Strategie: Verstappen gumt dramatische tactiek Red Bull weg

mt_ignore:real alt text

Terug naar de Grand Prix van Brazilië, een jaar geleden. Nico Rosberg wint in een saaie wedstrijd van teamgenoot Lewis Hamilton. De Brit reed de hele wedstrijd op slechts een paar seconden afstand van Rosberg, maar kwam niet in de gelegenheid om hem aan te vallen. “Ik wilde wel, maar op dit circuit is het onmogelijk om in te halen”, zei Hamilton na afloop tijdens de persconferentie. De drievoudig wereldkampioen zal toen geen idee hebben gehad hoe lachwekkend deze uitspraak een jaar later zou klinken.

Interlagos 2016

Zelden zullen de vrije trainingen zo verwaarloosbaar zijn geweest als de trainingen op Interlagos van dit jaar. Hoewel de dreiging van regen continu aanwezig is, valt de regen geen enkele keer tijdens een sessie. Alsof de weergoden al het water hebben bewaard voor zondag, komt de regen tijdens de race-uren lang met bakken uit de hemel. Een nachtmerrie voor de een, een mooie droom die uitkomt voor de ander.

Hoewel wedstrijdleider Charlie Whiting hardop een staande start overweegt, wordt er besloten om achter de safetycar te starten. Anders dan veel mensen op dat moment denken, is Max Verstappen ontzettend blij met deze beslissing. De Nederlander staat met z’n achterbanden op de finishlijn en zou veel te weinig grip hebben gehad om zijn vierde positie tijdens een staande start te kunnen verdedigen.

Anders dan in Silverstone, waar er voor het laatst achter de safetycar werd gestart, wordt het veld in Interlagos al na zeven rondjes op een kletsnatte baan losgelaten. Verstappen voelt zich als een vis in het water en heeft slechts één bocht nodig om de Ferrari van Kimi Raikkonen in te halen. Hamilton trekt meteen een gat naar Rosberg, die in z’n spiegels Verstappen aan ziet komen.

Terwijl er nog niets is te zien van een droge lijn op de baan en ook de regen aanhoudt, komt Kevin Magnussen naar binnen om te wisselen naar de intermediates. De intermediate-band is een soort tussenband die gemaakt is om te rijden op een opdrogende baan. Anders dan de televisiebeelden doen vermoeden, droogt het asfalt lichtjes op, want Magnussen is op intermediates anderhalve seconde sneller dan dat hij op de ‘fullwets’ was. Bijna alle coureurs buiten de top-10 kiezen ervoor om hetzelfde te doen en wisselen hun banden.

Maar hoe gevaarlijk glad het asfalt nog steeds is, blijkt als Marcus Ericsson op die verse intermediate-band keihard de muur in gaat. De Zweed is in orde, maar de safetycar is weer op de baan. In een droge wedstrijd zou nu het complete veld dat nog niet is gestopt naar binnenkomen. Stoppen tijdens een safetycar-situatie kan zo’n tien á vijftien seconden schelen ten opzichte van een normale stop. Red Bull twijfelt daarom geen moment en roept Max Verstappen direct naar binnen. Omdat het wrak van Ericsson vlak voor de ingang van de pitstraat staat, wordt de pits meteen nadat Verstappen binnen is gekomen gesloten. Desondanks komt Daniel Ricciardo alsnog de pits binnenrijden en wisselt ook hij naar de intermediates. Omdat de pitstraat al gesloten is, zal dat hem later een tijdstraf van vijf seconden opleveren.

