Halfjaarrapport McLaren: op zoek naar antwoorden

(c) McLaren-Honda

De komende weken blikt de redactie van Grand Prix Radio per team terug op de eerste seizoenshelft. Vandaag maken we de balans op van het eens zo roemrijke McLaren-Honda.

Kwalificatieduels:
Fernando Alonso 8 – 2 Stoffel Vandoorne
Jenson Button 1 – 0 Stoffel Vandoorne

Punten:

Fernando Alonso: 10
Stoffel Vandoorne: 1

Normaal is McLaren een team dat we pas aan het einde van deze reeks bespreken wanneer we zijn aangekomen bij de topteams, maar het team uit Woking worstelt en staat momenteel een na laatste in de stand om de constructeurstitel.

Dat ligt niet aan de coureurs of de techneuten in Woking: Stoffel Vandoorne en Fernando Alonso doen hun stinkende best en weten het optimale te halen uit een van de beste chassis’ van het veld, maar worden, week in week uit, in de steek gelaten door een falende Honda-motor. Dat blijkt al tijdens de eerste test van het seizoen in Barcelona.

Abonnement op DNF

Het team ligt in maart hopeloos achter bij de rest van het veld en ook in de eerste races kunnen de Belg en de Spanjaard geen potten breken: Vandoorne brengt zijn MCL32 in Melbourne nog wel over de streep (P13), maar weet in China niet te finishen en verschijnt in Bahrein niet eens aan de start. Ook in de daaropvolgende races gaat het maar zo-zo voor de Kortrijkenaar. Rusland levert nog een veertiende plek op, maar er zijn DNF’s (Did Not Finish) in Spanje en Monaco, en verder klasseringen in het achterveld. Het tij voor Vandoorne keert pas wanneer hij in Hongarije als tiende over de finish komt en zo zijn eerste WK-punt binnen hengelt.

Stoffel Vandoorne pakt in Hongarije zijn eerste WK-punt van 2017 (c) McLaren-Honda

Bijtanken in Indianapolis

Voor Alonso begint het seizoen zo mogelijk nog slechter: de tweevoudig wereldkampioen rijdt tien races en ziet slechts drie keer de finishvlag. Er zijn uitvalbeurten in de eerste drie races van het jaar en tijdens de vierde GP (Rusland) moet Alonso de race al tijdens de opwarmronde staken wegens elektronische problemen. Alonso is zo gefrustreerd dat hij een nieuwe uitdaging zoekt en vindt in deelname aan de Indianapolis 500. Ondanks dat hij door zijn eenmalige optreden de GP van Monaco mist (Jenson Button vervangt hem) en ook op de Brickyard niet weet te finishen, keert hij herboren terug voor de GP van Canada. Helaas voor Alonso gaat het in Montreal opnieuw mis, maar in Bakoe is er dan eindelijk een succesje: de Spanjaard finisht als negende en schenkt McLaren zo de eerste punten van het seizoen. Na opnieuw DNF’s in Oostenrijk en Engeland zorgt Alonso voor een opleving en hoop door vlak voor de zomerstop als zesde te eindigen in Hongarije.

Fernando Alonso hervindt in Indianapolis het plezier in racen (c) Indycar.com

Rode lantaarn

Door de acht punten die deze plek oplevert, kan McLaren de rode lantaarn in de stand om de constructeurs overdoen aan Sauber, maar feit blijft dat het team dat al 51 jaar en twintig wereldtitels meedraait in de Formule 1 op een plaats staat waar het niet thuishoort. Dat heeft alles te maken met de onbetrouwbare Honda-motor, die overigens wel iets beter lijkt te worden en ieder geval niet meer door Alonso wordt aangeduid als “GP2 engine”. Vandoorne weet de laatste vijf races voor de zomerstop te finishen, terwijl Alonso – die meer van zijn auto eist – twee van de laatste vijf races de finishvlag ziet.

Alternatieven

Of de remonte bij Honda de stal en Alonso voldoende vertrouwen voor de toekomst geeft is de vraag: Alonso zelf eist resultaten. Komen die er niet dan gaat hij op zoek naar een nieuwe werkgever, zo heeft de tweevoudig wereldkampioen al aangekondigd. Ook McLaren zit in een spagaat: wil het wel of niet doorgaan met een partij die keer op keer beterschap belooft, maar geen boter bij de vis levert. Waarschijnlijk wordt in oktober een knoop doorgehakt, maar echt veel keuze heeft McLaren niet. Ferrari is geen optie en Mercedes staat ook niet echt te springen om een in potentie geduchte concurrent sterker te maken. Blijft over Renault, maar of dat nou een verbetering is. Eerst maar eens vakantie vieren.

Fernando Alonso gaat goedgemutst de zomer in (c) McLaren-Honda