F1 halfjaarrapport: Lotus F1 Team

De nummer zes in het constructeurs-kampioenschap is het team van Lotus. Romain Grosjean en Pastor Maldonado hebben hun E23’s tot dusver naar 35 punten gestuurd. Een terugblik op het eerste halfjaar van Lotus.

Geniale brokkenpiloten

Tien podia, waaronder één overwinning. Elk team in de middenmoot zou tekenen voor twee coureurs die gezamenlijk zo’n cv kunnen overleggen. Grosjean en Maldonado zijn, als ze hun dag hebben, twee zeer snelle rijders. De Fransman en de Venezolaan zijn echter ook voor de duivel niet bang, wat ze in het verleden nog wel eens een behoorlijk deuk in hun imago heeft doen oplopen. Vooral Maldonado was – en is nog steeds – de ontvanger van veel kritiek binnen de F1-wereld. Toch moet gezegd worden dat hij, ondanks een zeer trieste vertoning in Hongarije, een prima seizoen draait. Waar de 30-jarige éénvoudig GP-winnaar vorig jaar slechts twee puntjes op zijn naam had, staat Maldonado nu al op twaalf stuks dankzij twee keurige zevende plaatsen in Canada en Oostenrijk. Grosjean heeft er 23, dat zijn er nu al vijftien meer dan in heel 2014. Ook de Fransman scoorde twee back-to-back zevende plekken (China en Bahrein), werd achtste in Spanje en pakte een puntje mee uit Montréal. Met een zevende stek in Budapest ging de 29-jarige met een goed gevoel de zomervakantie in.

Van winnaar naar middenmoter

Quizvraag: wie won de eerste race van 2013? Juist, Kimi Raikkonen in een Lotus. Twee-en-een-half jaar geleden wist de formatie uit Enstone een wedstrijd op haar naam te schrijven, nadat een vijftal maanden eerder ook de race in Abu Dhabi werd gewonnen. Lotus leek een serieuze kandidaat voor de topplaatsen. Na de zege op Albert Park werden er nog dertien podia behaald. Vooral Grosjean beleefde een fantastische tweede helft van het seizoen, met als hoogtepunt zijn tweede plaats achter Sebastian Vettel op het circuit van Austin. In 2014 werd met de abominabele Renault-motor geen deuk in een pakje boter gereden en mocht men haar handen dichtknijpen met twee achtste en een negende finishplek. Een verschil van dag en nacht voor het voormalige kampioensteam, Lotus is immers de voortzetting van het oude Renault-fabrieksteam. Voor dit jaar werd de switch gemaakt naar de Mercedes-krachtbron, wat een prima keuze lijkt. Waar Red Bull en Toro Rosso als enig overgebleven Renault-gebruikers geregeld met hun handen in het haar zitten vanwege de Franse power, heeft de Mercedes-motor Lotus nog maar één keer een probleem opgeleverd. 

Money, money, money

Het hebben van genoeg geld is al jaren een issue voor sommige Formule 1-teams en ook Lotus hoort helaas bij het zorgengroepje. Raikkonen reed de laatste twee races van het seizoen 2013 niet omdat hij zijn overstap naar Ferrari niet in gevaar wilde brengen: de Fin had rugproblemen en moest geopereerd worden, maar koos ervoor om dat nog tijdens het seizoen te doen. Boze tongen beweerden echter dat het salaris van ‘The Iceman’ debet was aan zijn keuze om vroegtijdig onder het mes te gaan. Kimi zou vaker niet dan wel op tijd betaald zijn geweest, waardoor de Fin de eer aan zichzelf besloot te houden en bijtijds uit de zwartgouden wagen stapte. Maldonado werd in de daaropvolgende winter aangetrokken. De vijf letters die de sidepods van de E23 Hybrid sieren zijn het bewijs van de centen die er uit Venezuela worden meegebracht. Het oliebedrijf van de staat maakt naar verluidt een slordige dertig miljoen op jaarbasis over, geld dat Lotus goed kan gebruiken.

Hoeveel tijd is er nog?

Grosjean is 29 jaar oud, Maldonado is inmiddels 30. In een startveld met acht mannen die geboortejaar 1990 of later hebben, is dat al aardig op leeftijd. Voor beide heren moet er snel wat gebeuren willen ze nog wat van hun F1-carrière maken. Met een capabele bolide zijn zowel Grosjean als Maldonado in staat een race te winnen, de laatste heeft dat zoals bovengenoemd zelfs al een keer gedaan. De frustratie van de Lotus-coureurs heeft in het verleden al vaker gezorgd voor een DNF of een stupide actie, maar geef de rijders eens ongelijk. Het moet ontzettend teleurstellend zijn om te weten ergens toe in staat te zijn, maar het met het bruikbare materiaal niet toonbaar te kunnen maken. Als Maldonado zijn hoofd onder controle heeft is het een uitstekende hardrijder. In 2015 is de Venezolaan, op zijn waardeloze optreden in Budapest na, oplettend en stabiel. De startcrash in Silverstone was niet zijn fout en de schuiver in Melbourne kon iedereen gebeuren, vraag maar aan Felipe Massa of Juan Pablo Montoya. Grosjean moet aan zichzelf gaan denken en zou een overstap naar de Le Mans-wereld, of eventueel Amerika, kunnen overwegen. Sebastien Buemi, Luca Filippi, Lucas di Grassi en Max Chilton zouden hem geen ongelijk geven. Ook de Franse oud-GP2-kampioen is een uitzonderlijk talent en het zou zonde zijn als hij zijn marktwaarde zou verlagen door een wagen die zijn bekwaamheden niet tot recht doet komen. 

Foto: Lotus F1 Team