Max in Suzuka terug op heilige grond

Max Verstappen, Red Bull Racing, F1 Grand Prix van Japan
Max Verstappen werd in 2016 knap tweede op Suzuka. (c) Red Bull

In 2014 neemt ene Max Verstappen voor het eerst plaats achter het stuur van een Formule 1 wagen. Als vervanger van Jean Éric Vergne rijdt hij in de Toro Rosso tijdens de eerste vrije training van de Japanse Grand Prix de twaalfde tijd, maar moet enkele minuten voor het einde de sessie staken wegens motorproblemen. De ‘zoon van’ is dan nog maar 17 jaar en drie dagen oud, de jongste debutant ooit. Max is inmiddels 20 jaar oud, de jongste tweevoudig Grand Prix winnaar ooit, én terug op heilige grond.

Een jaar na zijn debuut keerde Max terug naar het circuit met het kenmerkende reuzenrad. In 2015 kwam hij als rijder van Toro Rosso als negende over de meet, goed voor twee punten. Vorig jaar bereikte hij het podium. Na zijn ijzersterke tweede plaats in Maleisië, behaalde hij wederom een tweede plek op Suzuka. De verleiding is groot om parallellen te trekken, nu Max afgelopen week in Maleisië de hoogste trede wist te bereiken en de ban gebroken lijkt voor een glorieus seizoenseinde. O ja, het is dit weekeinde de 33ste Grand Prix van Japan, toeval bestaat niet?

Favoriet

Terug met de benen op de grond. De Nederlander zal alles uit de kast moeten halen voor een goed resultaat, want nagenoeg alle coureurs zijn dol op Suzuka. Naast Spa is het bij de rijders één van de meest favoriete circuits. Niet voor niets haalden alle coureurs na 53 ronden de finish bij beide voorgaande edities, een bijzondere statistiek. De liefde voor Suzuka heeft zonder twijfel te maken met de interessante lay-out van de baan, en het feit dat het als ‘old-school-circuit’ te boek staat. Op deze 5,807 kilometer lange baan worden fouten namelijk genadeloos afgestraft, niet in de laatste plaats vanwege de verraderlijke grindbakken naast het ruwe asfalt. De coureur met wagennummer 33 zal wel uitgeslapen moeten zijn, maar dat geldt ook voor zijn fans, de race begint namelijk al om 07.00 uur onze tijd.

Nederlands tintje

Het zou natuurlijk geweldig zijn als Max hier zondag het huzarenstukje van Maleisië kan herhalen, toch heeft het circuit al een nadrukkelijk Nederlands tintje. Het was namelijk de Nederlander Hans Hugenholtz die het circuit ontworpen heeft. Het circuit heeft, met een beetje verbeelding, de vorm van een acht, en kruist dus als enige op de kalender met een brug over zichzelf. In de Formule 1 lopen veruit de meeste circuits rechtsom, in enkele gevallen linksom en dit circuit loopt dus als enige links en rechtsom.

Het circuit heeft, afgezien van de scherpe rechterbocht aan het eind van het rechte stuk, enkele iconische bochtencombinaties zoals de ’S-en’, ook wel ‘Esses’ genoemd. Het is een aaneenschakeling van scherpe bochten die, mits juist aangevallen, garant staan voor snelle eerste sectortijden. Vervolgens doemen de twee rechter Degner-bochten uit het niets op. Veel coureurs laten zich hier alsnog verrassen door de grindbak of spinnen vlak voor de tunnel op de spekgladde en vuile kerbstones. Wie na de tunnel de haarspeldbocht en ‘Spoon’ doorkomt kan volgas op weg naar de razensnelle ‘130R’. Coureurs maken er een sport van om deze volgas te nemen. Daarna remmen ze af voor de ‘Casino Triangle’ en bereiken ze vervolgens de pitstraat of het rechts stuk op start-finish, tevens de enige DRS-zone. Het is wel duidelijk, op Suzuka worden de jongens van de mannen gescheiden.

Fuji

Het circuit werd in 1962 geopend en was aanvankelijk bedoeld als testcircuit van Honda. Pas in 1987 werd hier de allereerste Formule 1 race gereden, nadat de eerste twee edities van de Japanse Grand Prix in 1976 en 1977 op Fuji werden verreden, waarna het Formule 1-circus dus een decennium lang niet naar Japan zou afreizen. In 2007 en 2008 werd Suzuka gepasseerd ten gunste van de Fuji Speedway, maar toen eigenaar Toyota bekend maakte dat hier vanaf 2010 geen Japanse GP meer gehouden zou worden verruilde men Fuji in 2009 alweer voor het geliefde Suzuka, dat dit weekeinde dus feitelijk voor de 29ste keer gastheer is van de Japanse Grand Prix.

Tussen 1987 en 2007 stond deze Grand Prix als voorlaatste of laatste race gepland. Dat is de reden dat hier betreft het wereldkampioenschap vaak beslissingen vallen. Meest gedenkwaardig zijn de seizoensfinales van ’89 en ’90, waarbij Alain Prost en Ayrton Senna de hoofdrollen opeisten, en beiden zich respectievelijk tot wereldkampioen mochten kronen. Mika Hakkinen behaalde hier in 1998 zijn allereerste wereldtitel ten koste van Michael Schumacher, die zijn motor liet afslaan op de startgrid en na een verwoedde inhaalrace met een lekke band moest opgeven. In het jaar 2000 schreef de Duitser alsnog geschiedenis door Ferrari na 21 jaar weer de wereldtitel te bezorgen, nadat hij als eerste over de streep kwam. In totaal zou Schumacher zesmaal zegevieren in het ‘land van de rijzende zon’. Van de huidige coureurs is Sebastian Vettel de meest succesvolle, hij won hier viermaal.

Finale

Sinds 2007 is in Suzuka nooit meer de finale van een wereldkampioenschap gehouden. Was het eerder al het Braziliaanse Interlagos dat die eer te beurt viel, daarna werd bovendien het sprookjesachtige Abu Dhabi tot slotrace gebombardeerd. De kans dat er nu nog een WK beslist wordt in Japan is klein, maar als de weersomstandigheden wisselvallig zijn staat Suzuka alsnog garant voor gedenkwaardige races. Wat dat betreft zal Suzuka op de één of andere manier altijd historie schrijven.

Zwarte bladzijde

Helaas bevat die geschiedenis sinds 5 oktober 2014 ook een gitzwarte bladzijde. Tijdens een regenachtige editie van de Japanse Grand Prix raakt de jonge Fransman Jules Bianchi zwaargewond, wanneer hij in zijn Marussia van de baan schuift en in volle vaart tegen een shovel botst die op dat moment de eveneens van de baan geraakte Sauber van Adrian Sutil probeert weg te takelen. Bianchi loopt daarbij zwaar hersenletsel op en raakt vrijwel direct in coma. Op 17 juli 2015, negen maanden na dit ongeval komt de Fransman te overlijden. Hij is daarmee de eerste coureur sinds Ayrton Senna die als gevolg van een Formule 1 ongeluk het leven liet.

Het volledige tijdschema van de Japanse Grand Prix op Suzuka vind je hier.