Seizoensreview Valtteri Bottas: met de hakken over de sloot

(c) Mercedes AMG Petronas

De redactie van Grand Prix Radio blikt in december terug op het afgelopen Formule 1-seizoen. Vandaag nemen we het jaar van Valtteri Bottas onder de loep.

Bottas had na afloop van de door hem gewonnen Grand Prix van Abu Dhabi maar één woord nodig om zijn seizoen samen te vatten: “teleurstellend”.

En dat is een compleet ander gevoel dan hij aan het begin van het jaar moet hebben gehad. De Fin werd op 16 januari door Mercedes gepresenteerd als opvolger van de onverwacht gestopte titelhouder Nico Rosberg. Bottas stond naar eigen zeggen “te trappelen om met het team aan het werk te gaan” en ook de Zilverpijlen hadden hoge verwachtingen van Bottas.

Bottas tijdens zijn eerste meters in de Mercedes W08 (c) Mercedes AMG Petronas

Bottas kon die verwachtingen in zijn eerste seizoen bij Mercedes niet waarmaken. Hoewel de Fin als een excellent coureur wordt gezien en het seizoen goed en onbevangen begon, kunnen we stellen dat hij de strijd met stalgenoot Hamilton ruimschoots heeft verloren. In de kwalificatie was Hamilton 13 keer de snellere en ook in de race deed de Engelsman het veel beter dan de coureur uit Nastola. Op zich geen schande als je net je eerste seizoen bij een topteam rijdt, maar gegeven de alom geroemde kwaliteiten van Bottas hadden velen wat meer onderlinge strijd verwacht.

Uiteindelijk leverde het debuutjaar van Bottas bij Mercedes hem drie overwinningen, tien podiums, vier poles en een derde plaats in het kampioenschap op. De Fin pakte al in zijn derde race voor Mercedes zijn eerste pole en een Grand Prix later wist hij ook al zijn allereerste overwinning uit het vuur te slepen. Dat lijken rapportcijfers waarmee je thuis kunt komen, maar ook hier geldt dat Bottas met superieur materiaal nergens het niveau liet zien waarmee hij in 2014 en 2015 in een Williams vierde en vijfde werd in het kampioenschap.

Bottas pakte in Rusland zijn eerste Formule 1-overwinning (c) Mercedes AMG Petronas

Op zijn zachtst gezegd kunnen we dus stellen dat het jaar van Bottas niet uitzonderlijk was. Waar hij in het verleden nog wel eens brille en lef toonde, was het dit jaar vooral degelijk en behoudend. Het werd nergens echt spannend en dat verleidde teambaas Toto Wolff tot de uitspraak dat Bottas een killerinstinct mist. Het zal ongetwijfeld hebben meegewogen bij de beslissing om het contract van Bottas met slechts één seizoen te verlengen.

Die minimale verlenging voedt de geruchten dat de 28-jarige Bottas slechts een tussenpaus is bij Mercedes en dat Wolff en Niki Lauda voor de langere termijn hun pijlen liever richten op meer opwindende coureurs als Daniel Ricciardo of Esteban Ocon. Met dat in het achterhoofd wordt 2018 waarschijnlijk het belangrijkste seizoen in de racecarrière van Bottas. Presteert hij net als dit jaar onder de maat, dan kon het wel eens einde oefening zijn.