Wat je moet weten over de Grand Prix van Bahrein

In de aanloop naar de Grand Prix van Bahrein, op het 5,412 kilometer lange Bahrein International Circuit, diepen we een aantal feitjes op van deze woestijnrace, die bij de inaugurele race in 2004 de allereerste ooit in het Midden-Oosten was. De race in Sakhir, nabij hoofdstad Manama, is sindsdien jaarlijks gehouden, behalve in 2011, toen oud-coureur Damon Hill opriep tot een boycot vanwege de protesten en het bloedvergieten die onderdeel uitmaakten van de Arabische Lente. Bahrein was dat jaar nota bene ingepland als seizoensopener.

Sprookjesachtig decor

In 2006 en 2010 was Bahrein al eerder toneel voor de start van het Formule 1-seizoen. Het waren de enige keren dat de Grand Prix in maart werd georganiseerd, alle andere edities vonden plaats in de maand april. Tot 2014 werd de race ’s-middags verreden, maar sindsdien is het tijdstip verplaatst naar de namiddag. Als om 18.00 uur lokale tijd de rode lichten uitgaan, in Nederland is het dan 17.00 uur, duurt het niet lang voor de avond invalt en honderden lampen naast de baan oplichten. De sfeer is er één van duizend-en-één nacht met glinsterende palmbomen en schitterende fonteinen. De omstandigheden voor de coureurs op de baan zijn allesbehalve sprookjesachtig. Het fijne woestijnzand en de sterk schommelende temperaturen drijven monteurs en coureurs dikwijls tot wanhoop om de juiste afstelling en lijnen te vinden op het zanderige, en dus glibberige circuit.

Geen regenrace

Het circuit is ontworpen door de Duitse ontwerper Hermann Tilke en telt 15 bochten. Het lange rechte stuk met start-finish, is tevens DRS-zone. De kans dat in Bahrein een regenrace zal plaatsvinden is vrijwel nihil, maar het zand maakt zoals gezegd de baan nog gladder, al is de bandenslijtage hoog vanwege de ruwe baan. Voor de remmen is de baan eveneens een crime, aangezien de wagens op vier plekken vol in de ankers moeten voor haakse bochten en semi-hairpins. De snelste ronde stamt nog altijd uit 2005, toen testcoureur Pedro de la Rosa in zijn McLaren met 1:31,447 het baanrecord vestigde.

Zand in de ogen

Nadat Michael Schumacher in 2004 de allereerste race op zijn naam zette, boekte Fernando Alonso twee van zijn drie overwinningen in Bahrein. Hij won de race met Renault in 2005 en 2006 en voor Ferrari in 2010 en is daarmee recordhouder. Meest succesvolle constructeur is Ferrari met vier overwinningen. Sebastian Vettel was de beste in zijn kampioensjaren 2012 en 2013 bij Red Bull, maar de laatste drie jaar zet Mercedes hier de toon. De laatste zege ging vorig jaar naar Nico Rosberg, die er dit jaar vanzelfsprekend niet meer bij is. Of Valtteri Bottas teammaat Lewis Hamilton zand in de ogen kan strooien valt te bezien, er ligt in ieder geval genoeg zand op de baan.

Foto: Mercedes AMG Petronas