In Abu Dhabi gaat de zon onder voor het Formule 1-seizoen

Max Verstappen in actie bij ondergaande zon in Abu Dhabi (c) Red Bull

Met de Grand Prix van Abu Dhabi gaat voor de Formule 1 letterlijk en figuurlijk de zon onder, na een lang seizoen van twintig races. Worden de wagens op de startgrid nog fel beschenen door de ondergaande zon, niet lang daarna valt de duisternis in aan de Perzische Golf. Het is daarmee de enige race op de kalender die bij daglicht begint en in de nacht finisht. In een ambiance van duizend-en-één nacht zullen de coureurs nog éénmaal op jacht gaan naar het podium, en het rozenwater.

Het door Hermann Tilke ontworpen Yas Marina Circuit maakt al sinds 2009 deel uit van de Formule 1 kalender. Van de acht edities werden er vijf aan het eind van het seizoen gehouden. Uiteindelijk viel hier driemaal de beslissing in het wereldkampioenschap voor coureurs. De editie van 2010 was wel de meest verrassende in de historie van deze race. In het kampioenschap ging Ferrari-coureur Fernando Alonso aan de leiding met 246 punten tegenover 238 voor Red Bull-coureur Mark Webber.

Derde in het kampioenschap stond Sebastian Vettel, die in het inaugurele jaar het baanrecord op Yas Marina vestigde, in 1:40,279, maar dat terzijde. Ferrari had haar strategie volledig op Webber gebaseerd, terwijl het Vettel was die er met de overwinning en het wereldkampioenschap vandoor ging, omdat Alonso slechts zevende werd achter Renault-coureur Vitaly Petrov, en Webber achtste achter de Spanjaard.

Slotrace

Minder spanning bracht de editie van 2014, eveneens de laatste race van het seizoen. Al aan het begin van 2014 kondigde de FIA aan dat er bij de slotrace in Abu Dhabi dubbele punten vergeven zouden worden. Bij de slotrace in november bleken nog slechts twee coureurs aanspraak te kunnen maken op de wereldtitel, namelijk Mercedes-coureurs Lewis Hamilton en Nico Rosberg.

De van pole vertrokken Rosberg, werd tijdens  een groot deel van de race geplaagd door technische problemen en eindigde vervolgens teleurstellend als zesde. Lewis Hamilton won de race en zijn tweede wereldkampioenschap. Twee jaar later nam Rosberg wraak door de seizoensfinale te winnen en tevens zijn eerste en enige wereldtitel. Kort daarna maakte hij zijn vertrek uit de Formule 1 wereldkundig.

Dit jaar is de beslissing in het kampioenschap al lang en breed gevallen. Er resten zondag vanaf 14.00 uur echter nog 55 ronden waarbij wel degelijk wat op het spel staat. Zowel Sebastian Vettel als Lewis Hamilton hebben hier elk drie overwinningen, en het zal de eerzuchtige coureurs er alles aan gelegen zijn om zich in de recordboeken te rijden. Met het oog op 2018 zal de Duitser ongetwijfeld de laatste race van Hamilton’s kampioensjaar willen grijpen, al was het alleen maar om de smaak van het verloren kampioenschap weg te spoelen.

Podium

De Brit daarentegen zal ongetwijfeld nog graag een keer op het podium willen staan sinds hij de wereldtitel in Mexico behaalde met een negende plek. Toegegeven, hij kreeg na afloop een aparte huldiging, maar een kampioenschapsjaar beëindigen op een podium, en dan liefst met een overwinning, zal toch beter voelen. In Brazilië kregen we een voorproefje van hoe graag hij het podium had willen bereiken maar uiteindelijk de derde plek aan Kimi Raikkonen moest laten.

Het 5,554 kilometer lange Yas Marina Circuit is volgens critici niet het meest uitdagende en spannende circuit op de kalender qua lay-out. Het is treffend dat het enige uitdagende stuk de bijzonder nauwe en bochtige pit-exit is, die onder het einde van het rechte stuk bij start-finish doorloopt. Zelfs het lange rechte stuk tussen bocht 7 en 8 -de 20 bochten hebben hier geen namen maar nummers- zal vermoedelijk weinig inhaalacties mogelijk maken.

Vuurwerk

Tóch verdient het aanbeveling om de race zondag te gaan bekijken, want als affiche voor de sport is het zonder meer adembenemend te noemen. De vele lantaarns langs het brede asfalt en de overdreven brede uitloopstroken brengen hoe dan ook een sprookjesachtige sfeer. Zeker wanneer de bloedrode hemel heeft plaats gemaakt voor de donkere woestijnnacht. En bij het vallen van de vlag is er gegarandeerd vuurwerk, ook een spektakel op zich. Maar er is nog één belangrijke reden waarom je als Formule 1 fan zondag om 14.00 uur gewoon voor de televisie moet zitten, en dat is, omdat er even na half vier in de middag bijna vier maanden geen race meer te zien is. Geniet er van, nu het nog kan!

Bekijk hier alvast het tijdschema van de laatste Grand Prix van 2017.