Halfjaarrapport Williams: De rookie en de oude rot

(c) Williams Martini Racing

De komende dagen blikt de redactie van Grand Prix Radio per team terug op de eerste seizoenshelft. Vandaag maken we de balans op van het jarige Williams Martini Racing.

Kwalificatieduels:
Felipe Massa 9 – 1 Lance Stroll
Lance Stroll 1 – 0 Paul di Resta

Punten:
Felipe Massa: 23
Lance Stroll: 18
Paul di Resta: 0

We kunnen gerust stellen dat het niet het jaar is van de klassieke privateer teams. Eerder beschreven we al de perikelen bij McLaren, maar ook bij Williams dat dit jaar veertig jaar Formule 1 had willen vieren, blijft de taart voorlopig onaangeroerd en de champagne onder de kurk. Met 41 punten staat de stal weliswaar vijfde, maar de mannen en vrouwen uit Grove moeten opletten in het resterende deel van het seizoen niet achterhaald te worden door Toro Rosso en zelfs Haas. Omhoog kijken naar Force India (101 punten) heeft totaal geen zin, concludeert ook technisch eindverantwoordelijke Paddy Lowe, die eerder liet weten dat het team “zeer teleurgesteld” is door de tegenvallende prestaties. Ter vergelijking: vorig jaar had het tandem Massa-Bottas vlak voor de zomerstop 94 punten.

Vacuum na vertrek Bottas

Het vertrek van de Fin is een van de pijnpunten van Williams. Felipe Massa besloot eind vorig jaar met pensioen te gaan en Bottas leek er klaar voor om het team en de aangetrokken rookie Lance Stroll op sleeptouw te nemen. Waar men bij Williams geen rekening mee had gehouden was Nico Rosberg. Diens vertrek bij Mercedes en uit de Formule 1 maakte voor de Fin de weg vrij om een droomtransfer te maken. Opeens was Stroll de enige coureur van het team en moest er naarstig worden gezocht naar een betrouwbare en constant presterende rijder naast de 18-jarige Canadees. Iemand die bekend was met de auto, Stroll uit de wind moest houden en het team beter moest maken. In arren moede keerde Williams terug bij Felipe Massa, eigenlijk al klaar met de Formule 1, maar op dat moment waarschijnlijk de beste man voor the job.

Massa nam eind 2016 emotioneel afscheid, maar keerde dit jaar terug (c) Williams Martini Racing

Playstation, really?

Massa stelde niet teleur en pakte in zes van de tien races waaraan hij deelnam punten. Weliswaar minder dan in voorgaande jaren, maar niet gek in een middenveld dat met Williams, Force India, Toro Rosso, Haas en Renault inmiddels bestaat uit de helft van alle Formule 1-teams. Waar het dan wel mis gaat wordt duidelijk als we de cijfers van Stroll er naast leggen: de Canadees viel in de eerste drie races van het seizoen uit en ook in de daarop volgende drie races bleef hij puntloos. In totaal finishte hij slechts drie keer in de punten in een auto met Mercedes-krachtbron en dat is te weinig. Tekenend voor de malaise en de aanpassingsproblemen die Stroll lijkt te hebben, waren zijn woorden na een crash in Monaco. In een onbewaakt ogenblik liet hij zich ontvallen dat hij op de Playstation dezelfde fout had gemaakt. Niet iets om als Formule 1-coureur over op te snijden.

Onverwacht succes

Pas in zijn geboortestad Montreal leek de ommekeer te komen: Stroll werd voor eigen publiek negende en veroverde zo zijn eerste WK-punten. De ban leek gebroken, vooral toen Stroll in Bakoe voor een van de grootste sensaties van het seizoen zorgde: tijdens een incidentrijke race hield de Canadees het hoofd koel en finishte achter Daniel Ricciardo en Valtteri Bottas op een uitstekende derde plaats. Overigens had dat best een tweede plaats kunnen zijn, ware het niet dat Stroll zich op de finishlijn nog liet verrassen door Bottas. Dat Stroll daarna op Silverstone met een zestiende plaats niet echt kon imponeren en op de Hungaroring in de kwalificatie slechts 0,7 seconde sneller was dan invaller Paul di Resta, heeft mogelijk iets te maken met onervarenheid en stabiliteit, maar ook met talent en pure snelheid.

Ricciardo en Stroll op het podium in Bakoe (c) Red Bull Racing

Uithuilen en opnieuw beginnen

Toch wil Paddy Lowe zijn rookie niet afvallen. De technische man keerde begin dit seizoen na 24 jaar McLaren en Mercedes terug bij zijn jeugdliefde en was dus niet betrokken bij de komst van Stroll of de bouw van de FW40. Lowe constateert slechts dat de auto sneller is “dan het klassement doet vermoeden” en dat het team domweg “te weinig punten heeft gescoord op de banen waar dat wel mogelijk had moeten zijn.” Waaraan dat precies ligt (coureurs? technici? het ontwerp van de auto? banden?) en wat het team daar in de tweede helft van het seizoen aan denkt te gaan doen, daar geeft Lowe dan weer geen antwoord op. Voor negenvoudig constructeurskampioen Williams lijkt het het beste om dit seizoen snel te vergeten en zich te gaan voorbereiden op 2018. Genieten wij nog even van de afgelopen veertig jaar.