Viñales maakt het waar in MotoGP van Qatar

Pas na dertien ronden was hij echt op gang, maar toen hij eenmaal beet had, liet Maverick Viñales niet meer los. Na een enerverend duel met Andrea Dovizioso, die pas in de laatste ronde moest afhaken, mocht Viñales zich – in zijn eerste race voor Yamaha – de winnaar noemen van de MotoGP van Qatar. Met hem op het podium vierden Andrea Dovizioso en Valentino Rossi – in de regen die meteen na de finish weer met bakken uit de lucht kwam -hun feestje.

‘Top Gun’ kreeg de zege niet cadeau. Bij de start, die vanwege een voorzichtig regenbuitje ruim drie kwartier moest worden uitgesteld, verloor hij vier plaatsen. Het was verrassend genoeg Johann Zarco, de Moto2-wereldkampioen die zijn debuut maakte in de MotoGP-klasse, die de leiding greep. De Fransman bouwde een voorsprong op van twee seconden op een groepje met Andrea Dovizioso, Marc Marquez, Andrea Iannone en op de vijfde plaats Maverick Viñales.

Zarco maakt indruk

Zes ronden lang leek de openingsrace van het seizoen op een enorme surprise uit te draaien, maar toen crashte Zarco in bocht 2. “Juist toen ik besloot het ietsje kalmer aan te doen”, vertelde de Fransman. Ondanks de crash maakte Zarco grote indruk, ook op zijn veel ervarener collega’s. “Hij heeft de snelste ronden van ons allemaal gereden”, zag Viñales. “Dat alleen is al knap. Als je de kwaliteiten en de moed hebt om in je allereerste MotoGP-race zes ronden aan de leiding te rijden, dan ben je goed bezig. Hij reed echt erg sterk.”

In de wintertest al was Zarco de ‘nachtmerrie’ van Valentino Rossi. “Hij was voortdurend sneller dan ik”, vertelde de 38-jarige veteraan. “Ik dacht: het zal me toch niet gebeuren dat een rookie uit een satellietteam me hier voor schut zet? Dat hij viel was waarschijnlijk de onervarenheid en een beetje overmoed, maar hij heeft iets fantastisch laten zien. Daar gaan we nog een hoop last mee krijgen.”

Moeilijke race op gladde baan

Dovizioso nam de leiding over van de onfortuinlijke Zarco, met Marquez en Iannone in zijn wiel. Maar ook Iannone ging de fout in. In de tiende ronde crashte hij, op de derde plaats rijdend, in bocht 5. Een stevig duel tussen Marquez en Viñales gaf Dovizioso de kans om een gaatje van een seconde te slaan en Valentino Rossi om de aansluiting te vinden.

Toen hij Marquez eenmaal had verschalkt, zette Viñales de aanval in op Dovizioso. “Dat was voor mij het signaal om op alles of niets te gaan”, zei Viñales. “Het begin van de race was erg lastig. Ik was hartstikke nerveus bij de start, omdat ik niet wist hoe nat of droog het zou zijn. Het was in elk geval nogal glad en het ging in de eerste paar ronden een paar keer bijna verkeerd. Daarom heb ik even tijd nodig gehad om mijn ritme en het vertrouwen weer te vinden. Maar toen ik Marquez voorbij was en zag dat ik kon inlopen op Dovizioso, wist ik ook dat het mogelijk was om te winnen.”

De snelheid van de Ducati op het lange rechte eind was echter een probleem voor Viñales: elke keer kwam Dovizioso er weer bij. Pas in de slotronde wist de Spanjaard voldoende marge op te bouwen om de Italiaan te verslaan. “Hij sloeg op het juiste moment toe: op mijn zwakte punten”, complimenteerde Dovizioso de winnaar. “Daardoor kon hij in zijn sterkste sector genoeg voorsprong opbouwen. Ik had niet de snelheid om bij hem te blijven.”

Rossi dik tevreden

Achter de twee koplopers kon Valentino Rossi alleen maar zorgen dat hij geen terrein verloor. Dat hij überhaupt op de derde plaats reed, was al heel wat, vond hij zelf ook. “Ik had vooraf geen geld op mezelf durven zetten. Een podiumplaats had ik niet voor mogelijk gehouden. Het seizoen beginnen met een podiumklassering is altijd mooi; het is beter dan vorig jaar. Maar zeker na een slechte voorbereiding en een heel moeilijk weekend, is de voldoening erg groot. Ik heb Maverick de hele tijd in zicht gehad. Daar was ik al heel blij mee, want dat was in de tests nooit gelukt.”

Achter Rossi werd Marc Marquez vierde. De Honda-rijder besloot op het laatste moment op de grid om te wisselen van een harde band naar een medium compound, omdat de temperatuur na de uitgestelde start flink lager was en de baan vochtiger werd. Met die iets zachtere band – en een afstelling voor de harde variant rubber – kon hij de snelheid echter niet tot het laatst hoog houden en moest hij de strijd om het podium laten lopen.

Jorge Lorenzo, die vanaf de twaalfde plaats startte, viel al in de eerste ronde terug naar de zestiende plaats toen hij even te wijd ging. Hij wist wel terug te komen naar de elfde plaats, maar de zesvoudig winnaar van de GP van Qatar kwam geen moment in het verhaal voor. Zijn collega’s hebben hem echter niet afgeschreven. “Jorge heeft tijd nodig om aan de Ducati te wennen”, wist Dovizioso. “De Ducati is geen gemakkelijke machine. Maar dat komt wel goed hoor.” “Lorenzo moet je nooit afschrijven en zeker niet na één race met uitzonderlijke omstandigheden”, zei ook Valentino Rossi. “Als hij zijn ritme heeft gevonden, doet hij echt weer mee om de prijzen.”

Foto’s: MotoGP.com