Wanneer de baan inderdaad opdroogt heeft Red Bull op het oog een tactische meesterzet gespeeld. De beide Mercedessen en de Ferrari van Kimi Raikkonen zullen naar binnen moeten komen, waardoor Verstappen en Ricciardo virtueel eerste en tweede liggen. Red Bull neemt echter ook een behoorlijk risico. De kans op zware crashes, zoals die van Ericsson zijn groot in de regen. Daarmee de kans op een rode vlag en een pitstop dus ook groter dan normaal. Bovendien kiest Red Bull ervoor om, anders dan in veel van de voorgaande races dit seizoen, voor beide coureurs dezelfde strategie te kiezen. Wanneer de gok voor de intermediates verkeerd is, kan Red Bull dit niet meer met een andere auto opvangen. Ook de weersvoorspellingen zijn Red Bull niet gunstig gezind: er komt nog veel meer regen aan.

Als de Sauber van Ericsson is weggehaald gaat de safetycar naar binnen. Nog voordat Raikkonen over de streep is gekomen glijdt de Ferrari onder zijn neus weg en schiet hij de muur in. Verstappen en een aantal andere coureurs kunnen hem nog maar net ontwijken. De FIA grijpt meteen in en besluit om de race voorlopig te staken.

De code rood is slecht nieuws voor het team van Red Bull. De auto’s staan in de pits en iedereen mag wisselen van banden. Red Bull wisselde tijdens de safetycar-situatie naar de intermediates, maar moet nu terugwisselen naar de fullwets. Voor Verstappen valt de schade te overzien. Hij verliest P2 aan Rosberg en zal vanaf P3 zijn weg vervolgen. Voor Ricciardo is de stop een stuk duurder geweest. De Australiër valt terug van de vijfde naar de negende stek.

De race wordt achter de safetycar hervat, maar een aantal ronden later alweer stilgelegd. Het asfalt is volgens de FIA veel te nat om op te racen. Bij Red Bull zijn ze niet te spreken over deze beslissing. ”Onze rijders zeggen dat ze kunnen racen”, aldus teambaas Christian Horner.

Na wederom een pauze en een aantal rondjes te hebben gereden achter de safetycar, wordt er met nog veertig rondjes te gaan weer geracet in Sao Paulo. Waar Verstappen eerder één bocht nodig had om Raikkonen te verschalken heeft hij er nu twee nodig om buitenom langs Rosberg te gaan. De Nederlander rijdt op P2 en probeert het spoor van leider Hamilton te volgen.

Al na een aantal rondjes komt Felipe Massa binnen om te wisselen naar intermediates. Ook Jenson Button besluit om zijn banden te wisselen. Max Verstappen rijdt op de fullwets, maar maakt een mega-moment mee op de plek waar eerder Marcus Ericsson crashte. Verstappen gaat op het snelste punt van het circuit overdwars over de baan, maar weet dankzij een waanzinnig reactievermogen in combinatie met een fenomenale beheersing van zijn wagen de Red Bull uit de muur te houden. Rosberg lijkt daardoor makkelijk naar P2 te gaan, maar Verstappen weet die aanval knap te pareren.

Ricciardo stopt

Ricciardo heeft ondertussen moeite om zich uit het middenveld naar voren te werken en besluit om te wisselen naar de intermediates. Als hij vervolgens de snelste ronde van de race rijdt wordt ook Max Verstappen naar binnen geroepen. Opnieuw een gewaagde zet van Red Bull, want Verstappen valt terug naar P5. Het rampscenario voor Red Bull is compleet als het nog harder begint te regenen en Felipe Massa zijn Williams, eveneens op intermediates, hard de muur in stuurt.

Geen team die er ook maar over twijfelt om in deze omstandigheden te wisselen naar de intermediates. Sterker nog, de auto’s die op intermediates staan, zijn bijna niet meer te besturen. Eerst komt Ricciardo naar binnen om zijn stop van zojuist ongedaan te maken. Na overleg met Verstappen over de boordradio besluit ook de Nederlander om een stop te maken en te wisselen naar de volwaardige regenband. Verstappen valt daardoor terug naar de zestiende plaats.

Als de coureurs weer mogen racen zijn er nog vijftien rondjes te gaan. Een puntenfinish zal een lastig verhaal worden voor de Nederlander, laat staan een podiumplaats. Maar dat Verstappen zich nog niet gewonnen geeft blijkt als hij binnen én rondje van P16 naar P12 is gereden.

