Is Toro Rosso het derde team in Formule 1?

Voordat het Grand Prix-weekend in Melbourne begon hadden de Red Bull-bazen al laten weten dat ‘B-team’ Scuderia Toro Rosso tijdelijk wel eens sneller zou kunnen zijn dan de hoofdmacht Red Bull Racing. Zij wisten vanuit de data van de testen in Barcelona al hoe de interne verhoudingen lagen.

SRT11-Ferrari doet voorin mee

De ombouw van een auto met een motor van Renault naar eentje met een Ferrari-krachtbron lijkt goed uit te pakken voor Toro Rosso. Max Verstappen kwalificeerde zich in Australië als vijfde, achter twee Mercedessen en twee Ferrari’s. De Williams van Felipe Massa stond op de zesde plek en Verstappens teamgenoot Carls Sainz op zeven. Daarachter kwamen Ricciardo van Red Bull, twee Force India’s en de tweede Williams met Valtteri Bottas. In de Italiaanse Gazetto dello Sport zegt Max dit weekend zelf: “Gegeven waar we gestart zijn in Australië, realiseren we ons dat we het beste team kunnen zijn na Mercedes en Ferrari.”

Tot aan de desastreuze tweede pitstop van Toro Rosso lieten Verstappen en Sainz zien dat die kwalificatie geen toeval was. Hun auto’s waren snel en deden voorin mee. Lewis Hamilton, die na een slechte start weer naar voren wilde, lukte het niet om in zijn Mercedes de Italiaanse bolide in te halen. Het sluit ook aan op wat de indruk van Toro Rosso was bij het testen in Barcelona. Het team deed het daar deels op de manier die Mercedes normaal kenmerkt: veel ronden rijden met veel brandstof, weinig gebruikmakend van de snellere banden. De motor is bewezen betrouwbaar. Het is de motor waarmee Vettel en Raikkonen hun laatste races reden in 2015. De uitdaging deze winter voor Toro Rsso was het nieuwe chassis, dat ‘even’ moest worden verbouwd om die motor te kunnen huisvesten.

Upgrade in Maranello

Het verhaal is nu dat de renstal uit Faenza in het eerste deel van het seizoen een relatief voordeel heeft, dat het daarna weer zal verliezen. De redenering daarachter is dat de 2015-motor niet meer verder ontwikkeld wordt, waar de rest van het veld wèl vorderingen zal gaan maken. Ferrari heeft echter voor de Grand Prix van Abu Dhabi nog een laatste upgrade van zijn 2015-motor gehomologeerd. Die ligt nu 100 kilometer van Faenza vandaan in Maranello op de plank. Het eigen Formule 1-team van Ferrari zal ‘m niet nodig hebben, aangezien dat al met een nieuw concept rijdt, evenals de klantenteams Haas F1 en Sauber. Toro Rosso-teambaas Franz Tost heeft laten weten dat het ook nog niet 100% vaststaat dat er geen upgrade meer komt voor zijn auto’s gedurende het seizoen.

Anders gezegd: Toro Rosso was bij de kwalificatie in Australië het derde team, het was snel, maar liet het liggen bij de tweede pitstop. Komend weekend in in Bahrein zal blijken of het momenteel daadwerkelijk het derde team is, als het weer een nieuwe kans krijgt om voorin mee te strijden. Daarna zal het afhangen van de beschikbaarheid, de potentie (en de kosten?) van het blok dat in Maranello beschikbaar is.
One race down, twenty to go.