De stoelendans bij Sauber en Manor

Sauber en Manor zijn de enige twee teams die hun rijdersopstelling voor volgend jaar nog niet hebben bekendgemaakt. En daar is een duidelijke reden voor. Beide backmarkers zijn in een hevige onderlinge strijd verwikkeld om enkele miljoenen dollars uit het potje van Bernie Ecclestone’s FOM-potje.

De nummer tien in het constructeursklassement krijgt aan het einde van dit jaar namelijk vijftien miljoen dollar, waar de nummer elf (en laatst) nul, nada, niets ontvangt. 

Tot aan de GP van Brazilië had Manor de beste papieren. Het team uit Banbury had één punt, tegenover 0 punten voor Sauber. Maar in de regen van Sao Paulo, nauwelijks opgemerkt door wat Max Verstappen de wereld liet zien, reed de Zwitserse renstal met Felipe Nasr naar een even slimme als mogelijke profijtelijke negende plaats. Die plek levert Sauber de zo hard benodigde twee punten op en dus aan het einde van het seizoen een flink smak geld.

En die centjes zou de rijderskeuze voor komend jaar een stuk makkelijker maken. Het team heeft in Marcus Ericsson en Felipe Nasr twee rijders die flink financieel gesteund worden, maar verder veldvulling zijn. Een laatste plaats in het klassement zou Monisha Kaltenborn mogelijk hebben moeten doen besluiten om beide rijders nog maar een jaartje te laten zitten. Nu heeft de teambazin een escape in handen: met het FOM-geld is de noodzaak voor twee betalende rijders wat minder urgent. Daarbij heeft Ericsson de beste papieren. Hij wordt gesteund door dezelfde Zweden die Sauber afgelopen zomer van de ondergang redden, en die maar wat graag ook volgend jaar een Zweed in de auto zien. Felipe Nasr kon dan ook wel eens het kind van de rekening worden. Met zijn puntenfinish in Brazilië lijkt hij zich lelijk in zijn eigen voet te hebben geschoten, ook omdat het niet zou boteren tussen hem en teamgenoot Ericsson.

Staat Manor met lege handen?

Bij Manor is de situatie net omgekeerd. Waar het team na de zomerstop moedig koos voor talent (Ocon) boven geld (Haryanto) lijkt het er op dat het sympathieke clubje autofanaten aan het einde van het seizoen met lege handen staat. En dat verandert alles. Waar Mercedes z’n protegé Pascal Wehrlein een dienst kan bewijzen door goedkoop motoren aan Manor te leveren, heeft het team een slimme zet gedaan door megatalent Esteban Ocon naar Force India te laten vertrekken. Want hoe graag ze hem uit sportief oogpunt ook hadden willen behouden; zijn vertrek zorgt er voor dat Manor in ieder geval één stoeltje kan vullen met de Indonesische roepia’s van Rio Haryanto, de Mexicaanse peso’s van Esteban Gutierrez of  – en nu wordt het interessant – de Braziliaanse reais van… Felipe Nasr. 

De man die zich met zijn negende plaats overbodig lijkt te hebben gemaakt bij Sauber, staat ook op de shortlist van Manor. En dus dreigt een dilemma voor de 24-jarige Braziliaan. Want wat te doen tijdens de GP van Abu Dhabi? Nog eenmaal aan zijn huidige werkgever Sauber laten zien dat hij wel degelijk van meerwaarde kan zijn voor het team en een nieuw contract proberen te verdienen? Of niet in de weg rijden als een Manor hem wil passeren en zo in de gunst komen bij dat team? Je zal Felipe Nasr zijn dezer dagen…

Overigens is het ook nog helemaal niet gezegd dat Manor verder wil of (financieel) kan met Pascal Wehrlein. De man is een talent, maar brengt buiten steun van Mercedes weinig geld in het laatje en mogelijk is Manor wel op zoek naar twee pay-drivers. En dan kan het zomaar zo zijn dat Wehrlein gezien zijn talent en publiciteitswaarde opeens weer interessant kan zijn voor… Sauber. En dat werpt de interessante vraag op: Wat gaat Wehrlein doen in Abu Dhabi? Extra gas geven om zich in de kijker te rijden bij zijn eigen bazen? Of de deur weigeren die een twijfelende Nasr voor hem openhoudt om in het gevlei te komen bij Kaltenborn?

Eén ding is in ieder geval zeker. Abu Dhabi heeft ons heel wat te bieden: Rosberg en Hamilton strijden om het kampioenschap. Verstappen wil afrekenen met Vettel en vierde worden in het WK. Force India lijkt vierde te worden in het constructeursklassement, maar naaste concurrent Williams zal zich in de laatste race van Felipe Massa niet zomaar gewonnen geven. En zoals gezegd; ook achterin is er nog genoeg te beleven.

Foto: Sauber F1 Team