Inhaalrace Verstappen

Nog voordat de safetycar van de baan is vertrokken spint Fernando Alonso. Buiten het zicht van de camera’s om gaat Verstappen vervolgens binnen een halve ronde voorbij aan Esteban Gutierrez, Kevin Magnussen en Pascal Wehrlein. Even later is ook Valtteri Bottas aan de beurt en ligt Verstappen elfde.

Met nog twaalf rondjes te gaan dicht Verstappen het gat naar stalmaat Ricciardo. Ook nu heeft hij slechts aan een paar bochten genoeg om zijn voorganger in te halen. Wat vijf rondjes geleden nog een hels karwei leek te zijn heeft Verstappen nu al geflikt: hij rijdt in de punten.

Het volgende slachtoffer is Daniil Kvyat. De Rus bleek een lastige prooi voor Ricciardo, maar is geen partij voor de ontketende Verstappen die nu op P9 ligt. Een half rondje later gaat Verstappen voorbij aan zijn grote concurrent uit z’n Formule 3-tijd Esteban Ocon. Met nog tien ronden te gaan rijdt de Nederlander op P8.

Hoewel het gat naar Felipe Nasr een tweetal seconden is, heeft Verstappen dat gat in een mum van tijd gedicht. Hij sluit aan, gaat bijna het gras in om zijn Red Bull naast de Sauber te plaatsen, maar gaat ook de Braziliaan voorbij. Het gat met Nico Hulkenberg op P6 is met drie seconden wat groter, maar lang niet groot genoeg om Verstappen te verdedigen. Hulkenberg kan Verstappen nog niet eens in zijn spiegels zien, als de coureur van Red Bull van ver weg een aanval inzet. Als een bloeddorstige haai die jaagt op bange zeehondjes vreet Verstappen al zijn concurrenten op.

Podium in zicht

Nu Verstappen op P5 ligt is zelfs het podium weer in zicht. Dan moet hij wel binnen afzienbare tijd de Ferrari van Sebastian Vettel voorbij zien te komen. De Duitser heeft nog een appeltje te schillen met de Nederlander en zal zich niet zonder slag of stoot gewonnen geven. De eerste aanval weet Vettel nog te pareren, maar bij de tweede aanvallende actie van Verstappen is het wél raak. Vettel schat de aanval van Verstappen een bocht te vroeg in, verdedigt aan de binnenkant terwijl Verstappen nog achter hem rijdt en ziet de Red Bull voorlangs kruisen. Vettel kan eieren voor zijn geld kiezen, maar laat zijn Ferrari staan en verliest seconden omdat hij zijn bolide uit het natte gras moet sturen.

Op een vrije baan zet Verstappen de snelste raceronde van de wedstrijd neer en gaat hij op jacht naar de Force India van Sergio Perez. Het gat van vijf seconden is binnen anderhalve ronde verkleind tot aanvalsafstand. Opnieuw heeft Verstappen maar een aantal bochten nodig om zijn actie succesvol af te ronden en daarmee de derde plek te pakken.

Twee ronden later is de race op Interlagos ten einde. Max Verstappen zorgde er met zijn inhaalacties voor dat de dramatische strategie van Red Bull Racing naar de achtergrond is verdwenen. Zonder de pitstops was P2 voor Verstappen in de tas geweest en had hij wellicht nog Lewis Hamilton kunnen aanvallen. Red Bull gokte en verloor, maar had met Verstappen alsnog een absolute winnaar in huis. Zou Lewis Hamilton zijn mening over het ‘onmogelijk inhalen’ op Interlagos inmiddels hebben bijgesteld? Als hij de race van Verstappen heeft teruggezien zal hij niet anders kunnen.

Foto’s: Red Bull Racing, @F1, screenshot en Jamesallenonf1.com.