Halfjaarrapport Sauber: Chaos, te langzaam en ruziënde coureurs

In 2017 was Pascal Wehrlein zijn teammaat Marcus Ericsson veelvuldig de baas (c) Sauber F1 Team

De komende weken blikt de redactie van Grand Prix Radio per team terug op de eerste seizoenshelft. Vandaag maken we de balans op van hekkensluiter Sauber.

Kwalificatieduels:
Pascal Wehrlein 7 – 2 Marcus Ericsson
Marcus Ericsson 2 – 0 Antonio Giovinazzi

Punten:

Pascal Wehrlein: 5
Marcus Ericsson: 0

Dat Sauber een moeilijk seizoen tegemoet zou gaan weet het team al in de winter. De Zwitserse renstal sloot een (goedkope) deal met Ferrari om met motoren uit 2016 te gaan rijden. Deze krachtbronnen worden niet doorontwikkeld en dus moeten de punten in de eerste seizoenshelft worden gepakt.

Ook wie de tweede coureur bij het team zou worden blijft – door het plotselinge vertrek van Nico Rosberg – lang onzeker. Manor-coureur Pascal Wehrlein had een mondeling akkoord met Sauber, maar verschijnt ook op de shortlist van Mercedes als mogelijke vervanger van de afzwaaiende wereldkampioen. Als Valtteri Bottas door Mercedes wordt binnengehaald kan Wehrlein zich definitief richten op Sauber.

Manor

Door het wegvallen van het failliete Manor is het op voorhand vrijwel zeker dat Sauber veroordeeld is tot de laatste plaats. Voor Marcus Ericsson en Wehrlein houdt dat in dat zij uitsluitend de concurrentie met elkaar aan kunnen gaan. Omdat Ericsson in z’n voorgaande seizoenen nauwelijks iets klaarspeelde en Wehrlein wel degelijk in andere klassen een aardig palmares heeft opgebouwd, wordt er verwacht dat Wehrlein eenvoudig zijn teamgenoot zal verschalken.

De 22-jarige Duitser begint echter met een achterstand aan het seizoen. Door een crash tijdens de Race of Champions mist hij de races in Australië en Shanghai. Zijn vervanger Antonio Giovinazzi stapt tijdens de derde training in Melbourne pas in, maar kan in de kwalificaties het tempo van Ericsson goed volgen. Of dat aan het grote talent van Giovinazzi ligt of aan de beperkte vaardigheden van de 26-jarige Zweed laten we in het midden.

Tijdens de race in Melbourne is Giovinazzi de enige Sauber-coureur die de finish haalt. Marcus Ericsson raakt betrokken bij een startcrash en valt later in de race uit met een hydraulisch probleem.

China

In China zijn de rollen omgedraaid. Giovinazzi neemt wederom plaats in de Sauber-cockpit, maar maakt er een potje van. De 23-jarige Italiaan crasht zowel in de kwalificatie als in de race. Ericsson haalt de finish wel, maar komt niet verder dan een kleurloze vijftiende plaats.

Twee weken later zit Wehrlein in Bahrein achter het stuur van de Sauber C36. Dat Ericsson een zware dobber aan zijn teamgenoot gaat krijgen wordt in de kwalificatie meteen duidelijk: in zijn eerste kwalificatie voor Sauber is Wehrlein direct sneller dan Ericsson. Ook in de race heeft Wehrlein een prima tempo te pakken. Hij weet bijna punten te scoren, en eindigt op de elfde plaats. Ericsson komt niet verder dan de vijftiende stek.

Nadat Sauber in Rusland een onzichtbaar weekend meemaakt volgt in Spanje het hoogtepunt van het seizoen. Terwijl de meeste teams kiezen voor een twee-stopstrategie haalt Sauber-strateeg Ruth Buscombe, Wehrlein tijdens een virtual-safetycarperiode naar binnen. Het wordt zijn enige stop van de wedstrijd. Wehrlein komt als zevende weer de baan op en houdt al zijn concurrenten – op het Catalaanse circuit waar het lastig in te halen is – achter zich. Wegens een tijdstraf van vijf seconden valt hij nog terug naar de achtste plaats, maar dat mag de pret binnen het team niet drukken.

Onrustig

In de weken daarna wordt het onrustig bij Sauber. Teambaas Monisha Kaltenborn sluit een deal met het kwakkelende Honda als motorfabrikant, maar dat schiet in het verkeerde keelgat bij de aandeelhouders. Beide partijen kunnen hun meningsverschillen niet uitspreken en Kaltenborn besluit op te stappen.

Het bestuurlijke gesteggel verdwijnt naar de achtergrond als Sauber tijdens een knotsgekke race in Bakoe opnieuw punten kan scoren. Door verschillende uitvalbeurten rijdt Ericsson halverwege de race op de tiende plaats en kan zowaar zijn eerste WK-punten scoren. Hij heeft zelfs zicht op meer want hij kan het spoor van Fernando Alonso die voor hem rijdt goed volgen. Achter hem heeft hij de hete adem van Wehrlein in zijn nek.

Omdat het team vanaf de pitmuur ziet dat Wehrlein sneller is en Ericsson vast achter Alonso zit, geeft Sauber de opdracht aan de Zweed om zijn teamgenoot voorbij te laten. Ericsson weigert in eerste instantie, maar voldoet alsnog aan de eis als hij hoort dat Wehrlein zijn plaats teruggeeft wanneer hij Alonso niet voorbijkomt.

Het blijkt een dure inschattingsfout van Ericsson te zijn. Alonso rijdt bij de Saubers weg. Wehrlein geeft zijn tiende plaats niet terug aan zijn teamgenoot en scoort zo het laatste WK-punt. Ericsson blijft met lege handen achter.

Na de race verklaart Sauber dat Ericsson schade had en zodoende z’n plaats af moest staan aan Wehrlein. Ericsson kon het tempo van zijn teamgenoot echter goed volgen en heeft er na afloop behoorlijk de pest over in. De verhoudingen binnen het team zijn in Bakoe definitief op scherp gezet.

Vasseur

Na lang beraad komt Sauber uit bij voormalig Renault-teambaas Frederic Vasseur als vervanger van Kaltenborn. De gloednieuwe teambaas drukt meteen z’n stempel op het team door de Honda-deal nietig te verklaren. In plaats daarvan sluit hij een vernieuwde overeenkomst met Ferrari.

Ook in 2018 zal Sauber met Ferrari-motoren op de grid staan. Anders dan dit jaar zullen die motoren wél worden doorontwikkeld. Wat dat voor Ericsson en Wehrlein betekent is afwachten. Als Sauber het geld van Ericsson nodig heeft om de begroting rond te maken dan is de kans aannemelijk dat hij voor het team zal blijven rijden.

Het enige wat Wehrlein in de tweede seizoenshelft kan doen om een plek in de Formule 1 te behouden is gehakt maken van Ericsson. Hij zal z’n teamgenoot het snot voor de ogen moeten rijden en ervoor moeten zorgen dat Sauber of andere teams niet meer om hem heen kunnen. Lukt hem dat niet dan zou 2017 zomaar eens het laatste jaar van Wehrlein in de Formule 1 kunnen zijn.