F1 halfjaarrapport: Williams Martini Racing

Valtteri Bottas, Williams Martini Racing, 2015

Na de halfjaarrapporten van Mercedes en Ferrari is het de beurt aan het derde team in de stand om het constructeurskampioenschap, Williams. De mannen uit Grove grossieren nog niet in podia zoals eind vorig jaar wel het geval was, maar Felipe Massa en Valtteri Bottas eindigen vaker wel dan niet ruim in de punten. Tijd voor een terugblik op de eerste tien races van Williams.

Al bij de eerste Grand Prix van dit seizoen bleek dat Williams dit jaar de Ferrari’s niet achter zich kon houden. Massa pakte achter Lewis Hamilton en Nico Rosberg nog een nette derde startpositie, maar in de race moest hij zijn meerdere erkennen aan Sebastian Vettel. Een vierde plek was het hoogst haalbare; toch was het Williams’ beste resultaat op Albert Park in zeven jaar tijd. Bottas moest na de kwalificaties zijn raceweekend staken. De Fin had een scheurtje in de rugwervel opgelopen en werd door de doktoren verplicht tot het houden van rust.

Terug aan de top?

Na een beschamend seizoen 2013, waarin er maar vijf WK-punten werden gescoord, vond de negenvoudig constructeurskampioen afgelopen jaar weer de gang naar het podium. Maar liefst negen keer was er een coureur van de wit-blauwe brigade met een trofee te bewonderen, in de slotrace op het circuit van Yas Marina stonden ze zelfs samen op het podium.

Alhoewel Williams niet de aansluiting met Mercedes heeft kunnen vinden op pure snelheid, en voorbijgestreefd lijkt te zijn door Ferrari, moet niet vergeten worden men nu wel constant de wagens van Red Bull achter zich houdt. Zodoende is Williams nog steeds het derde team. In Maleisië en China werd dat goed zichtbaar doordat er beide keren een P5/P6-finish werd genoteerd. Bottas pakte in Bahrein en Spanje twee prima vierde plaatsen, waar Massa vooral op Sakhir (10e) achterbleef.

Na een puntloos weekend in Monaco, waar Williams ineens geen schim van zichzelf was, klom Bottas in Canada als eerste Williams-coureur dit seizoen op het podium, een prestatie die Massa in Oostenrijk evenaarde. Op Silverstone werd een mogelijke racewinst weggegeven doordat de Fin niet voorbij zijn Braziliaanse teamgenoot mocht, nadat beiden een bliksemstart kenden en de twee Mercedessen samen inhaalden.

De race in Hongarije was een nieuwe teleurstelling; Massa zag zijn startplaats niet goed en zorgde zo voor een extra formatieronde. De straf die erop volgde (een vijf seconden stop-and-go) ruïneerde zijn race. Bottas leek lange tijd mee te kunnen doen voor de podiumplaatsen, maar een lekke band die hij opliep door een touché met Max Verstappen wierp hem eveneens buiten de punten. 

De toekomstige wereldkampioen?

Dat Valtteri Bottas goed kan sturen is inmiddels bekend. Dat de Fin ontzettend rap is, weten we ook. Maar hoe goed is Bottas? Zes podiumplaatsen behalen in je tweede F1-seizoen, dat kunnen er niet veel zeggen. De voormalig GP3-kampioen heeft nu ‘slechts’ één podiumplek op zijn conto, maar de banen waarop de Williams het vorig jaar echt goed deed (Monza, Sochi, Interlagos en Abu Dhabi) moeten nog langskomen en dus zou de 25-jarige dit jaar kunnen gaan schitteren.

De aandacht van Ferrari is er, en nu Raikkonen op de pijnbank ligt zou landgenoot Bottas wel eens kunnen profiteren. In Silverstone had de Fin voor zijn eerste overwinning kunnen gaan. Het team verbood hem om een inhaalactie op Massa te wagen,  iets waar het na de finish stellig van overtuigd was goed over te hebben besloten. Achteraf werd beweerd dat Bottas toch beter voor zijn eigen kans had kunnen gaan. Aan de meet waren het ‘gewoon’ weer de mannen van Mercedes die zegevierden. Ook Vettel mocht voor de twee FW37’s aansluiten, waardoor Williams met lege handen stond.

Hoe lang gaat Massa nog mee?

Felipe Massa, Williams Martini Racing, 2015

Je zou het zo maar vergeten, maar Felipe Massa is inmiddels 34 jaar en de Braziliaan rijdt zijn dertiende (!) seizoen in de F1. Zijn houdbaarheidsdatum leek een aantal jaren geleden bij Ferrari al verstreken, maar de overstap naar Williams bleek de juiste. Mede door het sterke pakket kon de vice-wereldkampioen van 2008 zich van zijn beste kant laten zien.

Qua puntenaantal wordt Massa al twee seizoenen achtereen overvleugeld door zijn jongere collega. De ex-teamgenoot van grote namen als Michael Schumacher, Fernando Alonso en Kimi Raikkonen blijft sowieso nog wel een jaar aan bij Williams; zijn contract is net verlengd tot het einde van 2016.

Het vooruitzicht

Williams scoorde een hatelijke nul in Hongarije en concurrent Red Bull pakte maar liefst 33 punten, toch mag de Oostenrijkse drankjesreus flink aan de bak willen ze haar voorganger nog bijhalen. De voorsprong van Williams bedraagt 55 punten. Als Williams de wagen onder controle weet te houden in lastige situaties zoals in Monaco en Hongarije, dan moet het geen probleem opleveren om weer een nette derde WK-plek te veroveren. Het blijkt in 2015 wel dat Williams meer problemen heeft met de hoge downforce-afstelling dan eerder, en dus zal dat een punt van zorg zijn in de zomerbreak.

Foto’s: Williams Martini Racing