Halfjaarrapport Force India: The Pink Panthers strike again

(c) Sahara Force India

De komende dagen blikt de redactie van Grand Prix Radio per team terug op de eerste seizoenshelft. Vandaag maken we de balans op van Sahara Force India.

Kwalificatieduels:
Sergio Perez 9 – 2 Esteban Ocon

Punten:
Sergio Perez: 56
Esteban Ocon: 45

Sahara Force India verbaasde vorig jaar vriend en vijand met een vierde plaats in de strijd om de constructeurstitel, een enorme prestatie voor het privéteam met een van de kleinste budgetten in de Formule 1. Toch was teameigenaar Vijay Mallya voor aanvang van het seizoen stellig: in 2017 zou de stal uit Silverstone een gooi doen naar een top-drie klassering.

Omhoog kijken

Velen hielden een aanval op Mercedes, Ferrari en Red Bull voor net zo belachelijk als de kleurstelling van de VJM10, maar halverwege het seizoen staat Force India net als aan het einde van 2016 op een keurige vierde plaats en heeft allang niemand het meer over de kleurstelling van de auto. Met 101 punten heeft de stal zelfs 27 punten meer dan halverwege het vorige seizoen en ook is het gat met de nummer drie Red Bull Racing, beduidend kleiner dan vorig jaar (83 vs. 144 punten). Met de Grands Prix van België en Italië voor de boeg, kan Force India zelfs naar boven kijken. Spa-Francorchamps en Monza zijn bij uitstek circuits waar de geweldig uitgebalanceerde VJM10’s met de Mercedes M08 EQ Power+ 1.6 V6t krachtbronnen het verschil kunnen maken ten opzichte van de minder krachtige Red Bulls.

Sergio ‘Speedy’ Perez

Maar Force India is meer dan Mercedes-power en een uitstekende auto: het team heeft in Sergio Perez en Esteban Ocon een line-up die zich kan meten met elk ander topteam. Perez is mogelijk de beste coureur buiten de zes rijders van de topteams. De Mexicaan is inmiddels 27 jaar, zorgt al sinds zijn debuut bij Sauber regelmatig voor verrassingen en zelfs een minder jaar bij McLaren doet niets af aan zijn kwaliteiten. Niet voor niets houdt Ferrari hem in de gaten. Dit jaar had Perez één uitvalbeurt en dat was ook nog eens de schuld van teamgenoot Ocon die hem tijdens de Grand Prix van Azerbeidzjan van de baan kegelde.

https://www.youtube.com/watch?v=ysnVOhLJyTo

Uitstekende scouting

In Esteban Ocon die vorig jaar een half seizoen voor Manor reed heeft Force India een meer dan waardig opvolger voor Nico Hülkenberg. De jonge Fransman was samen met Pascal Wehrlein in de race voor het stoeltje naast Perez. Uiteindelijk koos men bij Force India voor Ocon en het moge duidelijk zijn dat ze daar in Silverstone nog geen dag spijt van hebben gehad. Ocon onderscheidt zich race na race als het grootste talent dat er momenteel in de Formule 1 rondrijdt (waarbij we uiteraard Max Verstappen buiten beschouwing laten, die is het stadium van talent immers al ontgroeid).

Esteban Ocon (c) Sahara Force India

Onervaren, maar stabiel

Gekeken naar het onderlinge resultaat zou je geneigd zijn te zeggen dat Perez de betere van beide coureurs is. De Mexicaan doet het veel beter in de kwalificatie en scoorde tot nog toe elf punten meer, maar daarmee doen we Ocon te kort. De jonge en onervaren Fransman wist dit seizoen alle races uit te rijden en finishte slechts één keer buiten de punten. Alleen Lewis Hamilton en Sebastan Vettel waren in de eerste helft van het seizoen stabieler. Valt er dan helemaal niets aan te merken op Ocon? Ok, hij maakte dat ene foutje in Bakoe waarbij hij Perez uit de wedstrijd ramde en een vrijwel zeker podium voor Force India om zeep hielp, maar laten we dat maar op jeugdige overmoed houden. Wij kijken even door een roze bril en verheugen ons nu al op de duels die Ocon de komende jaren met Max Verstappen zal gaan uitvechten.