F1 halfjaarrapport: McLaren Honda

In de zomerstop blikt Grand Prix Radio terug op de eerste helft van het seizoen. In editie nummer acht is het de beurt aan het team van McLaren. De achtvoudig constructeurskampioen beleeft in 2015 één van zijn zwakste jaren ooit. Door het herhaaldelijk falen van de nieuwe Honda-krachtbron zijn de kwaliteiten van het chassis nog niet echt naar voren gekomen, een bolide waar coureurs Fernando Alonso en Jenson Button overigens zeer over te spreken zijn.

Waar McLaren in 2013 én 2014 overwinningsloos bleef (de eerste twee achtereenvolgende seizoenen sinds ’95 en ’96) werd alle hoop gevestigd op de nieuwe motor die uit Japan werd aangeleverd, een samenwerking die vroeger al acht titels opleverde. Het is natuurlijk nog steeds best mogelijk dat de Honda uiteindelijk een zeer krachtige power unit blijkt te zijn, maar door alle kinderziektes kon het seizoen 2015 al voor de eerste race worden opgegeven.

Niet des McLarens

We gaan vijf jaar terug in de tijd, het is augustus 2010 en de zomerstop is gaande. In de laatste Grand Prix tot dan toe heeft McLaren door een zwak resultaat in Hongarije (Button 8e, Lewis Hamilton DNF) de leiding in het constructeurskampioenschap uit handen gegeven. Met 304 punten staan de mannen uit Woking acht stuks achter het team van Red Bull Racing. Beide rijders hebben al twee zeges op hun naam en staan vier respectievelijk veertien punten achter WK-leider Mark Webber. De volgende race, destijds ook op het circuit van Spa-Franchorchamps, wordt gewonnen door Hamilton, die zodoende de kampioenschapsleiding overneemt. Daarna is een mix van pech en het net tekortkomen van dat kleine beetje extra wat nodig is om kampioen te worden, debet aan het feit dat de Britse renstal naast de prijzen grijpt.

In 2011 en ’12 wordt er nog geregeld gewonnen (6 om 7 keer) maar vanaf 2013 geraakt het team in een slop. Hamiltons vervanger Sergio Pérez weet geen potten te breken en wordt na een seizoen alweer aan de kant geschoven. Met Kevin Magnussen wordt in Albert Park het jaar erop gelijk een podiumplek behaald, en na de diskwalificatie van Daniel Ricciardo krijgt ook Button nog een bokaal opgestuurd. De prestaties nemen gedurende het verloop van het seizoen af en de hoop wordt gevestigd op de nieuwe motor die Honda heeft gemaakt. De Japanners blijken een gigantische misser te hebben gemaakt en de resultaten die in 2015 behaald worden, zijn niet des-McLarens. Waar men in 2010 na tien races met 278 punten aan de leiding in de titelstrijd ging, staan de 182-voudig GP-winnaars momenteel op een roem- en uitzichtloze negende stek met zeventien schamele puntjes.

Vedetten met de handen in het haar

Alonso werd wereldkampioen Formule 1 in 2005 en 2006. Button flikte hetzelfde in 2009. Beide coureurs beschikten in die jaren over de beste auto van het veld. Waar Alonso nog drie andere mogelijkheden op de titel heeft gehad (2007 , ’10, ’12), heeft Button het van dat ene jaar moeten hebben. Het talent van de rijders staat buiten kijf: samen zijn ze goed voor 47 zeges. De Spanjaard en de Brit kunnen alleen niets veranderen aan de hedendaagse problematiek. De enige optie is om het hoofd omhoog te houden en vooruit te kijken. Maar hoelang houden de twee dat nog vol? Button is 35 jaar, Alonso is een jaartje zijn junior. Over de toekomst van de twee wordt al maanden gespeculeerd. Ze hebben een contract voor 2016, maar willen ze nog wel zo door? Van Alonso wordt gefluisterd dat hij de overstap gaat maken naar de World Endurance Championship. De nummer-vijf van de afgelopen race in Hongarije liet na Nico Hülkenberg’s overwinning op Le Mans blijken dat hij zelf in de Porsche had kunnen zitten, aangezien het eerste contact al was gelegd. Van Button wordt geroepen dat hij zijn carrière wellicht wil afsluiten bij het team waar hij ooit begon: Williams. Het doorstromen van Valtteri Bottas richting Ferrari zou plek voor hem moeten vrijmaken.

De toekomst

Een vijfde en een negende plaats in Budapest leverden de beste prestatie van dit seizoen op, en het is niet ondenkbaar dat McLaren in 2015 nog een keer op het podium kan geraken. Als de motorissues uit de wereld zijn en er weer een gekke race à la Hungaroring komt, zijn de mannen capabel genoeg om de zwart-rode bolides naar de ereplaatsen te sturen. Voor de toekomst heeft McLaren met Kevin Magnussen en Stoffel Vandoorne momenteel twee uiterst getalenteerde coureurs op de reservebank. Magnussen heeft al een jaartje mogen proeven aan de Formule 1, waarin hij zich goed staande hield. Vandoorne veegt dit jaar de vloer aan met zijn GP2-concurrentie en de vraag is niet of, maar wanneer de Belg de titel in de wacht sleept. Ron Dennis is achter de schermen druk bezig om beide jongens onder te kunnen brengen bij een ander team, maar zowel Vandoorne als zeker Magnussen staat er niet op te wachten om als veldvulling bij een team als bijvoorbeeld Manor in de rondte te rijden. De transfermoves omtrent Ferrari en Williams zullen een belangrijke factor gaan worden in de line-up van 2016. En mocht Alonso of Button er de brui aan geven, zal McLaren meteen een waardige vervanger klaar hebben staan. Ondanks het doorzettingsvermogen van de Spaans/Britse rijderscombinatie is een vervroegd vertrek van één van beide niet ondenkbaar. 

Nyck de Vries

Tot slot staat er al voor het zesde achtereenvolgende seizoen een Nederlander onder contract bij het team van McLaren. De afgelopen jaren is hij door de raketachtige opkomst van Max Verstappen een beetje ondergesneeuwd in de vaderlandse autosportjournalistiek, maar ook Nyck de Vries komt eraan. De twintigjarige Sneker liet vorig seizoen de concurrentie zijn hielen zien in de Formule Renault 2.0, waarop de overstap naar de grote broer werd gezet. In de Formule Renault 3.5 komt de met pompeblêden op zijn helm getooide coureur goed voor de dag. Tot dusver werden er drie podiumplaatsen gescoord. De Vries staat in een sterke competitie zijn mannetje met een vijfde plaats. Lekker doorgaan zo, Nyck!

Foto McLaren-Honda