Strategie: De zinderende tweede plaats van Max Verstappen

Een flinke regenbui voor de start, een oppermachtige Lewis Hamilton en een zinderend gevecht tussen Max Verstappen en Nico Rosberg. De Britse Grand Prix in een notendop. In de natte omstandigheden heeft Red Bull bewezen dat het de strijd aan kan gaan met Mercedes. Wanneer de regen had doorgezet had Verstappen wellicht Hamilton aan kunnen vallen, maar met een tweede plaats als resultaat zal niemand daarover klagen. Een tactische analyse van zijn race.

Silverstone vooraf

Toen de race zondag achter de safetycar van start ging kregen de teams voor het eerst met nat asfalt te maken. Tijdens de vrije trainingen werd duidelijk dat de harde band nauwelijks zou worden gebruikt. De harde band was een stuk langzamer dan de medium-compound en ging bovendien korter mee. 

De overgebleven tactieken bleven hierdoor beperkt. Zeker toen de regen naar beneden kwam bleven er slechts een paar strategieën over. Van de coureurs die de finish haalden kozen er slechts twee voor een andere tactiek dan starten op wet, wisselen naar inters en de race besluiten op mediums.

De race

Als de safetycar naar binnen gaat is er een aantal coureurs dat er meteen voor kiest om een pitstop te maken. Onder hen de Ferrari’s die vanwege matige kwalificaties en gridstraffen vanuit het middenveld zijn gestart. De Mercedessen en beide Red Bulls blijven vooralsnog buiten. Hamilton slaat meteen een gat naar Rosberg, maar daarachter jaagt de Nederlander direct op de Duitser. Ricciardo kan het tempo niet volgen en haakt af.

Van de top-4 gaat Ricciardo als eerste naar binnen. Als de Australiër buiten komt staat Pascal Wehrlein in de grindbak. De virtual safetycar-periode die hij daarmee veroorzaakt is een doodsteek voor Ricciardo, omdat de top-3 nu door het maken van een pitstop tijd kan winnen. 

Als iedereen op intermediates de race vervolgt is het Max Verstappen die de toon zet. Het gat van drie seconden naar Nico Rosberg rijdt hij binnen enkele rondjes dicht. Als Rosberg een klein foutje maakt ziet Verstappen zijn kans schoon en gaat hij buitenom langs de Duitser. Rosberg probeert direct terug aan te vallen, maar Verstappen pareert.

Als de baan genoeg is opgedroogd en iedereen is gewisseld naar de medium-band zijn het de Mercedessen die ouderwets de toon zetten. Hamilton rijdt riant aan kop en Rosberg rijdt het gat, dat ooit zeven seconden was, dicht naar Verstappen.

Op dit moment is het nog de vraag of de banden het zullen houden tot het eind van de race. Pirelli had vooraf aangegeven dat de medium-banden 28 rondjes lang mee zouden gaan. Ieder rondje langer dan dat zou de band in kunnen storten, dan wel kunnen klappen. 

Mercedes weet dat Verstappen dankzij zijn fenomenale bandenbeheersing de race sowieso zal uitrijden. Het is dus zaak voor Rosberg dat hij de Nederlander zo snel mogelijk voorbij kan komen. Maar ook al is de Mercedes aanzienlijk sneller dan de Red Bull, Verstappen inhalen is een kunst op zich. De Mercedes loopt als een trein, maar Verstappen verdedigt als een woeste stier. Ronden lang dringt Rosberg aan, maar hij komt er niet voorbij.

De Duitser klaagt over de boordradio dat Verstappen tot twee keer toe van z’n lijn is afgeweken. De herhalingen tonen aan dat Verstappen zich keurig aan de regels heeft gehouden. Als achterblijvers er voor zorgen dat Rosberg nog iets dichter aan kan sluiten moet Verstappen zijn meerdere erkennen in de kampioenschapsleider.

Als de nachtkaars richting het eind van de race wordt ontstoken, blaast een dramatisch rondje van Rosberg deze direct weer uit. In een fractie van tijd is Verstappen drie seconden dichterbij gekomen. Rosberg schreeuwt over de boardradio dat zijn versnellingen niet meer goed werken. “Vermijd de zevende versnelling”, is de respons van Mercedes, waarna ze aan Rosberg vragen om de auto in een andere modus te zetten. 

De gezichten aan de pitmuur van Mercedes laten bezorgde gezichten zien. Hebben zij met de aanwijzingen aan het adres van hun coureur de radioregels overtreden? Voor het eerst in de historie van de Formule 1 is een coureur officieel ‘under investigation’ voor het verkrijgen van verboden informatie over de boardradio. Verstappen krijgt dit te horen en neemt, met het oog op een mogelijke straf voor Rosberg, afstand van P2. 

De vlag valt, Hamilton wint, Rosberg wordt vooralsnog tweede en Verstappen derde. Ricciardo kwam er niet aan te pas en finisht op gepaste afstand van de Nederlander op P4.

Uren na de race wordt duidelijk dat Mercedes inderdaad de regels heeft overtreden. Een tijdstraf zorgt ervoor dat Rosberg zijn tweede plaats verliest en deze moet afstaan aan Max Verstappen.

In de strijd om het kampioenschap is het gat tussen Hamillton en Rosberg geslonken tot een puntje. Verstappen staat zesde, maar het gat naar de top-3 is slechts zestien punten. Sebastian Vettel staat vijfde in het kampioenschap en heeft slechts acht punten meer dan de Nederlander. Je zou bijna vergeten dat Verstappen de eerste vier races van het seizoen voor het nietige Toro Rosso reed. 

Foto: Red Bull Racing