaar een schepje bovenop moeten doen om weer als sterkste uit het duel met zijn teamgenoot te komen. Voor Red Bull is te hopen dat deze strijd positief uitpakt voor de ontwikkeling van het team. De laatste twee jaar was dat het geval. Maar blijft dat ook als er een wereldtitel op het spel staat?