Seizoensreview Esteban Ocon: Staande gehouden in pittig teamduel

(c) Force India

De redactie van Grand Prix Radio blikt in december terug op het afgelopen Formule 1-seizoen. Vandaag nemen we het jaar van Esteban Ocon onder de loep.

De Fransman werkt in 2017 zijn eerste volledige seizoen af in de Formule 1. Een jaar eerder rijdt hij negen races voor Manor. Zijn prestaties bij het achterhoedeteam vallen op en mede dankzij steun van Mercedes maakt Ocon de overstap naar de Indiase renstal.

Gevecht met Sergio Perez

Daar treft de Fransman Sergio Perez als teamgenoot. Met de Mexicaan vecht Ocon afgelopen seizoen menig robbertje op de baan uit. De een wil niet onder doen voor de ander. Tot afgrijzen van de teamleiding.

In Canada weigert Perez opzij te gaan voor Ocon, die op verse banden rijdt. Beide teamgenoten houden elkaar vervolgens in de greep, waarvan Sebastian Vettel profiteert. De Duitser sluit aan en verschalkt beide coureurs van Force India, die als vijfde en zesde over de finish komen.

Clash op Spa op hoogtepunt

Daarna liggen Ocon en Perez met elkaar in Bakoe en Boedapest in de clinch. Het dieptepunt in de onderlinge strijd wordt bereikt op Spa. Het tweetal komt tijdens de Belgische Grand Prix twee keer met elkaar in contact. De eerste keer loopt het nog goed af, maar bij het tweede incident raakt Ocon zijn voorvleugel kwijt en eindigt als negende net in de punten. Perez ziet een puntenfinish door een lekke band in rook opgaan.

Het is de bekende druppel en de teamleiding besluit teamorders in te voeren: als beide coureurs tijdens een race achter elkaar rijden mogen zij elkaar niet inhalen. Een fikse maatregel, maar voor Ocon blijft het daar niet bij. De Fransman ontvangt vanwege de incidenten met Perez doodsbedreigingen van de fans van de Mexicaan.

Ocon doet niet onder voor Perez

Ondanks alles laat Ocon zich niet van de wijs brengen. De Fransman presteert prima. Hoewel Perez het onderlinge duel op punten wint (100 tegen 87) zit Ocon zijn meer ervaren teamgenoot vaak op de hielen. En in de tweede helft van het seizoen eindigt de Fransman zelfs in vijf van de laatste negen races voor de Mexicaan.

Het seizoen begint voor Ocon ook uitstekend met drie tiende plaatsen in de eerste drie races. De Fransman boekt zijn beste prestatie in Spanje en Mexico waar hij als vijfde over de finish komt.

Einde aan recordreeks

In Monaco eindigt Ocon mede door een matige kwalificatie voor het eerst buiten de punten. Het is wellicht zijn slechtste weekend van het seizoen. In Brazilië komt een eind aan een recordreeks van 27 Formule 1-races waarin Ocon de finish haalt. In Sao Paulo wordt hij al in de eerste ronde van de baan gereden door Romain Grosjean. Het zijn kleine smetjes in een seizoen dat louter hoogtepunten kent.

Ocon hoopt de goede lijn komend seizoen bij Force India voort te zetten, ook met het oog op 2019. De Fransman, die deel uitmaakt van het juniorenprogramma van Mercedes, zou wel eens de eerste gegadigde kunnen zijn om Valtteri Bottas bij Mercedes op te volgen. Niet iedereen op de paddock is overtuigd van een langer verblijf van de Fin bij het Duitse team.