Halfjaarrapport Mercedes: Nog steeds de beste

Lewis Hamilton (c) Mercedes AMG Petronas

De redactie van Grand Prix Radio blikt in de zomerstop per team terug op de eerste seizoenshelft. Vandaag het laatste (of eigenlijk het eerste) team: Mercedes.

Kwalificatieduels:
Lewis Hamilton 6 – 5 Valtteri Bottas

Punten:
Lewis Hamilton: 188
Valtteri Bottas: 169

Formule 1-volgers keken met spanning uit naar het nieuwe seizoen. Nieuwe regels moesten een eind maken aan de ongekende dominantie van Mercedes. De concurrentie, lees Ferrari, kwam wel dichterbij, maar de Zilverpijlen zijn in 2017 nog steeds het te kloppen team. Met name in de kwalificatie staat er soms geen maat op de Duitsers.

De tijd van dominantie is voor Mercedes wel voorbij. Lewis Hamilton en Valtteri Bottas moeten Sebastian Vettel voor zich dulden in het kampioenschap. De Brit staat veertien punten achter en zijn teamgenoot moet 33 punten toegeven. Maar de Engels-Finse combinatie scoort samen wel voldoende punten voor een eerste plaats in het constructeurskampioenschap. Daar heeft Mercedes een voorsprong van 39 punten. Het Duitse team pakte in de eerste elf races zes overwinningen en acht keer de poleposition.

Hamilton

Lewis Hamilton kende een eerste seizoenshelft met dominante races afgewisseld met weekenden waar hij niet het maximale uit de auto kon halen. Met name op de korte en bochtige circuits had de Brit het lastig, daar worstelde hij met de W08. Maar tijdens de races in China, Spanje, Canada en Engeland kon niemand in de buurt komen van Hamilton.

Hamilton soeverein op weg naar de zege in China (c) Mercedes AMG Petronas

De eerste twee races na de zomerstop, Spa en Monza, worden erg belangrijk voor de drievoudig wereldkampioen. Deze circuits zouden in het voordeel van Mercedes moeten zijn. Het gat met Vettel moet hij hier dus dichten en tegelijk moet hij ook afstand in het kampioenschap nemen van zijn teamgenoot Bottas. Hamilton dwingt dan Mercedes om, net zoals Ferrari, te wedden op één paard. Nu biedt het Duitse team haar coureurs nog gelijke kansen. Als Bottas te veel punten blijft afsnoepen van Hamilton, kan dit de Brit aan het eind van het seizoen de wereldtitel kosten.

Verrassing

Dat Mercedes nog geen eerste rijder heeft aangewezen is de verdienste van Bottas. Het was in het begin even wennen voor de Fin, met als dieptepunt een spin achter de safetycar in China. Hij is echter sinds zijn eerste poleposition in Bahrein en zijn eerste zege in Rusland goed op dreef. Bottas heeft zich verrassend snel aangepast aan zijn nieuwe omgeving.

Bottas viert in Sotsji zijn eerste F1-overwinning (c) Mercedes AMG Petronas

Voor het seizoen hadden weinig mensen het voor mogelijk gehouden dat Bottas tijdens de zomerstop maar negentien punten achter Hamilton zou staan. De 27-jarige Fin scoorde twee zeges (Rusland en Oostenrijk) en maakte het Hamilton regelmatig erg lastig. Favoriet voor wereldtitel is hij (nog) niet, maar als hij dezelfde vorm heeft in de tweede seizoenshelft, wordt hij een geduchte concurrent voor Hamilton en Vettel. Hij reed niet voor niets in de laatste vijf races de meeste punten van iedereen bij elkaar.